Planeta abrazado a su estrella es el más caliente y rápido descubierto

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WASP-12b se estima que es el planeta más caliente encontrado hasta el momento (Ilustración: ESA/C Carreau)

El planeta más caliente encontrado está ardiendo a 2250 °C – tan caliente como algunas estrellas. Este hallazgo podría poner en dificultad a los modelos de cómo de cerca pueden estar los planetas de sus estrellas madre.

El nuevo planeta, conocido como WASP-12b, es 1,5 veces más masivo que Júpiter. Increíblemente, sólo necesita apenas un día para orbitar a su estrella madre, a apenas 1/40 veces la distancia de la Tierra al Sol. El apretado abrazo calienta a WASP-12b a una temperatura estimada de 2250 °Celsius – aproximadamente la mitad de caliente que la superficie del Sol, y tal cálido como algunas estrellas.

Esto hace que el planeta sea el más caliente descubierto hasta la fecha, así como el que tiene la órbita más rápida, dice Leslie Hebb de la Universidad de St. Andrews en el Reino Unido.

Hebb y sus colegas encontraron al gigante en un estudio conocido como Búsqueda de Planetas de Súper Gran Angular (SuperWASP). La colaboración usa dos conjuntos de telescopios, uno en las Islas Canarias, en España y otro en Sudáfrica, para buscar señales de planetas “en tránsito”, los cuales pasan frente a sus estrellas madre atenuando su luz cuando se observan desde la Tierra.

Los planetas extrasolares son demasiado tenues para compararlos con sus estrellas madre y medir directamente la luz infrarroja – o calor – que emiten. Pero los astrónomos saben el tamaño y distancia orbital del planeta a partir de las observaciones de tránsitos. A partir de esto, pueden calcular cuánta luz de la estrella es bloqueada por el planeta y por tanto tomar su temperatura.

La competición por el planeta más caliente es ajustada. WASP-12b apenas supera al anterior poseedor del récord, HD 149026b, cuya superficie más negra que el carbón marcaba 2040 °Celsius.

Planeta hinchado

Pero la veloz órbita de WASP-12b puede ser un récord más difícil de superar. Los astrónomos creen que los exoplanetas del tamaño de Júpiter se forman más lejos de sus estrellas y emigran a órbitas más cercanas. Esto es debido a que no habría suficiente gas y polvo cerca de las estrellas para amasar unos mundos tan gigantescos.

La mayoría de planetas observados tienen periodos orbitales de tres días o más, dice Hebb, sugiriendo que algún mecanismo puede evitar que los planetas emigren incluso más cerca de sus estrellas.

“Cuando los planetas se forman y emigran hacia el interior, algo provoca que se detengan y se detienen preferentemente en un periodo de tres días”, dijo Hebb a New Scientist. “Quedé sorprendida de que el periodo pudiese ser mucho más corto”.

El tamaño de WASP-12b puede también ser difícil de explicar. El diámetro del planeta es de 1,8 veces el de Júpiter, más grande de lo que se pensaba que podían crecer los gigantes gaseosos.

“El radio del planeta es sospechosamente grande”, apunta Sara Seager del MIT. “Aunque la observación precede a la teoría, es incómodo tener un planeta con un radio que no puede ser acomodado por la teoría”.

Hasta ahora el equipo no tiene una explicación, pero la radiación procedente de la estrella madre de WASP-12b podrían estar hinchando el planeta, dice Hebb. La composición del planeta, que podría ser rica en metales como su estrella madre, puede aumentar este efecto. Los planetas ricos en elementos pesados se espera que sean menos densos que sus primos “pobres en metales”.

El equipo planea ahora buscar luz ultravioleta emanando de WASP-12b. Tales observaciones podrían revelar si la atmósfera del planeta está siendo arrancada o evaporada por su estrella madre.



Fecha Original: 14 de octubre de 2008
Autor: Rachel Courtland
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