Misteriosos electrones pueden ser un signo de la materia oscura

Experimento ATIC

La materia oscura está demostrando ser menos esquiva de lo que su nombre sugiere. Su firma ha sido detectada por un experimento a bordo de un globo que midió un número sorprendentemente alto de electrones energéticos fluyendo desde el espacio.

Los electrones de alta energía se encontraron en el espacio y se aceleran cuando las estrellas explotan como supernovas. Pero un detector a bordo de un globo volando sobre la Antártica llamado Calorímetro Avanzado de Ionización Fina (ATIC) ha detectado 70 electrones de alta energía más que en el nivel normal del fondo atribuido a estallidos de supernova.

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NASA prueba la Internet interplanetaria

Internet ha alcanzado la frontera final.

NASA ha probado con éxito la primera red de comunicaciones de espacio profundo modelado sobre Internet, usada para transmitir imágenes desde y hacia naves a 30 millones de kilómetros de la Tierra, según anunció el martes.

“Este es el primer paso hacia la creación de una capacidad de comunicaciones espaciales totalmente nueva, una Internet planetaria”, dijo Adrian Hooke, líder del equipo que realizó la hazaña y director de la arquitectura de red espacial, tecnología y estándares en las Oficinas Centrales de la NASA en Washington, D.C.

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Signos de clima observados en un planeta enano

Esta representación artística muestra el planeta enano Eris con el Sol en el fondo. El descubrimiento de Eris realizado por Mike Brown de Caltech se anunció el 29 de julio de 2005. Crédito: NASA/JPL/Caltech

El clima extraño del helado planeta enano Eris podría ser el causante de los cambios que los científicos ven en la superficie de hielo de metano del lejano objeto de nuestro Sistema Solar.

Eris es el mayor objeto conocido del Sistema Solar más allá de Neptuno. Es mayor que Plutón, con un diámetro entre 2400 y 3000 km.

Un equipo de investigadores examinaron datos de Eris recuperados desde el Observatorio MMT en Arizona. Específicamente observaron concentraciones de hielo de metano basándose en la reflexión de luz e información de absorción.

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Los agujeros negros son el ritmo en el corazón de las galaxias

Galaxia M84

Los potentes agujeros negros en el centro de las galaxias masivas y cúmulos galácticos actúan como corazones del sistema, bombeando energía a intervalos regulares para regular el crecimiento de los propios agujeros negros, así como la formación estelar, de acuerdo con nuevos datos del Observatorio Chandra de Rayos-X de la NASA.

Los científicos de la Universidad de Michigan, el Instituto Max-Planck para Física Extraterrestre en Alemania, la Universidad de Maryland en el Condado de Baltimore (UMBC), el Centro Harvard-Smithsoniano para Astrofísica y la Universidad Jacobs en Alemania contribuyeron a los resultados.

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Un láser que crea miles de millones de partículas de antimateria

Fábrica de positrones: La físico Hui Chen configura una diana para el experimento de antimateria en la instalación láser del LLNL.

Disparando un láser a través de un disco de oro no mayor que la cabeza de un alfiler, los físicos han creado más de 100 mil millones de partículas de antimateria.

La capacidad de crear vastos números de positrones en el laboratorio abre las puertas a nuevas vías de investigación, dicen. Éstas incluyen una comprensión de la física tras los agujeros negros, los estallidos de rayos gamma y por qué sobrevivió más materia que antimateria al Big Bang.

Porción de positrones aumentada

“Hemos detectado mucha más antimateria que nunca antes se haya medido en un experimento láser”, dijo Hui Chen, físico en el Laboratorio Nacional Lawrence Livermore (LLNL) en California, Estados Unidos, que lideró el experimento. “Hemos demostrado la creación de un número significativo de positrones usando un láser de pulso corto”.

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Estallido observado en el agujero negro de la Vía Láctea

Esta es una imagen de color compuesto de la región central de la Vía Láctea, aproximadamente a 26 000 años luz de la Tierra. Las nubes gigantes de gas y polvo se muestran en azul, tal y como las detectó el instrumento LABOCA del telescopio del Experimento Explorador de Atacama (APEX) en longitudes de onda submilimétrica (870 micras). La imagen también contiene datos del infrarrojo cercano procedentes del proycto 2MASS en la banda K (en rojo), banda H (en verde), y banda J (en azul). La imagen muestra una región aproximada de 100 años luz de diámetro. Crédito: ESO/APEX/2MASS/A. Eckart et al.

Un estallido en el agujero negro del centro de nuestra galaxia de la Vía Láctea generó material que se alarga conforme orbita cerca del gigante gravitatorio.

