Visto un planeta predicho — La primera vez desde Neptuno hace 162 años

En 2006, la astrónomo Alice Quillen de la Universidad de Rochester predijo que un planeta de un tamaño y órbita concreta debía estar entre el polvo de una estrella cercana. Tal planeta ha sido fotografiado por el Telescopio Espacial Hubble, haciéndolo el segundo planeta en ser fotografiado tras una predicción precisa. El único otro planeta visto tras una predicción fue Neptuno, descubierto hace más de 160 años.

“Es algo notable”, dice Eugene Chiang, profesor asociado de astronomía en la Universidad de California en Berkeley, y parte del equipo que fotografió el nuevo planeta. “Alice vio la forma en que el borde interior del anillo de polvo se recortaba marcadamente y reconoció una probable órbita planetaria justo en el interior. La órbita que encontramos está asombrosamente cerca de la predicción de Alice”.

“Este es un logro fantástico que destaca el gran talento de Alice”, dice Nick Bigelow, Catedrático del Departamento de Física y Astronomía de la Universidad de Rochester. “Sólo piensa que han pasado 160 años desde la última vez que se dedujo la presencia de un planeta y se fotografía, y que fue un planeta que orbitaba nuestro Sol, no a billones de kilómetros de distancia. ¡Extraordinario!”

El 13 de noviembre, Chiang y sus colegas anunciaron que habían fotografiado un planeta alrededor de Fomalhaut, una brillante estrella rodeada por un anillo de polvo. Uno de los planetas encajaba con lo que predijo Quillen en 2006. Junto con otros tres planetas fotografiados a la vez por otro equipo, este es el primer planeta fuera de nuestro sistema solar en ser fotografiado de forma directa.

Neptuno, fotografiado en 1846, fue deducido por su efecto en la órbita de Urano tres años antes, y marcó la primera vez que se predecía un planeta antes de verse en realidad. En 2004, los astrónomos de la Universidad de Washington predijeron la existencia de un planeta alrededor de una estrella similar al Sol a 212 años luz de distancia. El planeta se confirmó en 2007 usando una técnica llamada velocidad radial, pero su imagen no ha sido resuelta de la misma forma que el planeta de Fomalhaut.

Quillen ha trabajado durante años para comprender la forma en que los planetas dar forma a los discos de polvo estelar como el que rodea a Fomalhaut. Es una de los exponentes mundiales en predicción de tamaño y posición de planetas a partir de las características del anillo de polvo de una estrella. Usó las imágenes del Telescopio Espacial Hubble que revelaron que el anillo de polvo alrededor de Fomalhaut estaba descentrado. Las imágenes también eran lo bastante claras para mostrar que el propio anillo tenía un borde sorprendentemente definido.

Esa definición en el borde, calculó Quillen, requería que un pequeño planeta, del tamaño de Neptuno, estuviese justo en el lado interno del anillo, usando tu gravedad para limpiar el polvo de ese área.

De acuerdo con los cálculos de Quillen, el anillo es elíptico debido a que la órbita del planeta alrededor de Fomalhaut también es elíptica — una curiosidad en un sistema tan joven. Cuando las estrellas se forman en una nube de gas y polvo gigante, el momento angular de la nube se transporta a todos los objetos que se forman en la nube, incluyendo los nuevos planetas. Esos nuevos planetas deberían inicialmente orbitar el caminos casi circulares – no en unos elípticos. El anillo de Fomalhaut está desplazado 2200 millones de kilómetros, más de 15 veces la distancia de la Tierra al Sol, lo que sugiere que la órbita del planeta oculto también está tremendamente estirada.

Quillen continúa con sus modelos de interacción planeta-anillo. Es necesario tratar el anillo de polvo como una estructura hidrodinámica, por ejemplo, para estrellas jóvenes cuyo polvo es relativamente fino y actúa más como un fluido — mientras que la física de la colisión de partículas se hace más importante en sistemas de anillos más viejos donde el polvo ha comenzado a acumularse en cuerpos mayores, dice Quillen.


Autor: Jonathan Sherwood
Fecha Original: 9 de diciembre de 2008
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Comments (3)

  1. Iván

    Impresionante, ya lo decia en la anterior entrada sobre el planeta que orbita Fomalhau, y en apenas poco tiempo ya tenemos el segundo planeta de fuera del sistema solar que vemos directamente.

  2. R0t3n

    OMG… es el ojo de Sauron…

  3. haplito

    ¿De verdad esa foto es de un planeta superlejano?

    Joder, pero que insignificantes somos.

    me sigue encantando esta página, kanijo.

    saludos

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