Los físicos encuentran pistas del nacimiento de planetas en campos magnéticos

Un equipo de físicos del Instituto Tecnológico de Massachusetts (MIT) y de la Universidad de Toronto (UT) han encontrado nuevas pistas en los campos magnéticos de antiguos meteoritos sobre las condiciones de inicio del Sistema Solar.

“Sucedieron algunas cosas sorprendentes con los planetesimales durante la formación del Sistema Solar”, dijo el Profesor Sabine Stanley del Departamento de Física de la UT, uno de los coautores del estudio que se publicará en Science el 31 de octubre.

Los planetesimales son trozos de roca que colisionaron para formar planetas.

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Sobrevuelo de Mercurio revela nueva rarezas

Esta imagen muestra una visión en color verdadero de Mercurio (izquierda) y una imagen compuesta de observaciones visuales e infrarrojas (derecha) para destacar las variaciones de distribución de minetal en la superficie del planeta. Crédito: NASA/JHUAPL.

Los científicos abordan nuevas rarezas del planeta Mercurio a través de las imágenes emitidas hacia casa por una sonda de la NASA que pasó por el pequeño y rocoso planeta a principios de este mes.

La nave MESSENGER de la NASA retornó 1287 nuevas imágenes de Mercurio durante el sobrevuelo del 6 de octubre, el segundo de este año, el cual reveló casi un tercio del planeta que nunca se había visto antes. El resultado: visiones del hemisferio occidental de Mercurio que muestra un área que es un 30 por ciento más suave que el hemisferio este del planeta.

“Tenemos que pensar mucho sobre por qué es éste el caso real”, dijo Maria Zuber, co-investigadora de MESSENGER en el MIT en una reunión el miércoles.

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El gran reto cósmico

Hoy, los cosmólogos retan al mundo a resolver un irresistible problema estadístico, llevarnos más cerca de la comprensión de la naturaleza de la materia y energía oscura que forman el 95 por ciento del universo “perdido”. El Reto PASCAL 2008 de Pruebas de Precisión de Lentes Gravitatorias (GREAT08) está compuesto por 28 científicos de 19 instituciones internacionales, con el objetivo de incitar a otros investigadores a resolverlo para el 30 de abril de 2009.

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No se necesitan trajes espaciales en el nuevo róver lunar

Dentro del Róver Presurizado Pequeño de la NASA, los astronautas no necesitarían trajes espaciales. Pero para salir al exterior, tendrían que deslizarse a través de escotillas en trajes espaciales montados en el exterior del vehículo (Imagen: NASA)

La NASA reveló un nuevo róver lunar que tiene como objetivo transformar la exploración especial permitiendo a los astronautas que cubran largas distancias sin los pesados y torpes trajes espaciales cuando retornen a la Luna en 2020.

Un equipo de científicos está probando el vehículo de Róver Presurizado Pequeño, que recuerda a un pequeño vehículo recreativo futurista montado sobre un conjunto de seis ruedas. Los ensayos están teniendo lugar en un rincón desierto y rocoso del norte de Arizona, seleccionado por sus similitudes con la superficie de la Luna.

“Esta es la próxima generación de exploración lunar”, dijo Doug Craig de la NASA, astronauta que tomó el vehículo para dar una vuelta sobre un amplio campo de lava enmarcado por escarpadas montañas.

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El fuego sale de África: Una clave para la migración del hombre prehistórico

Excavaciones en el lugar de Gesher Benot Ya’qov site. (Imagen: Prof. Naama Goren-Inbar)

La capacidad para hacer fuego hace milenios fue probablemente un factor clave para la migración de los homínidos prehistóricos desde África a Eurasia, dice un investigador del Instituto de Arqueología de la Universidad Hebrea de Jerusalén según piensa, basándose en los hallazgos del sitio arqueológico de Gesher Benot Ya’aqov en Israel.

Anteriores excavaciones del lugar, llevadas a cabo bajo la dirección del Prof. Naama Goren-Inbar del Instituto de Arqueología, demostró que los ocupantes del lugar – identificados como parte de la cultura Achelense que surgió en África hace unos 1,6 millones de años – habían dominado la capacidad de crear fuego hace 790 000 años. Esta revelación retrasa las fechas anteriormente aceptadas para la capacidad del hombre de hacer fuego en medio millón de años.

