Cuando se trata de galaxias, la diversidad está en todos sitios

Imágenes detalladas de cuatro galaxias del estudio ANGST

El detallado estudio, conocido como programa ANGST, exploró una región conocida como Volumen Local, donde las distancias entre galaxias varían de los 6,5 millones de años luz a los 13 millones desde la Tierra.

Una galaxia típica contiene miles de millones de estrellas pero parece lisa cuando se ve a través de un telescopio convencional debido a que las estrellas se difuminan entre sí. Por el contrario, las galaxias observadas en este nuevo estudio están lo bastante cerca de la Tierra como para que la aguda visión de la Cámara de Estudio Avanzados y la Cámara 2 de Estudios Planetarios de Gran Angula de Hubble puedan resolver el brillo y color de algunas estrellas individuales. Esto permite a los científicos determinar la historia de la formación estelar dentro de una galaxia y extraer sutiles características de la forma de la galaxia.

“Anteriores observaciones de Hubble de la vecindad local han proporcionado unas vistas dramáticas de la historia de formación estelar de las galaxias individuales, pero el número de galaxias estudiadas en detalle ha sido bastante pequeña”, dijo Julianne Dalcanton de la Universidad de Washington en Seattle (USA) y líder del estudio ANGST. “En lugar de tomar y seleccionar galaxias concretas para el estudio, nuestra investigación será completamente a través de observar “todas” las galaxias de la región. Esto nos ofrece una imagen multicolor de cuándo y cómo se formaron todas las estrellas del universo local”.

Muchas estrellas de las galaxias cercanas son los fósiles equivalentes a la formación de nuevas estrellas en el universo lejano. “Cuando miramos muy atrás en el tiempo a las jóvenes galaxias, vemos una gran cantidad de vigorosa formación estelar. No obstante, sólo podemos suponer en cuáles de esas galaxias se convertirán finalmente”, explicó Dalcanton. “Usando las galaxias del universo cercano como “registro fósil”, podemos compararlas con las jóvenes galaxias lejanas. Esta comparación nos da una historia de formación estelar y proporciona una mejor comprensión de las masas, estructuras y entornos de las galaxias”.

Los primeros resultados del estudio ANGST demostraron la rica diversidad de las galaxias. Algunas están hechas enteramente de antiguas estrellas, mientras que otras han estado formando estrellas casi continuamente durante toda su vida. Incluso hay unos ejemplos de galaxias que sólo han comenzado a formar estrellas en el pasado reciente. “Con estas imágenes, podemos ver lo que hace que cada galaxia sea única”, dijo el miembro del equipo Benjamin Williams de la Universidad de Washington.

La investigación ANGST también incluye mapas de grandes galaxias, incluyendo M81. “Con estos mapas, ahora podemos rastrear cuándo se formaron distintas partes de la galaxia”, explicó Evan Skillman de la Universidad de Minnesota (Estados Unidos), que describe el trabajo de los estudiantes Dan Weisz de la Universidad de Minnesota y Stephanie Gogarten de la Universidad de Washington.

En un artículo distinto que describe la historia de formación estelar de M81, los astrónomos confirmaron que las galaxias espirales masivas formaron la mayor parte de sus estrellas en los inicios del universo. Analizando el disco exterior de M81, los astrónomos encontraron que la mayor parte de las estrellas se formaron hace más de 7000 millones de años, cuando el universo tenía la mitad de su edad actual. M81 y otras galaxias gigantes también experimentaron un rápido enriquecimiento de elementos químicos más pesados que el hidrógeno y el helio producidos durante el Big Bang, tales como el carbono, a través de la muerte de estrellas masivas en explosiones de supernova. Quedamos sorprendidos por cómo de rápido se formaron los elementos y cómo el consiguiente índice de formación estelar para el grueso de estrellas de M81 cambió tras esto”, dijo Williams, el autor principal del artículo.

“Este rico estudio se añadirá al legado de Hubble, proporcionando una base para futuros estudios”, añadió Dalcanton. “con esta información seremos capaces de seguir el ciclo completo de formación estelar en detalle”.

Los resultados del estudio fueron enviados a The Astrophysical Journal Supplement Series. Otro artículo que detalla la historia de formación estelar en la galaxia M81 ha sido enviado a The Astronomical Journal.


Fecha Original: 30 de septiembre de 2008
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