Pueden haberse localizado las fuentes de bombardeo terrestre de rayos cósmicos

Los puntos calientes de rayos cósmicos se identificaron en las dos regiones coloreadas de rojo cerca de la constelación de Orión. Cortesía de John Pretz, LANL

El anuncio de la semana pasada de una desconcertante y desconocida fuente de rayos cósmicos que bombardeaban la Tierra se une ahora al descubrimiento de dos fuentes de rayos cósmicos inesperados procedentes de regiones del espacio cercanas. Un observatorio de rayos cósmicos del Laboratorio Nacional de Los Álamos ha visto pro primera vez dos puntos calientes distintos que parecen estar bombardeando la Tierra con un exceso de rayos cósmicos. “Estos dos resultados pueden deberse al mismo, o distinto, fenómeno astrofísico, dijo Jordan Goodman, investigador principal del observatorio Milagro, comentando el anuncio de la semana pasada realizado por el experimento ATIC y el nuevo descubrimiento de su equipo. “No obstante, ambos sugieren la presencia de aceleración de partículas de alta energía en la vecindad de la Tierra. Nuestros nuevos hallazgos apuntan a unas localizaciones generales para los excesos de protones de rayos cósmicos”. Los rayos cósmicos parecen originarse en un área del cuelo cerca de la constelación de Orión.

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NASA prepara la nueva misión Juno a Júpiter

JunoNASA está oficialmente avanzando en una misión para llevar a cabo un estudio en una profundidad sin precedentes de Júpiter.

Conocida como Juno, la misión será la primera en la que una nave se sitúa en una órbita polar altamente elíptica alrededor de un planeta gigante para comprender su formación evolución y estructura. Bajo su densa cobertura de nubes, Júpiter guarda secretos de los procesos fundamentales y condiciones que gobernaron los inicios de nuestro Sistema Solar.

“Júpiter es el arquetipo de planetas gigantes en nuestro Sistema Solar y se formó muy al inicio, capturando la mayor parte del material dejado después de que se formase el Sol”, dijo Scott Bolton, investigador principal de Juno en el Instituto de Investigación del Suroeste en San Antonio. “Al contrario que la Tierra, la gigantesca masa de Júpiter permite que se mantenga su composición original, proporcionándonos una forma de rastrear la historia de nuestro Sistema Solar”.

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El radiotelescopio Westerbork revela la naturaleza del ‘Hanny’s Voorwerp’

Hanny's VoorwerpNuevas observaciones realizadas mediante radiotelescopios por fin han revelado la naturaleza del extraño objeto conocido como “Hanny’s voorwerp” (SDSS J094103.80+344334.2). El Voorwerp fue descubierto por Hanny van Arkel, una profesora de colegio holandesa y entusiasta voluntaria del proyecto Galaxy Zoo. Mientras navegaba a través de cientos de imágenes, Hanny apreció una enorme nube verde irregular de gas a escala galáctica, situada aproximadamente a 60 000 años luz de la galaxia cercana, IC2497. El objeto ha tenido a los astrónomos rascando sus cabezas durante casi un año – la extensión de la nube es enorme y el gas extremadamente caliente (> 15 000 Celsius) pero paradójicamente está carente de estrellas.

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Astrónomos captan imágenes únicas de una estrella en explosión

La nebulosa rodeando a Nova V458 Vul

Unas imágenes de un extraño evento astronómicos del que no hemos sido testigos desde hace más de 100 años han sido captadas gracias al esfuerzo de astrónomos de la Universidad de Southampton.

El equipo de Southampton fue parte de un estudio internacional liderado por astrónomos del UCL (University College de Londres) que registraron la explosión de una estrella binaria dentro de una nebulosa planetaria.

Al final de sus vidas, algunas estrellas pasan por explosiones de novas, provocadas por las reacciones nucleares en sus superficie. En agosto de 2007, una de tales estrellas en explosión fue descubierta en una parte del cielo que había sido observada por el equipo de investigación. Las imágenes anteriores a la explosión mostraron que esta estrella concreta estaba rodeada por una nebulosa planetaria.

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Las columnas Encelado pueden contener agua

Los investigadores creen que los géiseres de una de las lunas de Saturno, Encelado, están formados de agua líquida procedente de debajo de la superficie cerca del polo sur de la luna. El vapor pasa a través de pequeños canales en el hielo y se condensa en forma de cristales que también se mueven hacia la superficie de la luna. Como resultado hay un chorro de vapor de agua y granos de hielo expulsados desde la superficie. Crédito: NASA/JPL

Los astrónomos que observan espectaculares columnas supersónicas de gas y polvo disparadas desde una de las lunas de Saturno, dicen que hay indicios sólidos de que contengan agua líquida, un componente básico clave para la vida.