Nuevas observaciones realizadas desde dos telescopios proporcionan una mejor visión de lo que está sucediendo allí.

Aunque los agujeros negros no pueden verse, el material que gira a su alrededor está supercalentado, emitiendo radiación que puede observarse. Aunque el agujero negro de la Vía Láctea no está entre los más activos del universo, es propenso a las llamaradas.

Un equipo de astrónomos europeos y estadounidenses usaron el Telescopio Muy Grande (VLT) de ESO y el telescopio del Experimento Explorador de Atacama (APEX), ambos en Chile, para estudiar la luz del agujero negro, llamado Sagittarius A*, en longitudes de onda infrarrojas y las más largas submilimétricas respectivamente.

Esta es la primera vez que los astrónomos han registrado un estallido con estos telescopios de forma simultánea.

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Nuevas pruebas de océanos en Marte

Mapa topográfico con un mapa de rayos gamma superpuesto, mostrando dónde puede haber estado el océanos de Marte. La región roja/amarilla/verde es más baja y tiene mayores concentraciones de algunos elementos que indican que fue un océano.

Científicos de la NASA han descubierto nuevas pruebas de que enormes océanos cubrieron gran parte del antiguo Marte, aumentando las posibilidades de que alguna vez hubiese vida.

El planeta rojo es ahora un descomunal desierto excepto por el hielo bajo el terreno y alrededor de sus polos. Pero una nave orbital revela pruebas de que al menos dos vastos océanos cubrieron un tercio del planeta hace apenas mil millones de años.

Uno, diez veces mayor que el Mar Mediterráneo, cubría las llanuras del norte de Marte. El otro era el doble de grande – alrededor de 20 veces el tamaño del Mediterráneo.

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Los minerales evolucionaron junto con la vida

Creciendo con el tiempo: En general, los meteoritos (arriba a la izquierda) que se formaron en los inicios de la historia del Sistema Solar no contienen más de 250 minerales. Hace aproximadamente 4000 millones de años, la Tierra probablemente no tenía más de 350 minerales, tales como los que encontramos en los lechos de roca del noroeste de Canadá (arriba a la derecha). Poco después se formaron grandes cantidades de mineral de hierro (abajo a la derecha) hace unos 2750 millones de años, la tierra tenía tal vez 1500 minerales. Hoy, los científicos han identificado más de 4300 tipos de minerales, incluyendo aquellos que se formaron gracias a los corales (abajo a la izquierda).T. McCoy/Smithsonian Institution; W. Bleeker/Geological Survey of Canada; D. Papineau/Carnegie Institution of Washington (D.C.); tammy616/istockphoto

El número de minerales en el Sistema Solar se ha incrementado con el tiempo, y algunos minerales en la Tierra existen gracias a la vida.

¿Piensas que la evolución es algo que sólo tiene lugar en plantas y animales? Piénsalo de nuevo, dicen los científicos que señalan que la evolución — el cambio a través del tiempo — tiene lugar también en el dominio de los minerales. Conforme ha envejecido nuestro Sistema Solar, el número de tipos de minerales que contiene ha aumentado desde apenas una docena a mucho más de 4000.

Y aproximadamente dos tercios de los minerales de hoy ya sea directa o indirectamente evolucionaron gracias a la presencia de vida en la Tierra.

Los minerales no mutan, se reproducen o compiten unos con otros como organismos vivos. No obstante, la variedad y abundancia relativa de minerales en la Tierra ha cambiado drásticamente a lo largo de los 4500 millones de años de historia del planeta, dice Robert Hazen, geofísico de la Institución Carnegie para la Ciencia en Washington, D.C. Él y sus colegas relatan el crecimiento a largo plazo de la complejidad mineral en la Tierra en el ejemplar del noviembre-diciembre de American Mineralogist.

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Entrevista a Ken Freeman

A Ken Freeman le interesan las fuerzas que gobiernan las galaxias y cómo éstas llegan a agruparse con diferentes formas y tamaños. Pero algo que le intriga especialmente es la materia oscura, y de hecho fue pionero en señalar su presencia alrededor de galaxias como la Vía Láctea. Entusiasta de la observación del cielo con el “ojo desnudo”, confiesa ser admirador de las Nubes de Magallanes desde nuestras antípodas australianas. Freeman, además de ser una figura activa en la Astronomía internacional, es catedrático en la Escuela de Investigación de Astronomía y Astrofísica del Observatorio de Monte Stromlo, de la Universidad Nacional de Australia.

