¿Hielo en la Luna? El debate continúa

Los puntos amarillos representan cráteres que se mantienen en sombra permanente. Crédito: Instituto Planetario y Lunar.

¿Hielo en la Luna o no? Esa es la cuestión. Se pensó durante mucho tiempo que el hielo de agua podría estar oculta en cráteres profundos y oscuros cerca de los polos de la Luna. No obstante, en octubre de 2008, la sonda Kaguya japonesa tomó la mejor visión hasta el momento del interior del Cráter Shackelton en el polo sur lunar y no vio nada que recordase a hielo, arruinando las esperanzas de agua abundante para futuros colonos lunares. Pero ahora un equipo de investigadores han reanalizados los datos de la misión Lunar Prospector de 1998 de la NASA – la sonda que deliberadamente se lanzó a un impacto kamikaze frontal contra la Luna esperando crear una columna de hielo visible, lo cual no logró. Pero investigadores de las Universidades de Glasgow y Durham en el Reino Unido dicen que una nueva visión de los viejos datos demuestran que los cráteres polares que están a resguardo del Sol podrían tener concentraciones de hielo de hasta 10 gramos por kilogramo de roca.

El instrumento Espectrómetro de Neutrones de Lunar Prospector (NS) había detectado grandes cantidades de hidrógeno alrededor del polo norte y sur de la Luna, pero el impacto de la nave en la superficie no creó la columna de hielo que los científicos habían deseado para demostrar que el hielo estaba realmente presente.

La última investigación de los datos de la sonda Lunar Prospector está siendo usada para señalar localizaciones probables de hielo de agua.

Un mapa que muestra las regiones polares sur y norte de la Luna. Las áreas sombreadas en azul representan las concentraciones más altas de hidrógeno. Crédito: Dr. Vincent Eke, Universidad de Durham /NASA

“Usamos una técnica recientemente desarrollada para demostrar que el hidrógeno de la Luna está concentrado en cráteres en sombra permanente cerca de los polos lunares”, dijo el Dr. Luis Teodoro, del Departamento de Física y Astronomía de la Universidad de Glasgow. “El hidrógeno, junto con el oxígeno que es abundante en el interior de la roca lunar, es un elemento clave para crear agua”.

Si el hielo de agua está realmente allí, debería ser estable durante miles de millones de años dado que no recibe luz solar.

“Si el hidrógeno está presente en forma de hielo de agua entonces nuestros resultados implican que el metro superior de la Luna contiene unos 200 mil millones de litros de agua”, añade Teodoro.

No obstante, los investigadores también dicen que en lugar de ser hielo de agua, el hidrógeno puede estar presente en forma de protones disparados desde el Sol hacia la polvorienta superficie lunar.

La investigación es de interés para el próximo LCROSS de la NASA (Satélite de Observación y Sondeo de Cráteres Lunares), parte del Orbitador de Reconocimiento Lunar que será lanzado en 2009, y otra misión de un impactador. El Dr. Richard Elphic, de la Rama de Sistemas Planetarios en el Centro de Investigación Ames de la NASA, dijo: “LCROSS tiene como objetivo impactar en terreno polar en sombra permanente donde podría existir hielo, y nuestros mapas mejorados de abundancia de hidrógeno pueden ayudar a seleccionar para LCROSS un lugar de impacto prometedor.

“Estos mapas ayudarán a centrar la búsqueda de LRO en busca de posible hielo polar identificando lugares ricos en hidrógeno”.

Si la misión LCROSS no responde definitivamente a la pregunta del hielo, es muy probable que no sepamos si hay hielo de agua en la Luna hasta que no vayamos por nosotros mismos y excavemos.

Las conclusiones del equipo del Reino Unido se publican en la revista científica Icarus.


Autor: Nancy Atkinson
Fecha Original: 29 de diciembre de 2008

http://www.universetoday.com/2008/12/29/ice-on-the-moon-debate-resumes/

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  1. [...] ↑ a b c d «¿Hielo en la Luna? El debate continúa » (enero de 2009). Consultado el 27 de abril de 2009. [...]

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