Descubrimiento de metano revela que Marte no es un planeta muerto

Esta imagen muestra las concentraciones de metano descubiertas en Marte. Crédito: NASA

Un equipo de la NASA y de científicos universitarios ha logrado la primera detección definitiva de metano en la atmósfera de Marte. Este descubrimiento indica que el planeta es biológica o geológicamente activo.

El equipo encontró metano en la atmósfera marciana observando cuidadosamente el planeta a lo largo de varios años marcianos con la Instalación del Telescopio Infrarrojo de la NASA y el telescopio W.M. Keck, ambos en Mauna Kea, Hawai. El equipo usó espectrómetros en los telescopios para dispersar la luz en sus componentes de color, como un prisma que separa la luz blanca en el arco iris. El equipo detectó tres características espectrales llamadas líneas de absorción que juntas son una firma definitiva del metano.

“El metano es rápidamente destruido en la atmósfera marciana de distintas formas, por lo que nuestro descubrimiento de sustanciales columnas de metano en el hemisferio norte de Marte en 2003 indica que algún proceso está liberando gas”, dijo Michael Mumma del Centro de Vuelo Espacial Goddard de la NASA en Greenbelt, Maryland. “Enla mitad del verano del norte, el verano se libera a un índice comparable con el del la filtración masiva de hidrocarburos en Coal Oil Point en Santa Bárbara, California.” Mumma es el autor principal de un artículo que describe esta investigación que aparecerá el jueves en Science Express.

El metano, cuatro átomos de hidrógeno ligados a un átomo de carbono, es el componente principal del gas natural en la Tierra. Los astrobiólogos están interesados en estos datos debido a que los organismos liberan gran parte del metano de la Tierra cuando digieren nutrientes. No obstante, otros procesos puramente geológicos, como la oxidación del hierro, también liberan metano.

“Ahora mismo no tenemos suficiente información para decir si es biológico o geológico — o ambos – lo que está produciendo el metano de Marte”, dijo Mumma. “Pero esto nos dice que el planeta aún está vivo, al menos en un sentido geológico. Es como si Marte nos estuviese retando, diciendo, ‘hey, adivina lo que significa’”.

Si la vida marciana microscópica está produciendo metano, probablemente está muy por debajo de la superficie donde hay suficiente calor para que exista agua líquida. El agua líquida es necesaria para todas las formas de vida conocidas, como lo son las fuentes de energía y un suministro de carbono.

“En la Tierra, los microorganismos medran aproximadamente entre 1,5 y 3 kilómetros por debajo de la cuenca Witwatersrand en Sudáfrica, donde la radiactividad natural divide las moléculas de agua en hidrógeno y oxígeno molecular”, dijo Mumma. “Los organismos usan el hidrógeno como energía. Podría ser posible que organismos similares sobrevivieran miles de millones de años debajo de la capa de permafrost de Marte, donde el agua es líquida, la radiación suministra energía y el dióxido de carbono proporciona carbono. Los gases, como el metano, que se acumulan en tales zonas subterráneas podrían liberarse a la atmósfera si se abren poros o fisuras durante las estaciones cálidas, conectando las zonas profundas con la atmósfera en los muros de cráteres o cañones”.

Es posible que un proceso geológico produzca metano en Marte, ahora o hace eones. En la Tierra, la conversión de óxido de hierro en el grupo serpentina de minerales que crean el metano, y en Marte este proceso podría funcionar usando agua, dióxido de carbono y el calor interno del planeta. Aunque no existen evidencias de vulcanismo activo actualmente en Marte, el antiguo metano atrapado en bolsas de hielo llamadas clatratos podría liberarse ahora.

“Observamos y cartografiamos múltiples columnas de metano en Marte, uno de los cuales liberó aproximadamente 19 000 toneladas de metano”, dijo el coautor Geronimo Villanueva de la Universidad Católica de América en Washington. “Las columnas se emitieron durante las estaciones más cálidas, primavera y verano, quizás debido a que el hielo que bloquea las grietas y fisuras se evaporó, permitiendo que el metano se filtrase en el aire marciano”.

De acuerdo con el equipo, las columnas se vieron sobre áreas que mostraban pruebas de antiguo hielo sobre el terreno o flujos de agua. Las columnas aparecieron sobre el hemisferio norte de Marte en regiones tales como Arabia Terra, la región de Nili Fossae, y el cuadrante sureste de Syrtis Major, un antiguo volcán de aproximadamente 1200 kilómetros de diámetro.

Un método para probar si la vida produjo este metano es midiendo los índices de isótopos. Los isótopos de un elemento tiene propiedades químicas ligeramente distintas, y la vida prefiere usar los isótopos más ligeros. Un compuesto químico llamado deuterio es una versión más pesada del hidrógeno. El metano y el agua liberado el Marte debería mostrar índices distintivos de isótopos de hidrógeno y carbono si la vida fue responsable de la producción del metano. Se necesitarán futuras misiones, como el Laboratorio Científico de Marte, descubrir el origen del metano marciano.

