Archivos del mes: noviembre 2008

El descubrimiento de azúcar en el espacio puede ser una pista para la vida alienígena

Los científicos han detectado una molécula orgánica de azúcar que está directamente vinculada con el origen de la vida en una región de nuestra galaxia donde los planetas habitables podrían existir. El descubrimiento, patrocinado en parte por el Consejo de Instalaciones Científicas y Tecnológicas del Reino Unido (STFC), se publica hoy en el sitio web de la revista Astrophysical Journal.

El equipo internacional de investigadores – que incluye a la Dra. Serena Viti (Departamento de Física y Astronomía de la UCL), así como científicos de Francia, Italia y España – detectaron la molécula usando el radiotelescopio del Instituto de Radioastronomía Milimétrica (IRAM) en Francia, con el cual el equipo observa una región de formación estelar masiva del espacio a unos 26 000 años luz de la Tierra con una resolución de gran angular distintas longitudes de onda.
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El almuerzo gratis que creó nuestro universo

Dos veces durante la semana pasada me he enfrentado en debates con la pregunta que Tomás de Aquino y otros han usado en un contexto teológico: “¿Por qué hay algo en lugar de nada?”

No quiero entrar en si esto justifica la existencia de Dios, en lugar de esto, me gustaría apuntar que la física ha contestado a esta pregunta en su mayor parte, al menos se ha cambiado el marco a “cómo” en lugar de “por qué”.
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Dióxido de carbono detectado en un mundo lejano

Impresión artística de HD 189733b y su estrella. Ilustración: Christophe Carreau/ESA

El dióxido de carbono, una huella potencial de vida, ha sido descubierto por primera vez en la atmósfera de un planeta que orbita otra estrella.

No obstante el planeta, HD 189733b, está demasiado caliente para ser habitable.

Pero el descubrimiento no obstante ha entusiasmado a los científicos, dado que el dióxido de carbono es uno de los cuatro compuestos químicos que puede generar la vida, por lo que ser capaz de detectarlo demuestra que los astrónomos tienen la capacidad de encontrar signos de vida en otros planetas.

“Esta es la primera detección de dióxido de carbono en la atmósfera de un planeta extrasolar, lo que significa que tres de los cuatro grandes biomarcadores para los mundos habitados/inhabitados ya han sido observados: agua, metano y ahora dióxido de carbono”, explicó Alan Boss, teórico de formación planetaria en la Institución Carnegie de Washington quien no estuvo implicado en el hallazgo. “El único que aún no se ha detectado es el oxígeno/ozono”.
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El Modelo Estándar da una respuesta correcta a las masas del protón y neutrón

El cálculo correcto refuerza la teoría de interacciones de quark-gluón en partículas nucleares.

Cuando tomar peso cobra importancia, los quarks y gluones gobiernan el universo, según confirma un nuevo estudio.

Uno de los esfuerzos computacionales más grandes para calcular la masa de los protones y neutrones demuestra que el Modelo Estándar de física de partículas predice esas masas con una incertidumbre de menos de un 4 por ciento.
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Científicos descubren glaciares ocultos en Marte en latitudes medias

Tres cráteres marcianos: la superficie real está a la izquierda, y sin escombros en la derecha.

Vastos glaciares marcianos de hielo de agua persisten actualmente bajo una capa protectora de restos rocosos a latitudes mucho menores que cualquier otro hielo identificado anteriormente en Marte, dice una nueva investigación que usa un radar que penetra en el suelo del Orbitador de Reconocimiento de Marte de la NASA.