Su investigación, que aparece en el ejemplar del jueves de la revista Nature, se suman al creciente interés por explorar más en profundidad la luna Encelado, como uno de los lugares más prometedores para la vida potencial en el Sistema Solar.

Usando imágenes de la sonda Cassini de la NASA, los astrónomos ya había imaginado que las misteriosas columnas que salen disparadas del terreno helado de Encelado contenían vapor de agua. Unos nuevos cálculos sugieren que el gas y polvo expulsados a velocidades supersónicas hacen que se haga líquido, dice la autora principal Candice Hansen del Laboratorio de Propulsión a Chorro de la NASA en California. Su equipo ha calculado que las columnas viajan a más de 2000 kilómetros por hora.

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El misterio del hidrógeno perdido

El Radiotelescopio Gigante Metro-Onda. Imagen tomada por Megan Argo, febrero de 2005.

Algo vital se ha perdido en los lejanos confines del universo: el hidrógeno – la materia prima de las estrellas, planetas y de la posible vida. El descubrimiento de su aparente ausencia de las galaxias lejanas por parte de un equipo de astrónomos australianos es desconcertante debido a que el gas de hidrógeno es el constituyente más común de la materia normal en el universo.

Si puede decirse, el hidrógeno se esperaría que fuese más abundante en el inicio de la vida del universo debido a que aún no se había consumido por la formación de todas las estrellas y galaxias actuales.

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¿Alienígenas? Sí. ¿OVNIs? No.

Cuando doy conferencias públicas, casi puedo garantizar que durante la fase de preguntas y respuestas se me preguntará: ¿Cree en los alienígenas y OVNIs?

Mi respuesta normalmente genera una sonrisa: “Sí, y no”.

En lo que respecta a los alienígenas, sospecho con bastante convicción que existe vida en el espacio. Conocemos unos 300 planetas que orbitan otras estrellas, y apenas hemos empezado a observar. Sólo en nuestra Galaxia de la Vía Láctea probablemente hay, literalmente, miles de millones de planetas. La vida en la Tierra comenzó con bastante rapidez, relativamente hablando, después de que la corteza se enfriase y se formase el agua líquida, por lo que sabemos que no es difícil que la vida de inicie… y es completamente posible que exista vida microbiana en lunas que orbitan a Júpiter y Saturno.

Por lo que pensar que los alienígenas existen tiene una base científica bastante decente. Pero aquí hablaremos de una cosa totalmente diferente.

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Entrevista A Steven R. Majewski

Hace unos años los astrónomos se plantearon la existencia de gigantescos espacios en el Universo compuestos de una materia que no se puede ver, tocar, ni oler, pero que le proporciona la densidad adecuada al Cosmos. Parece una contradicción que algo invisible tenga materia y que además dé sentido al aparatoso mobiliario cósmico. El astrofísico Steven R. Majewski, de la Universidad de Virginia (EE UU), ha decido situarse en el lugar desde donde las cosas se ven mejor y ha hecho de la observación su mejor herramienta para explorar los lugares oscuros que desafían nuestro conocimiento.

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El núcleo de Júpiter el doble de grande de lo que se pensaba

Júpiter y los satélites galileanos

úpiter tiene un núcleo rocoso que es más del doble de grande de lo que se pensaba anteriormente, anunciaron hoy los investigadores.

Burkhard Militzer, geofísico de la Universidad de California en Berkeley, y sus colegas realizaron simulaciones por ordenador para observar las condiciones en el interior de Júpiter a escala de átomos de hidrógeno y helio individuales. Particularmente, los investigadores examinaron las propiedades de mezclas de hidrógeno-helio a las extremas presiones y temperaturas del interior de Júpiter.

Con la información obtenida a partir de estas simulaciones, los investigadores desarrollaron otro modelo por ordenador. Encontraron que el núcleo de Júpiter es uno rocoso similar al de la Tierra que tiene entre 14 y 18 veces la masa terrestre, o aproximadamente el 5 por ciento de la masa total de Júpiter. Estudios anteriores sugirieron que el núcleo tenía sólo siete veces la masa de la Tierra o que no tenía núcleo en absoluto.

