El menor planeta conocido puede en realidad tener la masa de la Tierra

Un diminuto planeta encontrado el año pasado podría ser incluso menor de lo que se pensaba en un principio, con un peso de apenas 1,4 veces la masa de la Tierra. Se cree que orbita una estrella enana roja (Ilustración: ESO)

El menor planeta detectado alrededor de una estrella corriente puede ser incluso menor de lo que se pensó en un principio. Un nuevo análisis sugiere que el cuerpo rocoso pesa apenas 1,4 veces la masa de la Tierra – menos de la mitad de la estimación original. Las observaciones de los próximos meses deberían comprobar la predicción.

La mayor parte de los “exoplanetas” son enormes gigantes de gas, con cientos de veces la masa de la Tierra, y se descubrieron detectando el temblor que inducen en sus estrellas madre.

Pero en 2008, los astrónomos descubrieron un planeta con un peso estimado de apenas tres veces las masas de la Tierra. Llamado MOA-2007-BLG-192-L b, reclamó el título del exoplaneta más ligero conocido, aparte de unos diminutos mundos descubiertos orbitando una estrella muerta llamada púlsar.

El planeta se detectó usando una técnica llamada microlente, en la cual una estrella pasa frente a otra vista desde la Tierra. La luz del fondo de estrellas están curvada gravitatoriamente y ampliada durante un periodo de días a semanas durante el evento. Pero si la estrella más cercana alberga un planeta, la gravedad del planeta puede dar un impulso extra a la luz estelar de fondo durante unas horas.

Estrella pesada, planeta ligero

Analizar estos eventos necesita tiempo, debido a que existen muchas variables a tener en cuenta, incluyendo los tamaños de la estrella y planeta, su separación, y la distancia a la Tierra.

Inicialmente, el equipo creía que esta estrella madre era una enana marrón – un objeto demasiado débil para mantener una fusión nuclear, tal y como hacen las estrellas normales. Esto sugirió que MOA-2007-BLG-192-L b pesaba 3,3 Tierras.

Pero observaciones más recientes sugieren que la estrella madre es en realidad más pesada de lo que se pensaba inicialmente – un tipo de estrella conocida como enana roja, según informó el miembro del Jean-Philippe Beaulieu del Instituto Astrofísico de París la semana pasada en la Real Sociedad Astronómica en Londres.

Esto sugiere que el planeta pesa apenas 1,4 Tierras. En término de tamaño, esto lo hace un gemelo casi idéntico a nuestro planeta, más cerca en masa que ningún otro planeta conocido excepto Venus.

‘Los mayores objetivos’

Scott Gaudi de la Universidad Estatal de Ohio en Columbus, que no es miembro del equipo, dice que las nuevas medidas “dan una estimación mucho más robusta ” de la masa del planeta y su estrella madre.

“El resultado es importante debido a que es el planeta de menor masa detectado, y está extremadamente cerca de la masa de la Tierra”, dice. “Obviamente, encontrar un verdadero planeta de masa terrestre es uno de los mayores objetivos de la búsqueda de exoplanetas. Ahora estamos muy cerca de tal objetivo”.

El equipo planea lograr una imagen más clara de la estrella madre en abril o mayo usando en Telescopio Muy Grande en el norte de Chile.

Si se confirma su análisis, no está claro si el diminuto planeta podría albergar algún tipo de vida. Dado que su madre es una enana roja muy tenue, el planeta es probable que esté congelado – incluso aunque orbita aproximadamente a la misma distancia que Venus del Sol.

No obstante, si el planeta alberga una gruesa atmósfera aislante de hidrógeno, podría mantener una temperatura de superficie habitable que podría ser capaz de soportar algún tipo de vida.


Autor: Stephen Battersby
Fecha Original: 19 de enero de 2009
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Comments (2)

  1. El menor planeta conocido puede en realidad tener la masa de la Tierra…

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