Los astrónomos miden un exoplaneta

El observatorio que alberga el telescopio de 2,2 metros de Mauna Kea. (Imagen de Karen Teramura).

Los científicos han hecho la primera medida precisa del tamaño de un planeta que orbita otra estrella. Usaron una nueva cámara tan potente que podría detectar a una polilla volando frente a una ventana iluminada a 1500 kilómetros de distancia.

El planeta, conocido como WASP 10b se descubrió por parte de un estudio robótico británico que se construyó con unas lentes obtenidas en el lugar de subastas eBay.

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El supervidrio podría ser un nuevo estado de la materia

Algunos átomos en un sólido similar al vidrio podrían fluir con una fricción cero.

Imagina un fluido que fluye tanto perfectamente como nada en absoluto. Un maestro Zen podría proponer tal acertijo, pero en una nueva prueba teórica, los físicos han demostrado que tal estado paradójico de la materia puede existir en realidad.

Se conoce como supervidrio — “súper” en el mismo sentido que los superconductores y los superfluidos, lo cual es como decir que tienen escondida cierta extrañeza cuántica.

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Planetas temblorosos, velocidad y encontrar lunas similares a la Tierra

Las lunas fuera de nuestro Sistema Solar con el potencial para soportar vida se han convertido en algo mucho más fácil de detectar, gracias a una investigación de un astrónomo del University College de Londres (UCL).

David Kipping ha encontrado que tales lunas pueden revelarse observando los bamboleos en la velocidad de los planetas a los que orbitan. Sus cálculos, que aparecen en el ejemplar de hoy de Monthly Notices of the Royal Astronomical Society, no sólo nos permitiría confirmar si un planeta tiene un satélite, sino calcular su masa y distancia a su planeta padre, factores que determinan la posible habitabilidad de una luna.

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Nuevo detector ayudará en la búsqueda de la materia oscura

Vista del interior de un detector de neutrones en desarrollo en el Laboratorio de Ciencia Nuclear del MIT. Jocelyn Monroe, se ve a través del detector. Imagen / Donna Coveney

La herramienta de calibración revelará cuándo se detectan las hipotéticas partículas.

Existen varios proyectos de investigación en proceso para tratar de determinar qué partículas forman la misteriosa “materia oscura” que se cree que domina la masa del universo. Pero los detectores actuales tienen un problema: También captan las partículas de materia común – veloces neutrones que se enmascaran como esquivas partículas de materia oscura a los instrumentos que están diseñados para encontrarla.

La físico del MIT Jocelyn Monroe tiene una solución. Un nuevo detector que ella y sus estudiantes han construido acaba de pasar las primeras pruebas iniciales la semana pasada en el Laboratorio Nacional de Los Álamos. Cuando se despliegue en los próximos meses junto a uno de los actuales detectores de materia oscura, el nuevo dispositivo debería identificar todos los neutrones comunes que pasen, dejando que el otro detector capte sólo las candidatas sólidas a la esquiva materia oscura.

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Controlar los bloques básicos de la vida

Se ha informado de un simple y fiable método para convertir una de las entidades químicas más simples en uno de los bloques básicos de la vida más complejos de fabricar, con completo control sobre su forma, por parte de científicos de la Universidad de Bristol en el ejemplar de Nature de esta semana.

Tendrá grades implicaciones para la síntesis de medicamentos y compuestos agroquímicos.

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Los astrónomos encuentra las dos bombillas estelares más tenues

Esta concepción artística muestra los cuerpos estelares más tenues conocidos actualmente – enanas marrones gemelas conocidas como 2M 0939. Crédito de la imagen: NASA/JPL-Caltech

¡Hay un empate! El nuevo poseedor del récord del objeto estelar más tenue conocido en el universo va a dos estrellas “fallidas” gemelas, o enanas marrones, cada una de las cuales brilla débilmente con sólo una millonésima de la luz de nuestro Sol.

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Detectado vapor de agua en un planeta lejano

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Esta concepción artística muestra un planeta nuboso similar a Júpiter que orbita muy cerca de su feroz estrella caliente. Crédito: NASA/JPL-Caltech/T. Pyle

Los científicos han encontrado pruebas claras de que existe vapor de agua en la atmósfera de planetas calientes gigantes alrededor de otras estrellas.