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Hubble logra una clara visión de las estrellas masivas

Las estrellas muy masivas a menudo son difíciles de ver, ya que están normalmente incrustadas en una nebulosa de gas y polvo.

Esto es lo que sucede con dos de las estrellas más masivas de nuestra Galaxia de la Vía Láctea. Pero el Telescopio Espacial Hubble acaba de ofrecer una mejor visión.

La imagen muestra un par de colosales estrellas, WR 25 y Tr16-244, situadas dentro den cúmulo abierto Trumpler 16. Este cúmulo está incrustado dentro de la Nebulosa Carina, un inmenso caldero de gas y polvo que se encuentra a 7500 años luz de distancia de la Tierra. La nebulosa contiene varias estrellas ultra-calientes, incluyendo dos sistemas estelares y la ampliamente estudiada, estrella explosiva Eta Carinae, la cual tiene la mayor luminosidad confirmada hasta el momento.

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El descubrimiento de azúcar en el espacio puede ser una pista para la vida alienígena

Los científicos han detectado una molécula orgánica de azúcar que está directamente vinculada con el origen de la vida en una región de nuestra galaxia donde los planetas habitables podrían existir. El descubrimiento, patrocinado en parte por el Consejo de Instalaciones Científicas y Tecnológicas del Reino Unido (STFC), se publica hoy en el sitio web de la revista Astrophysical Journal.

El equipo internacional de investigadores – que incluye a la Dra. Serena Viti (Departamento de Física y Astronomía de la UCL), así como científicos de Francia, Italia y España – detectaron la molécula usando el radiotelescopio del Instituto de Radioastronomía Milimétrica (IRAM) en Francia, con el cual el equipo observa una región de formación estelar masiva del espacio a unos 26 000 años luz de la Tierra con una resolución de gran angular distintas longitudes de onda.

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El almuerzo gratis que creó nuestro universo

Dos veces durante la semana pasada me he enfrentado en debates con la pregunta que Tomás de Aquino y otros han usado en un contexto teológico: “¿Por qué hay algo en lugar de nada?”

No quiero entrar en si esto justifica la existencia de Dios, en lugar de esto, me gustaría apuntar que la física ha contestado a esta pregunta en su mayor parte, al menos se ha cambiado el marco a “cómo” en lugar de “por qué”.

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Dióxido de carbono detectado en un mundo lejano

Impresión artística de HD 189733b y su estrella. Ilustración: Christophe Carreau/ESA

El dióxido de carbono, una huella potencial de vida, ha sido descubierto por primera vez en la atmósfera de un planeta que orbita otra estrella.

No obstante el planeta, HD 189733b, está demasiado caliente para ser habitable.

Pero el descubrimiento no obstante ha entusiasmado a los científicos, dado que el dióxido de carbono es uno de los cuatro compuestos químicos que puede generar la vida, por lo que ser capaz de detectarlo demuestra que los astrónomos tienen la capacidad de encontrar signos de vida en otros planetas.

“Esta es la primera detección de dióxido de carbono en la atmósfera de un planeta extrasolar, lo que significa que tres de los cuatro grandes biomarcadores para los mundos habitados/inhabitados ya han sido observados: agua, metano y ahora dióxido de carbono”, explicó Alan Boss, teórico de formación planetaria en la Institución Carnegie de Washington quien no estuvo implicado en el hallazgo. “El único que aún no se ha detectado es el oxígeno/ozono”.

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El Modelo Estándar da una respuesta correcta a las masas del protón y neutrón

El cálculo correcto refuerza la teoría de interacciones de quark-gluón en partículas nucleares.

Cuando tomar peso cobra importancia, los quarks y gluones gobiernan el universo, según confirma un nuevo estudio.

Uno de los esfuerzos computacionales más grandes para calcular la masa de los protones y neutrones demuestra que el Modelo Estándar de física de partículas predice esas masas con una incertidumbre de menos de un 4 por ciento.

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Científicos descubren glaciares ocultos en Marte en latitudes medias

Tres cráteres marcianos: la superficie real está a la izquierda, y sin escombros en la derecha.

Vastos glaciares marcianos de hielo de agua persisten actualmente bajo una capa protectora de restos rocosos a latitudes mucho menores que cualquier otro hielo identificado anteriormente en Marte, dice una nueva investigación que usa un radar que penetra en el suelo del Orbitador de Reconocimiento de Marte de la NASA.

Dado que el agua es uno de los requisitos principales para la vida como la conocemos, encontrar grandes reservas de agua helada en Marte es un signo animador para los científicos que buscan vida más allá de la Tierra.