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Entrevista a James Bullock

Al astrofísico teórico James Bullock, de la Universidad de California, le gustaría sorprenderse encontrando una partícula de materia oscura en el laboratorio. Con la ayuda de simulaciones informáticas y con los datos de observación de varios telescopios terrestres y espaciales, este estadounidense estudia cómo los halos de materia oscura evolucionan a lo largo de miles de millones de años. Experto en cosmología y física de partículas, Bullock se centra en comprender cómo las galaxias, incluida la Vía Láctea y su Grupo Local, surgieron del Universo primordial.

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Las ondas gravitatorias podrían tener la clave de la supersimetría

Vista aérea del detector LIGO

“En Ginebra”, cuenta Anupam Mazumdar a PhysOrg.com, “se está haciendo un gran esfuerzo por descubrir partículas de supersimetría en el Gran Colisionador de Hadrones. Pero no es la única forma de encontrar estas partículas. Deberíamos ser capaces de ver supersimetría en el cielo a través de la observación de ondas gravitatorias”.

Mazumdar, físico de la Universidad de Lancaster en el Reino Unido, trabajó con Alex Kusenko en la Universidad de California en Los Ángeles para simular qué tipo de distribución de frecuencia resultaría de la fragmentación de un condensado escalar inestable. Ambos dicen que un número de dispositivos, incluyendo el Observatorio Avanzado de Ondas-Gravitatorias del Interferómetro Láser (LIGO), la Antena Espacial del Interferómetro Láser (LISA) y el Observador Big Bank (BBO), serían capaces de detectar ondas gravitatorias como las que describen en “Gravitational waves from fragmentation of a primordial scalar condensate into Q-balls (Ondas gravitatorias procedentes de la fragmentación de un condensado escalar primordial en bolas-Q)”, el cual ha sido aceptado para su publicación en Physical Review Letters.

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Primera imagen de otro Sistema Solar multiplanetario

Planetas extrasolares fotografiadosAquí está lo que hemos estado esperando: por primera vez, los astrónomos han tomado imágenes de un Sistema Solar multiplanetario, muy similar al nuestro, orbitando otra estrella. Esto coincide con el anuncio de la primera imagen en luz visible de un planeta extrasolar tomada por el Telescopio Espcial Hubble. Este nuevo sistema solar orbita una polvorienta estrella llamada HR8799, la cual está a 140 años luz de distancia y tiene aproximadamente 1,5 veces el tamaño del Sol. Tres planetas de aproximadamente 10, 10 y 7 veces la masa de Júpiter, orbitan dicha estrella. El tamaño de los planetas baja con la distancia a la estrella madre, de forma muy similar a como lo hacen los planetas gigantes en nuestro sistema. Y podría haber más planetas allí, pero los científicos dicen que simplemente aún no los han visto.

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Misterioso espectáculo de luz visto en Saturno

Una inexplicable nueva amplia región de luz de auroras ha sido fotografiada en el casquete polar de Saturno.

“Nunca habíamos visto una aurora como esta en ningún sitio”, dijo Tom Stallard, Miembro Académico de RCUK que trabaja con datos de Cassini en la Universidad de Leicester. “No es sólo un anillo de auroras como los que hemos visto en Júpiter o en la Tierra. Este cubre una enorme área a través de todo el polo. Nuestras ideas actuales de lo que forman las auroras de Saturno predicen que esta región debería estar vacía, por lo que encontrar un brillo tal es una sorpresa fantástica”.

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Hubble observa directamente un planeta orbitando Fomalhaut [heic0821]

Planeta alrededor de Fomalhaut

El Telescopio Espacial Hubble de NASA/ESA ha tomado la primera fotografía en luz visible de un planeta orbitando otra estrella.

Estimado en no más de tres veces la masa de Júpiter, el planeta, conocido como Fomalhaut b, orbita la brillante estrella del sur Fomalhaut, situada a 25 años luz de distancia en la constelación de Piscis Austrinus (el Pez del Sur).

Fomalhaut ha sido un candidato para la búsqueda de planetas desde que se descubrió un exceso de polvo alrededor de la estrella a principios de la década de 1980 por parte del Satélite de Astronomía Infrarroja de Estados Unidos, Reino Unido y Holanda (IRAS).

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XMM-Newton e Integral dan pistas sobre los magnetares

Impresión artística de un magnetar

Los datos de rayos-X y rayos gamma de los observatorios espaciales XMM-Newton e integral de la ESA han sido usados para probar, por primera vez, los procesos físicos que forman los magnetares, un tipo inusual de estrella de neutrones que brilla en rayos-X.