Estos grandes exoplanetas gaseosos tienen masas similares o mayores a las de Júpiter (el cual tiene aproximadamente 317,8 veces la masa de la Tierra). Muchos de ellos orbitan precariamente cerca de sus estrellas madre, por lo que están abrasadoramente calientes.

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Nuevas observaciones detallan el gran agujero negro de la Vía Láctea

Esta imagen infrarroja muestra el centro de nuestra galaxia y las estrellas orbitando lo que se cree que es un agujero negro supermasivo en el centro galáctico. Crédito: ESO/S. Gillessen et al.

Como bailarinas haciendo piruetas alrededor de un líder invisible, una colección de estrellas orbitan un sumidero gravitatorio de nuestra galaxia, o agujero negro. Un nuevo conjunto de imágenes infrarrojas de la danza cósmica confirman que este agujero negro supermasivo pesa 4 millones de soles.

Los agujeros negros supermasivas pueden pesar hasta mil millones de soles o más y se cree que están en el centro de la mayor parte, si no todas, las galaxias. No pueden observarse, debido a que su gravedad es tan potente que incluso la luz queda atrapada, pero los astrónomos deducen su presencia observando el movimiento de las estrellas y gas a su alrededor.

A lo largo de un periodo de 16 años, comenzando en 1992, los investigadores monitorizaron 28 estrellas que orbitaban la región central de la Vía Láctea, donde se cree que yace el agujero negro supermasivo conocido como Sagittarius A*.

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Visto un planeta predicho — La primera vez desde Neptuno hace 162 años

En 2006, la astrónomo Alice Quillen de la Universidad de Rochester predijo que un planeta de un tamaño y órbita concreta debía estar entre el polvo de una estrella cercana. Tal planeta ha sido fotografiado por el Telescopio Espacial Hubble, haciéndolo el segundo planeta en ser fotografiado tras una predicción precisa. El único otro planeta visto tras una predicción fue Neptuno, descubierto hace más de 160 años.

“Es algo notable”, dice Eugene Chiang, profesor asociado de astronomía en la Universidad de California en Berkeley, y parte del equipo que fotografió el nuevo planeta. “Alice vio la forma en que el borde interior del anillo de polvo se recortaba marcadamente y reconoció una probable órbita planetaria justo en el interior. La órbita que encontramos está asombrosamente cerca de la predicción de Alice”.

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El efecto placebo: No todo está en tu cabeza

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Efecto real. Los pacientes con una cierta copia del gen de serotonina muestran menos actividad en la amígdala (izquierda), indicando una ansiedad reducida, tras el tratamiento con placebos. Crédito: T. Furmark et al., Journal of Neuroscience

Para llegar al mercado de medicamentos, las compañías farmacéuticas tienen que demostrar que funcionan mejor que el placebo. Pero a veces el placebo es tan potente como lo real. Por qué nuestros cuerpos responden de forma tan potente a medicinas falsas ha sido un misterio desde hace mucho, pero los investigadores están un paso más cerca de resolverlo, han encontrado un gen podría ser el responsable de un tipo de efecto placebo.

El efecto placebo funciona debido a que los pacientes creen que están recibiendo realmente un tratamiento. Esperar un tratamiento es similar a una recompensa anticipada, según han demostrado los estudios, y la anticipación de una recompensa dispara la liberación del neurotransmisor dopamina en el cerebro, el cual puede ayudar a aliviar los síntomas de dolor crónico y depresión. Pero, ¿qué pasa con el efecto placebo en otras condiciones?

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Ríos de gas fluyen alrededor de estrellas

Una visión infrarroja de nube de formación estelar conocida como M17, o la Nebulosa del Cisne. Crédito de la imagen: NASA/JPL-Caltech/Univ. of Wisc.

Una nueva imagen del Telescopio Espacial Spitzer de la NASA muestra una turbulenta región de formación estelar, donde ríos de gas y vientos estelares erosionan grupos de material polvoriento.

La imagen proporciona uno de los mejores ejemplos hasta el momento de ondas de gas, o arcos de choque, que pueden formarse alrededor de estrellas en las abarrotadas aguas cósmicas.

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Una simulación demuestra que las bacterias podrían vivir en Marte

La Cámara de Simulación Ambiental de Marte (MESCH), desarrollada por un equipo de la Universidad de Aarhus en Dinamarca, simula las condiciones sobre e inmediatamente por debajo de la superficie de Marte.

La posibilidad de vida en Marte se ha debatido casi desde la invención del telescopio.