El lugar de Gesher Benot Ya’aqov está situado en la cordillera del Mar Muerto en el Valle Hula en el norte de Israel.

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El sistema planetario más cercano alberga dos cinturones de asteroides

Esta concepción artística muestra el sistema planetario más cercano al nuestro, llamado Épsilon Eridani. Crédito de la imagen: NASA/JPL-Caltech

Nuevas observaciones del Telescopio Espacial Spitzer de la NASA indican que el sistema planetario más cercano al nuestro tiene dos cinturones de asteroides. Nuestro sistema solar sólo tiene uno.

La estrella en el centro del sistema cercano, llamada Épsilon Eridani, es una versión más joven y ligeramente más fría del Sol. Anteriormente, los astrónomos había descubierto evidencias de dos posibles planetas en el sistema, y de un amplio anillo exterior de cometas helados similares a nuestro Cinturón de Kuiper.

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¿Cuándo se plantó el planeta?

Esta microscópica gotita de petróleo encontrada en una muestra de roca en Australia Occidental descarta una anterior conclusión sobre las bacterias que produjeron el aumento de oxígeno.

Los investigadores que echan un segundo vistazo a unos antiguos sedimentos han concluido que no representan los primeros restos de organismos que dieron lugar a una elevación de la producción de oxígeno en la Tierra, como se pensaba anteriormente. Los hallazgos llegan como un alivio para algunos científicos, cuyos datos habían entrando en conflicto con un estudio anterior de los mismos sedimentos que sugería que el primer oxígeno surgió en la atmósfera del planeta unos 300 millones de años más tarde.

De acuerdo con el registro geológico, el primer oxígeno surgió en la atmósfera de la Tierra hace aproximadamente 2400 millones de años. El problema de usar fósiles para rastrear los organismos que dieron lugar al surgimiento del oxígeno es que los fósiles pueden llevarte sólo a aproximadamente 2000 millones de años de los 4500 millones de años del planeta.

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Los cráteres de Marte podrían ser cicatrices de una luna caída

La alineación de dos cráteres de forma ovalda – uno con 10 kilómetros (a la derecha) y el otro de 3 km – apuntan a que podrían haber sido excavados por la caída de una luna que se rompió en la atmósfera de Marte (Imagen: NASA)

Un inusual par de cráteres en Marte se formaron cuando una luna se rompió antes de caer en la superficie del planeta hace aproximadamente mil millones de años, según sugiere un nuevo estudio.

Los cráteres podrían dar una pista de lo que le espera a Fobos, una luna en forma de patata que se espera que impacte con Marte dentro de millones de años.

Los dos cráteres, que están a una distancia de aproximadamente 12,5 kilómetros, comparten la misma forma oval y casi la misma alineación oeste-este.

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Estudio de galaxias arroja dudas sobre la materia oscura fría

¿Diferentes pero iguales? Una selección de galaxias del estudio

Las propiedades físicas de la mayor parte de galaxias del universo pueden explicarse en términos de un único parámetro. Esta es la controvertida conclusión a la que han llegado astrónomos del Reino Unido y Estados Unidos, que han estudiado unas 200 galaxias usando telescopios ópticos y de radio. El equipo cree que su descubrimiento podría significar que la materia oscura fría — una sustancia invisible que algunos astrofísicos han invocado para explicar la formación y movimiento de las galaxias — no existe. No obstante, no todos los astrofísicos están convencidos.

Una de las cuestiones más importantes en la cosmología, es cómo surgieron las galaxias a partir de la bola de fuego primigenia que siguió al Big Bang. Los físicos creen que la materia común — el material que forma las estrellas — se habría distribuido igualmente por todo el universo gracias a la intensa radiación presente tras el Big Bang. Esto hace muy improbable que densos trozos de materia se formasen y crecieran rápidamente formando galaxias, que es lo que parece haber sucedido menos de mil millones de años tras en Big Bang.

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Stephen Hawking se retira

El cosmólogo Stephen Hawking se retirará de su prestigioso puesto en la Universidad de Cambridge el próximo año, pero quiere continuar con su exploración del espacio y del tiempo.

Hawking, de 66 años, es el Profesor Lucasian de Matemáticas, un título que en su momento ostentó el gran físico del siglo XVIII Newton. La universidad dijo el viernes que daría un paso atrás al final del año académico en septiembre, pero continuaría trabajando como Profesor Lucasian Emérito de Matemáticas.