Las estrellas de neutrones son restos de estrellas masivas (de entre 10-50 veces la masa de nuestro Sol) que han colapsado sobre sí mismas bajo su propio peso. Hechas casi por completo de neutrones (partículas subatómicas sin carga eléctrica), estos cadáveres estelares concentran más de la masa de nuestro Sol dentro de una esfera de apenas 20km de diámetro.

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Ondas de choque de polvo generan ingredientes de planetas

Las ondas de choque alrededor de las polvorientas estrellas jóvenes podría crear la materia prima para los planetas, de acuerdo con unas nuevas observaciones del Telescopio Espacial Spitzer de la NASA.

Las pruebas llegan en forma de diminutos cristales. Spitzer detectó cristales similares en composición al cuarzo alrededor de jóvenes estrellas que apenas comenzaban a formar planetas. Los cristales, llamados cristobalitas y tridimitas, son conocidos por residir en cometas, en flujos de lava volcánica en la Tierra y en algunos meteoritos que aterrizaron en nuestro planeta.

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APEX revela guarderías estelares brillantes

Para ilustrar la potencia de la astronomía de longitud de onda submilimétrica, una imagen de APEX revela cómo una burbuja de gas ionizado en expansión de aproximadamente diez años luz de diámetros está provocando que el material de alrededor colapse en densos cúmulos que son los lugares de nacimiento de nuevas estrellas. La luz submilimétrica es la clave para revelar parte del material más frío del universo, tales como estas densas y frías nubes.

La región, conocida como RCW120, está aproximadamente a 4200 años luz de la Tierra, hacia la constelación de Scorpius. Una estrella caliente y masiva en su centro emite enormes cantidades de radiación ultravioleta, la cual ioniza el gas de los alrededores, arrancando electrones de los átomos de hidrógeno y produciendo el característico brillo rojo de la conocida como emisión H-alfa.

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El aterrizador Phoenix llega al final de su misión

PhoenixEl Aterrizador de Marte Phoenix no se ha comunicado desde el 2 de noviembre, y los ingenieros de la misión asumen que el vehículo está completamente sin energía ahora. Por tanto, en una conferencia de prensa, los directores de la misión anunciaron que la misión Phoenix se da oficialmente por concluida. “En este momento estamos bastante seguros de que el vehículo no estará disponible por más tiempo, y declaramos el final de la misión”, dijo Barry Goldstein, director del proyecto Phoenix. “Este vehículo ya nos ha sorprendido antes, y aún estamos a la escucha. Intentaremos comunicarnos con Phoenix, pero nadie espera volver a escucharla de nuevo. Estamos absolutamente orgullosos de lo que ha logrado. Hemos logrado todos los objetivos científicos y algunos más”.

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Signos de vulcanismo tardío vistos en la Luna

El cráter Antoniadi, el cual muestra un depósito oscuro y liso en su fondo. El recuento del cráter se realizó para el área encerrada en el polígono blanco. Crédito: Science/AAAS

La actividad volcánica en el lado oculto de la Luna puede haber durado mucho más de lo que se pensaba anteriormente, según sugieren unas recientes imágenes de un satélite lunar japonés.

Los hallazgos, detallados en el ejemplar del 7 de noviembres de la revista Science, podrían ayudar a arrojar luz sobre la formación y evolución de la Luna.

Los científicos creen que la Luna se formó cuando un planeta errante de aproximadamente el tamaño de Marte impactó con la Tierra y desgajó un trozo del manto fundido del planeta. Parte del material de ese trozo comenzó a orbitar la Tierra, enfriándose gradualmente a lo largo de millones de años para formar la Luna.

La superficie lunar está ahora muerta, pero a lo largo de los millones de años intermedios desde que se formó, experimentó momentos de actividad volcánica.

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Detectadas nuevas llamaradas de actividad en el Sol

No es enorme, pero el grupo de manchas 1007 del nuevo ciclo surgió en Halloween y se movió por la superficie del Sol durante un periodo de cuatro días a principios de noviembre de 2008. Crédito: Observatorio Heliosférico y Solar (SOHO)

Tras más de dos años de actividad de muy baja actividad de manchas solares y apenas ninguna llamarada, el Sol está aumentando ahora su actividad.

La actividad del Sol sube y baja a través de un ciclo de 11 años. Puede variar desde una gran tranquilidad a violentas tormentas espaciales que dejan fuera de servicio las redes eléctricas de la Tierra e interrumpen las comunicaciones de radio y satélite. El último pico fue en 2000, y los científicos han pensado que se estaba produciendo un punto bajo en los últimos meses. Las nuevas manchas solares durante octubre sugieren que se ha acabado con esta situación.

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