El crecimiento y disminución anual de las capas de hielo y los cambios de color estacionales fueron observados por astrónomos como Herschel y Whewell en los siglos XVIII y XIX. A finales del siglo XIX, Schiaparelli informó de la existencia de unas características lineales que llamó canales, y esto llevó a la especulación a Lowell (entre otros) de que el Planeta Rojo podría albergar una civilización más avanzada que la nuestra.

La llegada de naves con instrumentos, comenzó con la Mariner IV en 1964, que mostró un planeta frío, seco y lleno de cráteres que parecía tan poco hospitalario como nuestra propia Luna; pero posteriores misiones proporcionaron pruebas de agua líquida en Marte en un pasado reciente. Esto ha llevado a la especulación de si podrían existir formas de vida simples, como las bacterias, en Marte. La delgada atmósfera de Marte apenas bloquea la radiación del Sol, y la superficie de Marte parece estar esterilizada por compuestos químicos cáusticos como el peróxido de hidrógeno, pero los científicos aún mantienen la esperanza de que la vida en Marte pueda sobrevivir protegida bajo la superficie.

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Observar Júpiter para comprender la Tierra

La magnetosfera de Júpiter y las cuatro lunas galileanas

Las subtormentas magnéticas en la Tierra interrumpen el funcionamiento de satélites, incluyendo satélites de comunicación y sistemas de posicionamiento global. Este misterioso fenómeno ha sido estudiado con los satélites Cluster de la ESA, comparándolos con subtormentas magnéticas en el planeta gigante Júpiter para una mejor comprensión.

Cómo la magnetosfera se hace tormentosa

Planetas como Mercurio, la Tierra o Júpiter que tienen sus propios campos magnéticos, están protegidos por las burbujas magnéticas que genera.

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Los meteoritos podrían haber espesado la sopa primordial

Las altas presiones y temperaturas de los impactos pueden crear compuestos químicos orgánicos complejos, según demuestran las pruebas.

En las recientes eras geológicas, grandes cuerpos extraterrestres que colisionaron con la Tierra han sido asociados a extinciones globales, pero unos nuevos experimentos demuestran que los impactos masivos que tuvieron lugar al inicio de la historia de nuestro planeta podrían haber creado la materia prima para la vida.

Las infernales temperaturas y presiones que se generan cuando un objeto extraterrestre impacta con la Tierra a velocidades de varios kilómetros por segundo son suficientes para destrozar y evaporar la roca (SN: 6/15/02, p. 378). Aún así parte de tal inmenso estallido de energía puede disparar reacciones químicas que generen sustancias orgánicas complejas a partir de ingredientes inorgánicos básicos, dice Takeshi Kakegawa, geoquímico de la Universidad Tohoku en Sendai, Japón. Él y sus colegas llevaron a cabo experimentos de laboratorio para simular el impacto de un meteorito común en uno de los océnanos primigenios de la Tierra. El equipo informa de sus conclusiones en el ejemplar del 7 de diciembre de la revista Nature Geoscience.

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Extraño cometa posiblemente procede de otro Sistema Solar

Esta imagen tomada por la sonda de observación espacial de ESA-NASA SOHO revela el Cometa Machholz 1 cerca del Sol el 8 de enero de 2002. El coronógrafo de SOHO oculta el brillo del Sol, el tamaño del mismo se muestra en el anillo interior. Crédito: SOHO/LASCO (ESA & NASA).

La extraña composición química de un cometa sugiere que la bola de hielo es un intruso, posiblemente volando a nuestro Sistema Sola desde más allá del mismo, dicen los astrónomos, añadiendo que el excéntrico comenta les fuerza a crear una nueva categoría para tales objetos.

El cometa, llamado Machholz 1, fue descubierto en 1986 por Donald Machholz de Loma Prieta, California. Desde entonces, el inmigrante de hielo ha hecho algunas apariciones, incluyendo una en 2007.

“Una gran porción de cometas de nuestro Sistema Solar han escapado al espacio interestelar, por lo que esperamos que muchos cometas que se formaron alrededor de otras estrellas también habrían escapado”, dijo David Schleicher, astrónomo planetario en el Observatorio Lowell en Arizona. “Algunos de estos habrán cruzado su camino con el Sol, y Machholz 1 podría ser un intruso interestelar”.