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Entrevista a Pavel Kroupa

A lo largo de su historia, nuestra galaxia ha ido secuestrando estrellas de cientos de galaxias más pequeñas. En el proceso, las estrellas que se desprenden forman largos caminos que siguen la órbita de la galaxia satélite alrededor de la Vía Láctea. Estos rastros de estrellas reciben el nombre de corrientes de marea y su estudio proporciona un nueva forma de medir la materia oscura que envuelve a nuestra galaxia. Comprender la naturaleza de este tipo de materia es el principal reto del investigador checo Pavel Kroupa, del Instituto Astronómico Angelander (Alemania), dispuesto en su empeño a reformular, si cabe, las actuales leyes de la física.

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Entrevista a Julio Navarro

A pesar de que el Universo está compuesto de galaxias y que habitamos una de ellas, apenas estamos comenzando a leer su historia. Sin embargo, no es fácil reconstruir este escenario, sobre todo, cuando la teoría parece revelar la existencia de un nuevo componente que nadie ve: la materia oscura. Tratar de añadir claridad sobre los frágiles modelos establecidos en la secuencia de sucesos de la evolución galáctica es precisamente el objetivo del astrofísico Julio Navarro, de la Universidad de Victoria (Canadá).

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Nueva vida bajo el mar y el hielo

Los científicos han sabido desde hace mucho tiempo que la vida puede existir en algunos entornos muy extremos. Pero la Tierra continúa sorprendiéndonos.

En la reunión “Fronteras de la Ciencia” de la Fundación Europea de Ciencia (ESF) y COST (Cooperación Europea en el campo de la Investigación Técnica y Científica) en Sicilia en octubre, los científicos describieron un ecosistema aparentemente productivo en dos lugares en los que no se conocía vida anteriormente, bajo la capa de hielo Antártica, y sobre concentrados lagos salados bajo el Mediterráneo. En ambos casos, innumerables y diminutos microbios fijan o mantienen cantidades de carbono orgánico lo bastante grandes para ser significativas en el ciclo global del carbono.

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Los científicos descubren un nuevo planeta orbitando peligrosamente cerca de una estrella gigante

El espejo del Telescopio Hobby-Eberly de 9,2 metros es visible a través de los tablones abiertos en esta visión del crepúsculo. A la luz del día, los las astas de la derecha muestran las banderas de las cinco instituciones asociadas a HET.

Un equipo de astrónomos de la Universidad Estatal de Pennsylvania y de la Universidad Nicolás Copérnico en Polonia han descubierto un nuevo planeta orbitando una estrella gigante roja, HD 102272, la cual es mucho más evolucionada que nuestro Sol. El planeta tiene una masa que es casi seis veces la de Júpiter, el mayor planeta de nuestro Sistema Solar. El equipo incluye a Alexander Wolszczan, el descubridor de los primeros planetas encontrados fuera de nuestro Sistema Solar, que es Profesor Evan Pugh de Astronomía y Astrofísica y director del Centro de Exoplanetas y Mundos Habitables en la Universidad Estatal de Pennsylvania; y Andrzej Niedzielski, que lidera a sus colaboradores en Polonia. El equipo sospecha que un segundo planeta puede estar también orbitando a HD 102272. Los hallazgos, que se publicarán en un futuro ejemplar de The Astrophysical Journal, arrojan luz en la forma en que las estrellas viejas pueden influir en los planetas cercanos.

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Estallidos de formación de estrellas

El detonante de la natalidad estelar en galaxias de tipo starbursts, una de las más poderosas “fábricas” de estrellas en el Universo, puede ser resultado de colisiones entre galaxias enanas

Un estudio realizado por los astrofísicos Ángel R. López Sánchez, actualmente investigador del Australia Telescope National Facility (CSIRO, Sydney, Australia) y César Esteban López, del Instituto de Astrofísica de Canarias (IAC), ha hallado las claves para entender los procesos de formación estelar en galaxias starbursts enanas, en cuyo interior se producen brotes masivos y violentos de nacimientos de estrellas. Según el estudio, recientemente publicado en la revista especializada Astronomy & Astrophysics, la “chispa” que enciende los intensos estallidos de formación estelar que darían lugar a este tipo de objetos celestes podrían proceder de las interacciones entre galaxias enanas de baja masa. Los datos obtenidos añaden claridad sobre el todavía incipiente modelo jerárquico de formación y evolución galáctica.

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