Sonda sobrevuela Mercurio por segunda vez

Una sonda fabricada por la NASA hizo su segundo sobrevuelo sobre Mercurio a primeras horas de la mañana del lunes en un acercamiento al planeta más próximo al Sol.

La nave MESSENGER tenía previsto un impulso gravitatorio durante el encuentro de hoy a las 0845 GMT que ayudará al satélite a entrar en órbita alrededor de Mercurio en 2011. Pero los científicos también dirigieron las cámaras y sensores de MESSENGER para captar nuevas imágenes y datos de áreas del planeta que permanecen sin cartografiarse después de su primer sobrevuelo el 14 de enero.

“Mercurio ha sido una verdadera anomalía en que, hasta el momento, no hemos visto la superficie completa de uno de los cuerpos más cercanos a la tierra”, dijo Sean Solomon, investigador principal de MESSENGER en la Institución Carnegie de Washington, durante una teleconferencia la semana pasada.

En su máxima aproximación, MESSENGER, abreviatura de Superficie, Entorno Espacial, Geoquímica y Medidas de Mercurio, se espera que pase a 200 km de la superficie del planeta.

Los controladores de la misión esperaban perder el contacto con la nave en ciertos momentos mientras giraba para unas mejores vistas de Mercurio. MESSENGER también de energía solar a las baterías durante 17 minutos mientras volaba a través de la sombra del planeta.

Los científicos esperan ansiosos las nuevas imágenes de regiones nunca antes vistas de Mercurio, que suman un total de un 30 por ciento de la superficie del planeta. La nave tenía previsto captar 629 imágenes específicamente de 9 grandes mosaicos que ayudarán a los científicos a cartografiar Mercurio.

Los investigadores esperan recibir los nuevos datos de MESSENGER unas 21 horas después de que abandone la sombra de Mercurio, en las primeras horas de la mañana del martes en la hora de la costa este de los Estados Unidos.

MESSENGER es la primera nave en 33 años en encontrarse con Mercurio tan cerca, desde que la sonda Mariner de la NASA pasara a toda velocidad por el planeta tres veces en 1974 y 1975. La nueva sonda voló por la Tierra una vez y dos veces por Venus desde su lanzamiento en agosto de 2004, y ya ha completo dos de los tres sobrevuelos de Mercurio antes de entrar en órbita alrededor del planeta.

Los controladores de la misión ahorraron el precioso combustible aprovechando la fuerza del viento solar para alterar la trayectoria de la sonda. Las manejadores de la navegación solar para el sobrevuelo señalaron el éxito de la ejecución como un “complejo ejercicio en 3-D de enhebrar una aguja”, dijo Solomon.

El primero sobrevuelo de MESSENGER acabó con un viejo debate científico mostrando cómo los volcanes habían dado forma a las llanuras lisas y planas del planeta. También detectó el campo magnético de Mercurio, el cual está moldeado por el bombardeo del viento solar en un forma de lágrima con la parte plana hacia el Sol.

El segundo sobrevuelo de hot permitirá a la nave escudriñar el lado oculto del planeta.


Autor: Jeremy Hsu
Fecha Original: 6 de octubre de 2008
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