La NASA ve el lado oculto del Sol

La sonda gemela STEREO de la NASA está ofreciendo la primera visión del lado oculto del Sol, según anunció la agencia espacial.

Las dos naves, lanzadas el 25 de octubre de 2006, están retornando imágenes sobre el horizonte “que tienen a investigadores y meteorólogos espaciales pegados a los monitores”, de acuerdo con un nota a prensa.

“Esta es una perspectiva que nunca antes habíamos visto”, dice la científico de la misión STEREO Lika Guhathakurta de las oficinas centrales de la NASA. “Ahora estamos monitorizando más de 270 grados de longitud solar – que son tres cuartas partes de la estrella”.

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Extraño asteroide 2009 BD sigue los pasos de la Tierra

El vigilante nos observa desde lejos. 2009 BD está aproximadamente a 650 000 kilómetros de la Tierra (NASA)

Un asteroide de 10 metros de diámetro llamado 2009 BD, descubierto a principios de mes, está haciendo un lento paso sobre la Tierra, llegando desde 650 000 kilómetros de nuestro planeta. El asteroide cercano a la Tierra (NEO) no supone ninguna amenaza para nosotros, pero es una rareza que merece la pena estudiar. Los astrónomos creen que la roca es un raro “asteroide co-orbital” el cual sigue la órbita de la Tierra, no alejándose más de 0,1 UA (15 millones de km). Nos está siguiendo.

Observando la descripción orbital de la Base de Datos de Cuerpos Pequeño del JPL de la NASA, es difícil distinguir entre el camino orbital de la Tierra y el de 2009 BD, mostrándonos cómo de cerca persigue el asteroide a la Tierra en su camino alrededor del Sol…

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Rayos cósmicos detectados en las profundidades subterráneas revelan secretos de la atmósfera superior

Mina Soudan

Los rayos cósmicos detectados a casi un kilómetro en las profundidades de un mina de hierro abandonada de Estados Unidos puede usarse para detectar grandes eventos climáticos que ocurren a 30 kilómetros por encima, en la atmósfera superior de la Tierra, según revela un nuevo estudio.

Publicado en la revista Geophysical Research Letters y liderado por científicos del Centro Nacional de Ciencias Atmosféricas del Reino Unido (NCAS) y del Consejo de Instalaciones Tecnológicas y científicas (STFC), este notable estudio demuestra cómo el número de rayos cósmicos de alta energía que alcanzan un detector situado profundamente bajo tierra, encaja muy de cerca con las medidas de temperatura en la atmósfera superior (conocida como estratosfera).

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Un micromotor podría navegar en el torrente sanguíneo humano

Investigadores de Australia han construido un motor eléctrico de sólo 250 μm de ancho que podría usarse para mover diminutos robots lo bastante estrechos para ser inyectados en el torrente sanguíneo humano, haciendo posible nuevos tipos de cirugía.

Los motores funcionan convirtiendo las vibraciones de un material piezoeléctrico en un movimiento giratorio que podría entonces usarse para dirigir estructuras similares a látigos llamadas flagelos — imitando cómo nadan algunas bacterias y otros microorganismos.

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Las teorías de formación de galaxias podrían estar equivocadas

Nueva teoría: Una simulación por ordenador de la formación galáctica muestra la materia fluyendo hacia el centro de una galaxia a través de tres ríos de gas frío. Crédito Universidad Hebrea de Jerusalén.

Las galaxias son los bloques básicos del universo. Cada una de ellas comprende cientos de miles de millones de estrellas radiantes, como nuestro Sol, las cuales se extienden a lo largo de 50 000 años luz. Cada galaxia están embebida en un halo esférico de materia oscura que no puede verse, pero que se detecta a través de su atracción gravitatoria masiva. La naturaleza exacta de esta materia aún es desconocida.

Las galaxias están compuestas en dos grandes tipos: espirales y elípticas. Las galaxias espirales, tales como nuestra Vía Láctea, son discos giratorios, ricos en gas de hidrógeno, y están formando constantemente nuevas estrellas. Las estrellas jóvenes dan a las galaxias espirales un tinte azul. Por el contrario, las galaxias elípticas tienen cuerpos con una forma más grande y redondeada, y está hechas de viejas estrellas rojas que están faltas de gas. Por tanto nos referimos a ellas como rojas y muertas.

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Átomos que teletransportan información a largas distancias

Configuración del experimento

Los físicos han teletransportado información cuántica entre dos átomos separados una distancia significativa por primera vez. Hasta ahora esta hazaña sólo se había logrado entre fotones, y entre dos átomos cercanos a través de de la acción intermedia de un tercero. De acuerdo con los investigadores, este avance podría ser un hito significativo en la búsqueda de un ordenador cuántico factible.

El teletransporte cuántico es una notable forma de transporte sólo disponible a partículas de las escalas atómicas y subatómicas. La información como el espín de una partícula o la polarización de un fotón puede transferirse entre partícula sin viajar a través de un medio físico. El teletransporte se hace posible mediante una característica de la mecánica cuántica conocida como “entrelazamiento”.