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Estudiantes encuentran un planeta fuera de nuestro Sistema Solar

Tres estudiantes universitarios han descubierto un gran planeta orbitando una estrella de giro rápido. El descubrimiento de planetas extrasolares como este se han hecho comunes, pero este es inusual, tanto por quién lo ha encontrado como por el tipo de estrella al que orbita.

“Es excitante no sólo encontrar un planeta, sino encontrar uno tan inusual como este; resulta ser el primer planeta descubierto alrededor de una estrella de giro rápido, y también es la estrella más caliente encontrada con un planeta”, dijo uno de los descubridores del planeta, Meta de Hoon de la Universidad Leiden en los Países Bajos.

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La búsqueda de tecnología alienígena ha sido infructuosa – hasta el momento

Los restos de un planeta desmantelado podrían colocarse alrededor de una estrella para recolectar energía solar para civilizaciones extraterrestres hambrientas de energía. Tales ‘esferas Dyson’ fueron la creación del físico Freeman Dyson (Ilustración: Vedexent/Wikimedia Commons)

Una búsqueda de colosales hazañas de ingeniería alienígena conocidas como “esferas Dyson” no ha encontrado hasta el momento candidatos sólidos dentro de 1000 años luz de la Tierra. Pero algunos dicen que las previsiones de hallar las hipotéticas estructuras, las cuales englobarían las estrellas para recoger energía solar para los alienígenas hambrientos de energía, pueden hacerse mejores.

La búsqueda de inteligencia extraterrestre se ha centrado en su mayor parte en la detección de señales enviadas desde lejos. Pero en 1960, el físico Freeman Dyson propuso una forma de buscar directamente artefactos de civilizaciones alienígenas.

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Computación cuántica: El entrelazamiento puede no ser necesario

Es una verdad universalmente aceptada que la computación cuántica debe tener entrelazamiento.

“El entrelazamiento”, comenta Andrew White a PhysOrg.com, “normalmente se considera como una parte no negociable del procesamiento cuántico de la información. De hecho, si me dices hace un par de años que podrías hacer computación cuántica sin entrelazamiento, habría sido bastante escéptico – ¡como poco!”.

White dice que la primera vez escuchó la idea de la computación cuántica sin entrelazamiento fue de Carl Caves. “Quedé intrigado cuando el Profesor Caves, en su año sabático aquí en Australia procedente de Nuevo México, mencionó que había algunas serias predicciones sobre que el entrelazamiento no siempre era necesario”.

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El laboratorio científico de Marte retrasado hasta 2011

La misión del Laboratorio Científico de Marte, un róver gigante originalmente planificado para lanzarse hacia el planeta rojo el próximo año, ha sido retrasado hasta 2011, según anunció hoy la NASA.

“No estaremos listos para el lanzamiento en la fecha deseada del próximo año”, dijo el administrador de la NASA Michael Griffin en una conferencia.

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Las enanas marrones se forman como las estrellas

Esta concepción artística muestra la enana marrón ISO-Oph 102. Las observaciones del Conjunto Submilimétrico sugieren que se forman como una estrella, acumulando material del disco de acreción que lo rodea (naranja) mostrado aquí. La enana marrón se despoja de momento angular expulsando material en dos chorros opuestos dirigidos (rojo). Los arcos de choque azules indican el lugar en el que los chorros interactúan con el medio interestelar. Crédito: ASIAA

Los astrónomos han descubierto pruebas convincentes de que las enanas marrones se forman como estrellas. Usando el Conjunto Submilimétrico de Smithsonians (SMA), detectaron moléculas de monóxido de carbono salido disparadas de un objeto conocido como ISO-Oph 102. Tales flujos moleculares normalmente se ven en estrellas jóvenes o protoestrellas. No obstante, este objeto se estima que tiene una masa de 60 veces de la Júpiter, lo que significa que es demasiado pequeña para ser una estrella. Los astrónomos la han clasificado como una enana marrón.

Las enanas marrones está en la línea divisoria entre planetas y estrellas, y normalmente tienen una masa de entre 15 y 75 veces la de Júpiter. (La masa mínima teórica para que una estrella mantenga una fusión nuclear mantenida es de 75 veces la de Júpiter.) Como resultado, las enanas marrones a veces se las conoce como estrellas fallidas. No obstante, no está claro su se forman como las estrellas, a partir del colapso gravitatorio de nubes de gas, o como los planetas, aglomerando material rocoso hasta que se hacen lo bastante masivas para arrastras al gas cercano.

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