Nacida del viento

Región de formación estelar NGC 346

Los telescopios terrestres y espaciales se han unido para componer una colorida imagen que ofrece una fresca visión en el historia de la región salpicada de estrellas de NGC 346. Este nuevo y etéreo retrato, en el cual distintas longitudes de onda se mezclan entre sí como acuarelas, revela la nueva información sobre cómo se forman las estrellas.

La descripción combina luz de infrarrojo, visible y rayos-X procedente del Telescopio Spitzer de la NASA, el Telescopio de Nueba Tecnología (NTT) de ESO y en telescopio orbital de rayos-X XMM-Newton de la Agencia Espacial Europea, respectivamente. Las imágenes de luz visible de NTT permitieron a los astrónomos descubrir un gas brillante en la región, y la imagen en múltiples longitudes de onda revela una visión que aparece sólo gracias a su inusual combinación de información.

NGC 346 es la región más brillante de formación estelar en la Pequeña Nube de Magallanes, una galaxia enana irregular que orbita la Vía Láctea a una distancia de 210 000 años luz.

“NGC 346 es un auténtico zoológico astronómico”, dice Dimitrios Gouliermis del Instituto Max Planck de Astronomía en Heidelberg, Alemania, y autor principal del artículo que describe las observaciones. “Cuando combinamos los datos de distintas longitudes de onda, fuimos capaces de distinguir qué está pasando en distintas zonas de esta intrigante región”.

Las estrellas pequeñas se dispersan a través de la región de NGC 346, mientras que las estrellas masivas pueblan su centro. Estas estrellas masivas y la mayor parte de las pequeñas se formaron al mismo tiempo a partir de una densa nube, mientras que otras estrellas menos masivas se crearon más tarde a partir de un proceso conocido como “formación estelar disparada”. La intensa radiación procedente de las estrellas masivas desgastaron gradualmente la nube de polvo de los alrededores, disparando una expansión del gas creando ondas de choque que comprimieron el frío polvo y gas cercano formando nuevas estrellas. Los filamentos rojo-anaranjados alrededor del centro de la imagen muestran dónde tuvo lugar este proceso.

Pero otro conjunto de estrellas más jóvenes de menor mas en la región, que aparecen como manchas rosáceas en la parte de arriba de la imagen, no pueden explicarse mediante este mecanismo. “Estábamos particularmente interesantes en conocer qué causó que se formase este grupo aparentemente aislado de estrellas”, dice Gouliermis.

Combinando los datos de múltiples longitudes de onda de NGC 346, Gouliermis y su equipo fueron capaces de señalar el detonante en una estrella muy masiva que estalló en una explosión de supernova hace 50 000 años. Feroces vientos procedentes de la moribunda estrellas masiva, y no la radiación, empujó el polvo y el gas a unirse, comprimiéndolo en nuevas estrellas, llevando a la existencia a las aisladas estrellas. Aunque los restos de esta estrella masiva no pueden verse en la imagen, se creó una burbuja cuando explotó, la cual puede verse cerca del gran punto blanco con un halo azul arriba a la izquierda (este punto blanco es, en realidad, un conjunto de tres estrellas).

Los hallazgos demuestran que tanto los vientos – y radiación – inducidos que dispararon la formación estelar están en acción en la misma nube. De acuerdo con Gouliermis, “el resultado nos demuestra que la formación estelar es un proceso mucho más complejo de lo que solíamos pensar, y que comprende distintos mecanismos competitivos o colaborativos”.

El análisis sólo fue posible gracias a la combinación de información obtenida a través de distintas técnicas y equipos. Revela la potencia de tales colaboraciones y la sinergia entre los observatorios espaciales y terrestres.


Fecha Original: 8 de octubre de 2008
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Comments (3)

  1. Tritio

    El círculo del centro, un poco desplazado a la izquierda (la estrella más brillante), ¿podría ser una lente gravitatoria? porque tiene toda la pinta.

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