“Lo veremos en el futuro continuando con su trabajo académico en el Departamento de Matemáticas y Física Teórica, desempeñando un papel principal en la investigación de cosmología y gravitación”, dijo el Profesor Peter Haynes, quien lidera el departamento.

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COROT ve directamente “terremotos solares” en otras estrellas

Interior estelar

Sondear el Sol con una técnica similar a la sismología ha abierto ha abierto una nueva era para la comprensión del interior del Sol. El satélite COROT ahora ha aplicado esta técnica a tres estrellas, estudiando directamente el interior de estrellas más allá del Sol por primera vez.

Cuando se descubrieron las oscilaciones globales del Sol, los científicos se dieron cuenta que habían abierto una ventana al interior del Sol. Al igual que la propagación de las ondas sísmicas en la Tierra que proporcionan información sobre el interior del planeta, las ondas de sonido que viajan a través del Sol portan información sobre lo que sucede bajo su superficie.

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No es posible una Teoría del Todo

Pierre-Simon de Laplace, astrónomo francés del siglo XVIII que propuso una de las primeras teorías de formación del Sistema Solar, postuló el famoso “Demonio” que tenía suficiente información para saber lo que pasarían en cualquier lugar del universo en un momento dado. Era el punto álgido del orgullo determinista y mecanicista en la ciencia, y parecía que sólo era cuestión de tiempo el que los físicos supieran todo lo que podía saberse sobre la forma en que funciona el mundo.

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Las esperanzas de hielo de agua en la Luna hechas pedazos

Imagen de radar del polo sur de la Luna, la cual muestra regiones oscuras de cráteres nunca iluminadas por el Sol. Algunos científicos creen que el hielo de agua o depósitos de hidrógeno podrían existir en tales áreas. Crédito: NASA

Se ha sospechado desde hace tiempo que un cráter en sombra permanentemente sobre el polo sur de la Luna albergaba depósitos de hielo de agua que podrían usarse por los futuros colonos lunares. No ha habido suerte, según sugiere un nuevo estudio.

Los científicos debaten sobre si estos cráteres fríos, constantemente ocultos de la luz del Sol, podrían contener hielo de agua, el cual podría usarse para fundirlo lograr agua para beber o ser potencialmente convertido en combustible para cohetes.

La misión Prospector Lunar de la NASA (1998–1999) registró una señal alta de hidrógeno en estas características. Algunos científicos defienden que este hidrógeno está en forma de agua de hielo.

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¡Date pisa! La vida debe formarse rápidamente en algunas planetas

Concepción artística del sistema planetario de Gliese 581. El planeta de 5 veces la masa de la Tierra se ve en primer plano

Los planetas que orbitan alrededor de estrellas de masa baja pueden tener apenas una ventana de mil millones de años para que la vida pueda formarse. Esta es la implicación de una investigación sobre las fuerzas de marea que pueden arrastrar al planeta a una órbita más estrecha alrededor de su estrella.

La conocida como zona habitable alrededor de una estrella se define en término coloquiales como la órbita planetaria en la que el agua sería líquida, no vapor ni sólida, en la superficie del planeta. Estas órbitas están más cerca para las estrellas menores (menos brillantes).

No obstante, la habitabilidad no es una propiedad permanente te de un planeta.

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Secretos en el interior de los planetas allanan el camino hacia una energía más limpia

Configuración de una muestra en el área de objetivo del láser Vulcan

Una investigación que ha proporcionado una comprensión más profunda del centro de los planetas podría también allanar el camino en la búsqueda mundial de una energía más limpia.

Un equipo internacional de científicos, liderados por la Universidad de Oxford, trabajando junto con investigadores de la Instalación Central Láser del consejo de Instalaciones científicas y Tecnológicas (STFC), ha logrado una visión más profunda de la materia densa y caliente del centro de los planetas y como resultado, ha proporcionado una mayor comprensión de la fusión termonuclear controlada. El artículo completo sobre esta investigación se ha publicado el 19 de octubre en la revista científica Nature Physics.