Dado que el agua es uno de los requisitos principales para la vida como la conocemos, encontrar grandes reservas de agua helada en Marte es un signo animador para los científicos que buscan vida más allá de la Tierra.
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Entrevista a Pavel Kroupa

A lo largo de su historia, nuestra galaxia ha ido secuestrando estrellas de cientos de galaxias más pequeñas. En el proceso, las estrellas que se desprenden forman largos caminos que siguen la órbita de la galaxia satélite alrededor de la Vía Láctea. Estos rastros de estrellas reciben el nombre de corrientes de marea y su estudio proporciona un nueva forma de medir la materia oscura que envuelve a nuestra galaxia. Comprender la naturaleza de este tipo de materia es el principal reto del investigador checo Pavel Kroupa, del Instituto Astronómico Angelander (Alemania), dispuesto en su empeño a reformular, si cabe, las actuales leyes de la física.
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Entrevista a Julio Navarro

A pesar de que el Universo está compuesto de galaxias y que habitamos una de ellas, apenas estamos comenzando a leer su historia. Sin embargo, no es fácil reconstruir este escenario, sobre todo, cuando la teoría parece revelar la existencia de un nuevo componente que nadie ve: la materia oscura. Tratar de añadir claridad sobre los frágiles modelos establecidos en la secuencia de sucesos de la evolución galáctica es precisamente el objetivo del astrofísico Julio Navarro, de la Universidad de Victoria (Canadá).
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Nueva vida bajo el mar y el hielo

Los científicos han sabido desde hace mucho tiempo que la vida puede existir en algunos entornos muy extremos. Pero la Tierra continúa sorprendiéndonos.

En la reunión “Fronteras de la Ciencia” de la Fundación Europea de Ciencia (ESF) y COST (Cooperación Europea en el campo de la Investigación Técnica y Científica) en Sicilia en octubre, los científicos describieron un ecosistema aparentemente productivo en dos lugares en los que no se conocía vida anteriormente, bajo la capa de hielo Antártica, y sobre concentrados lagos salados bajo el Mediterráneo. En ambos casos, innumerables y diminutos microbios fijan o mantienen cantidades de carbono orgánico lo bastante grandes para ser significativas en el ciclo global del carbono.
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Los científicos descubren un nuevo planeta orbitando peligrosamente cerca de una estrella gigante

El espejo del Telescopio Hobby-Eberly de 9,2 metros es visible a través de los tablones abiertos en esta visión del crepúsculo. A la luz del día, los las astas de la derecha muestran las banderas de las cinco instituciones asociadas a HET.

Un equipo de astrónomos de la Universidad Estatal de Pennsylvania y de la Universidad Nicolás Copérnico en Polonia han descubierto un nuevo planeta orbitando una estrella gigante roja, HD 102272, la cual es mucho más evolucionada que nuestro Sol. El planeta tiene una masa que es casi seis veces la de Júpiter, el mayor planeta de nuestro Sistema Solar. El equipo incluye a Alexander Wolszczan, el descubridor de los primeros planetas encontrados fuera de nuestro Sistema Solar, que es Profesor Evan Pugh de Astronomía y Astrofísica y director del Centro de Exoplanetas y Mundos Habitables en la Universidad Estatal de Pennsylvania; y Andrzej Niedzielski, que lidera a sus colaboradores en Polonia. El equipo sospecha que un segundo planeta puede estar también orbitando a HD 102272. Los hallazgos, que se publicarán en un futuro ejemplar de The Astrophysical Journal, arrojan luz en la forma en que las estrellas viejas pueden influir en los planetas cercanos.
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Estallidos de formación de estrellas

El detonante de la natalidad estelar en galaxias de tipo starbursts, una de las más poderosas “fábricas” de estrellas en el Universo, puede ser resultado de colisiones entre galaxias enanas

Un estudio realizado por los astrofísicos Ángel R. López Sánchez, actualmente investigador del Australia Telescope National Facility (CSIRO, Sydney, Australia) y César Esteban López, del Instituto de Astrofísica de Canarias (IAC), ha hallado las claves para entender los procesos de formación estelar en galaxias starbursts enanas, en cuyo interior se producen brotes masivos y violentos de nacimientos de estrellas. Según el estudio, recientemente publicado en la revista especializada Astronomy & Astrophysics, la “chispa” que enciende los intensos estallidos de formación estelar que darían lugar a este tipo de objetos celestes podrían proceder de las interacciones entre galaxias enanas de baja masa. Los datos obtenidos añaden claridad sobre el todavía incipiente modelo jerárquico de formación y evolución galáctica.
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