La investigación fue patrocinada por el Programa de Astronomía Planetaria en las Oficinas Centrales de la NASA en Washington y el Instituto de Astrobiología en el Centro de Investigación Ames en Moffett Field, California. La Universidad de Hawai dirige la Instalación del Telescopio Infrarrojo de la NASA.


Fecha Original: 15 de enero de 2009
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Comments (8)

  1. Turok

    Todavía puede darnos muchas sorpresas Marte.De momento este hallazgo de metáno es relevante, dónde hay metáno bien puede haber algún tipo de extremófilo.

  2. Descubrimiento de metano revela que Marte no es un planeta muerto…

    [c&p] Un equipo de la NASA y de científicos universitarios ha logrado la primera detección definitiva de metano en la atmósfera de Marte. Este descubrimiento indica que el planeta es biológica o geológicamente activo. El metano, cuatro átomos…

  3. TIBaGRI

    Van a tener que hacer un buen agujero para comprobar si hay microorganismos en el subsuelo. Si se confirma sus existencia, surgirá la duda de si éstos microorganismos son el resíduo de alguna antigua civilización (aunque suene a ciencia ficción), ya que nosotros, si desapareciéramos, dejaríamos residuos microorgánicos; ó han surgido como la vida en la Tierra.

  4. Tritio

    @TIBaGRI

    ¿No crees que sus restos serían un poco más evidentes?

  5. [...] traducido y posteado en Ciencia Kanija, el original se publico en [...]

  6. TIBaGRI

    Efectivamente, Tritio, los restos deberían ser más evidentes, lo único, es que si hay agua en forma líquida sólo a unos kilómetros bajo el suelo marciano, ¿quién no quita que dichos restos estén en un subsuelo que aun no hemos explorado (túneles, galerías, etc …)? Pero vamos, todo son suposiciones, soy bastante coherente y realista de que es muuucho suponer ;-) .

    • No creas amigo TIBaGRI, conociendo el turbulento pasado de Marte, podemos suponer con mucha razón, que el subsuelo está lleno de galerias por las que corría la candente lava y, si eso es así (que lo es), a ciertas profundidades alejadas de la fría superficie… ¡el agua podría estar presente en forma líquida!

      Nuestro planeta, la Tierra, forma parte del Universo, y, es una prueba indiscutible de que sus componentes biológicos y físicos forman parte de una única red que funciona de un modo autorregulado, y, de esa forma, mantiene las condiciones que son ampliamente adecuadas para la existencia de vida, pero que sufren fluctuaciones a todas las escalas (incluidos los ritmos de alternancia de glaciaciones y periodos interglaciales, así como las extinciones masivas). En un sentido real, la Tierra es el lugar que alberga una red de vida, y la existencia de esta red (Gaia) sería visible para cualquier forma de vida inteligente que hubiera en cualquier otro planeta y que fuera capaz de aplicar la prueba conocida de Lovelock y buscar señales de reducción de la entropía.

      Ni la NASA, se tomó nunca la prueba de Lovelock lo suficientemente en serio como para aplicarla a la búsqueda de vida en el Sistema Solar; pero si se lo tomó en serio para buscar vida más allá del Sistema Solar. Claro que después, parece que recapacitaron y enviaron al planeta Marte ingenios robotizados que forman ya una larga lista y, cada una de esas misiones, nos posibilitaron conocer mejor aquel planeta. Se encontró hielo de agua, han diluido porciones de la tierra marciana en agua y debidamente tratada, han hallado la presencia de magnesio, sodio, potasio y cloruros. Sabemos, por las maravillosas fotografías allí tomadas, que el planeta conoció mejores tiempos en los que, mares y océanos y grandes conterrías de agua, eran lo natural y hemos podido ver las huellas de todo aquellos maravillosos procesos. Ahora tenemos más que evidencias de la presencia del agua, la presencia de sales y otros vestigios, así lo confirman y, los compuestos para la vida…andan cerca y, habrá que buscar de dónde procede esa fuente misteriosa de metano.

      Se están analizando los gases y los compuestos químicos del suelo y del hielo allí encontrados, y, todo ello, debidamente procesado nos dará una respuesta de lo que allí existe. La Curiosity está haciendo su trabajo y hará posible que los datos sobre aquel planeta sean cada vez más abundantes y fiables. Cada vez serán menos las conjeturas y más las certezas.

      En fin, habrá que esperar a que de una vez por todas, se pueda investigar, no en la árida y fría superficie bombardeada por las radiaciones del Sol y del espacio interestelar en general, sino en el subsuelo que, seguramente, es el que tiene la llave de la vida en aquel planeta.

      Esperemos pues y, mientras tanto, ¿por qué no? dejémos volar nuestra imaginación que, por otra parte, es un ejercicio que nos ha dado buenos frutos en la historia de la Humanidad.

      Saludos.

  7. [...] Descubrimiento de metano revela que Marte no es un planeta muerto [...]

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