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XMM-Newton habla de nuevo alto y claro

XMM-NewtonXMM-Newton, el observatorio de rayos-X de la ESA, ha reestablecido el contacto con la Tierra, demostrando que la nave está a salvo y totalmente bajo control. Las noticias se confirmaron esta mañana por el equipo de control de la misión en el Centro Europeo de Operaciones Espaciales de la ESA (ESOC) en Darmstadt, Alemania.

El contacto de radio se reestableció el miércoles 22 de octubre aproximadamente a las 18:00 (CEST). Esto vino después de un inesperado silencio de radio procedente de la nave que comenzó el sábado 18 de octubre de 2008 cuando XMM-Newton, al salir de un periodo nominal de visibilidad no radio a lo largo de su órbita alrededor de la Tierra, no tuvo éxito al enviar la esperada señal a la Tierra.

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Un láser podría ayudar en la búsqueda de vida en Marte

La científico del INL Jill Scott opera un instrumento láser que puede detectar minúsculas trazas de células en muestras minerales. Un análisis de Scott, realizado en colaboración con investigadores de la Universidad de Montana-Missoula, podría ayudar a los astronautas a elegir muestras del suelo más probables de arrojar señales de vida. Crédito: Laboratorio Nacional Idaho.

La búsqueda de vida antigua en Mate logró una nueva herramienta para su kit con un instrumento que arranca trozos de minerales de las rocas y analiza dichos trozos en busca de restos de células vivas.

Los róvers y orbitadores de la NASA han encontrado abundantes pruebas de que el agua líquido fluyó en una época sobre la superficie de Marte, y tal evidencia de agua eleva la posibilidad de que el planeta rojo hubiese albergado vida alguna vez, aunque sólo fuesen diminutos microbios.

Otras misiones han observado la cuestión de la vida en Marte de forma más directa. Las misiones Viking de los Estados Unidos en las décadas de 1970 y 1980 comprobaron de forma directa el polvo marciano buscado vida, pero no la encontraron. El Aterrizador de Marte Phoenix de la NASA se aproxima al final de su misión de analizar polvo rico en hielo de las regiones árticas de Marte buscando signos de compuestos orgánicos.

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Los creacionistas declaran la guerra en el cerebro

Diseño Inteligente“No se puede sobreestimar”, tronaba el psiquiatra Jeffrey Schwartz, “cómo de amenazada está la clase dirigente científica por el hecho de que ahora parece que el paradigma materialista está auténticamente colapsando. Vais a oír mucho en las próximas fechas sobre… cómo la explicación de Darwin sobre cómo surge la inteligencia humana es la única forma científica de hacerlo… Yo pido que como comunidad mundial salgamos ahí fuera a decirle a los dirigentes científicos, ¡ya es suficiente! El materialismo tiene que empezar a apagarse y las causas no materialistas tienen que comprenderse como parte de la realidad natural”.

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El hombre que subió una colina y bajó una pirámide

Un grupo de colinas bosnias podrían contener las mayores pirámides del mundo — o el mayor esquema piramidal.

Los creyentes dicen que es un descubrimiento que rescribirá la historia del mundo. Las inclinadas colinas en las afueras de la pequeña ciudad bosnia de Visoko han sido escaladas, fisgoneadas y desguazadas por un pequeño ejército de arqueólogos profesionales y aficionados durante los últimos tres años en una búsqueda que revela un secreto de 12 000 años de antigüedad. Cada templado verano lleva a un enjambre de voluntarios, muchos de ellos vistiendo camisetas amarillas idénticas, que eliminan el suelo y la vegetación de las faldas de la colina mientras legiones de turistas se ciernen en los bordes, ansiosos de un destello de lo que se dice que yace bajo el polvo: las pirámides más antiguas y grandes, más vastas y antiguas que las de Egipto, construidas por una misteriosa y altamente avanzada civilización que se olvidó hace mucho tiempo — hasta ahora.

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Observaciones casuales revelan un extraño evento en la vida de un lejano quásar

Descripción artística del gas en el quásar

Un poco de casualidad ha dado a los astrónomos una visión sorprendente de un evento nunca visto antes en el nacimiento de una galaxia.

Astrónomos de la Universidad de Florida y la Universidad de California en Santa Cruz son los primeros en descubrir la aparición de un enorme flujo de gas procedente de un quásar, o el núcleo súper brillante de una joven galaxia extremadamente remota que aún está en formación. El gas fue expulsado desde el quásar y su enorme agujero negro en algún momento hace 10 mil millones de años, durante cuatro años – un destello extremadamente breve y antiguo notado sólo por la aguda visión de un estudiante y la improbable convergencia de dos esfuerzos observacionales independientes.

“Fue una completa casualidad”, dijo Fred Hamann, profesor de astronomía de la UF. “De hecho, la única forma de la que podría haber sucedido es por casualidad”.

Un artículo sobre la investigación apareció este mes en la edición on-line de Letters of the Monthly Notices of the Royal Astronomical Society.

Los quásares son núcleos enormemente brillantes de galaxias muy lejanas que contienen agujeros negros “súper-masivos” miles de millones de veces mayores que nuestro Sol. Sólo se observan en los centros de galaxias muy lejanas que se formaron hace mucho — galaxias cuya luz está ahora alcanzando la Tierra tras miles de millones de años en tránsito. El quásar en cuestión tuvo lugar aproximadamente hace 10 300 millones de años.

Los agujeros negros dentro de los quásares son invisibles, pero el material cósmico que cae hacia ellos se acumula y forma calientes discos de “acreción”, la fuente de la intensa luz de los quásares. Parte del material que cae puede también ser expulsado del quásar para formar enormes nubes de gas que vuelan a velocidades extremadamente altas. Con el quásar en cuestión, el gas fluye a un asombroso índice de 90 millones de kilómetros por hora, dijo Hamann.

Pero aunque los astrónomos habían observado la presencia de tales nubes de gas en otros quásares, nunca había sido testigos de la formación real de uno — hasta ahora.

Hamann dijo que el descubrimiento se inició cuando Kyle Kaplan, estudiante de la UC-Santa Cruz, a principios de primavera advirtió ciertas peculiaridades en el espectro, o longitudes de onda de la luz, que se habían observado y registrado en el quásar. El espectro fue captado en 2006 como parte de un esfuerzo por estudiar las galaxias entre el quásar y la Tierra.

El Profesor de la UC-Santa Cruz Jason Prochaska tuvo conocimiento del trabajo de Hamann sobre los quásares y le pidió echar un vistazo.

Cuando Hamann y otros astrónomos comprobaron el espectro contra espectros de la misma región registrados en una investigación independiente del cielo realizada en 2002, quedaron sorprendidos al descubrir que no había indicaciones de la nube de gas.

“Por lo que así es cómo supimos que había aparecido entre 2002 y 2006”, comentó.

Daniel Progra, Profesor de física en la Universidad de Nevada en Las Vegas y experto en flujos de gas procedentes de objetos astronómicos, indicó que el descubrimiento era muy afortunado.

“Estoy más que entusiasmado con este trabajo”, dijo. “Los humanos no podemos monitorizar directamente cambios en los quásares dado que se necesitan muchísimos años. Por tanto, un descubrimiento de un cambio en pocos años es muy interesante. No es que fuese inesperado, pero las posibilidades eran muy pequeñas”.

Dijo que el descubrimiento apoya un modelo por ordenador que desarrolló y que predice que el flujo de gas es dinámico y complejo.

Hamann dijo que el descubrimiento también abre una ventana a una mayor comprensión de cómo los quásares llegaron a existir.

“El hecho de que veamos aparecer a uno en un periodo de tiempo tan corto indica que es una estructura de tipo volátil”, dijo. “Podría ser una fase evolutiva, o tal vez una etapa de transición entre una fase y otra”.

También propone interesantes cuestiones sobre el papel de los quásares en la formación de galaxias. Los astrónomos esperan que futuras observaciones se mostrarán reveladoras, dijo Hamann.

“Una cuestión interesante en la astronomía es ‘¿cómo se relaciona la evolución de los quásares con la evolución de las galaxias?’”, comentó. “La materia expulsada desde los quásares podría ser la clave de esta relación dado que puede interrumpir o regular la formación de galaxias alrededor de quásares. Este descubrimiento es una pequeña pieza de la historia que podemos ver cómo sucede en tiempo real, y lo que ahora vamos a hacer es seguir observando”.

Otros astrónomos y autores del artículo son Paola Rodriquez Hidalgo, estudiante graduada de la UF, y Stephane Herbert-Fort, estudiante graduado de la Universidad de Arizona.


Autor: Aaron Hoover
Fecha Original: 21 de octubre de 2008.
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