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Encontrado un nuevo súper-neptuno

ExoplanetaAstrónomos del Centro Harvard-Smithsoniano para Astrofísica han descubierto un planeta algo mayor y más masivo que Neptuno orbitando una estrella a 120 años luz de la Tierra. Mientras que Neptuno tiene un diámetro de 3,8 veces el de la Tierra y una masa 17 veces mayor, el nuevo mundo (llamado HAT-P-11b) es de 4,7 veces el tamaño de la Tierra y pesa 25 masas terrestres.

HAT-P-11b se descubrió debido a que pasa directamente frente a su estrella madre (tránsito), bloqueando de esta forma aproximadamente un 0,4 por ciento de la luz de la estrella. Esta periódica atenuación se detectó mediante una red de pequeños telescopios automáticos conocida como “HATNet”, la cual está operada por el Centro en Arizona y Hawai. HAT-P-11b es el undécimo planeta extrasolar encontrado por HATNet, y el menor descubierto hasta el momento por alguno de los proyectos de búsqueda de tránsitos en proceso por todo el mundo.

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El mayor cazador de planetas

El sistema consiste en ocho cámaras de gran angular que van rastreando el cielo.

SuperWASP es uno de los instrumentos para descubrir planetas extrasolares de mayor éxito en el mundo. Con sólo cuatro años de vida ha descubierto ya un total de 24 objetos celestes.

No es un pájaro, ni un avión, es SuperWASP, un pequeño telescopio diseñado para detectar planetas extrasolares que orbitan alrededor de estrellas brillantes. No tiene la tecnología más puntera, ni es el instrumento más innovador. No llama la atención por su espectacularidad, ni tan siquiera por unas grandes dimensiones, pero SuperWASP se ha convertido en uno de los mayores descubridores de planetas del Universo. Situado en el Observatorio del Roque de los Muchachos (ORM), en la Isla de la Palma, y junto a su hómologo del Observatorio Astronómico de Sudáfrica, operan permanentemente a lo largo de todo el año rastreando el cielo visible en el hemisferio norte y sur. Hasta el momento, este humilde sistema ha descubierto ya un total de 24 planetas extrasolares, todo un verdadero éxito.

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¿Cómo pesar la Vía Láctea?

Esta concepción artística de la Vía Láctea muestra la estructura espiral de cuatro brazos confirmada por las recientes medidas de distancia del VLBA (mostrado en puntos azules y verdes). Los datos muestran que la Vía Láctea gira más rápido de lo que antes se pensaba. Nuestra galaxia, por tanto, es más masiva de lo que creían los astrónomos, igualando el peso de Andrómeda. Los puntos rojos marcan el centro galáctico y la posición de nuestro Sistema Solar. Crédito: Robert Hurt, IPAC; Mark Reid, CfA, NRAO/AUI/NSF

A principios de mes, los astrónomos anunciaron una nueva medida de la masa de la Vía Láctea – diciendo que es un 50% más masiva de lo que se pensaba y que aproximadamente igual de masiva que nuestra vecina más grande, Andrómeda.

El nuevo resultado es una gran revisión y tres veces más que otra estimación reciente de otro equipo. También genera una cuestión: ¿por qué los astrónomos no saben cuánto pesa nuestra galaxia madre?

Los astrónomos han intentado medir la masa de la Vía Láctea desde la década de 1920. Pero la medida resultó ser extremadamente compleja, no menos debido a que el 90% de la masa de la galaxia se cree que está hecha de materia oscura – una sustancia misteriosa, invisible que sólo revela su presencia debido a su tirón gravitatorio sobre estrellas y nubes de gas.

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Alternativas científicas

Esta ha sido una semana intensa en lo que respecta a propuestas científicas, tanto desde el cybermundo como desde nuestra cotidiana realidad. Me gustaría dedicar este post a hacer algunas recomendaciones para ampliar vuestro “menú” científico y hacerlo más ameno y variado.

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Grandes cantidades de agua pura en el Polo Norte de Marte

Planum Boreum, la capa polar norte de Marte contiene hielo de agua “con un alto grado de pureza”, de acuerdo con un estudio internacional. Usando datos del instrumento radar SHARAD a bordo del Orbitador de Reconocimiento de Marte (MRO), investigadores franceses dicen que los datos apuntan a un 95% de pureza en la capa de hielo polar. La capa polar norte es una cúpula de materiales helados en capas, similar a las grandes capas de hielo de Groenlandia y Antártica, que consisten en depósitos en capas, mayormente de hielo y una pequeña cantidad de polvo. Combinadas, las capas polares norte y sur se cree que contienen el equivalente a dos o tres millones de kilómetros cúbicos de hielo, haciéndola 100 veces mayor que el volumen total de los Grandes Lagos de Norteamérica, que contienen 22 684 kilómetros cúbicos.

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La acupuntura funciona…igual que el placebo

Acupuntura
El dolor fuerza a una población estimada de 36 millones de residentes en los Estados Unidos a faltar al trabajo cada año y da como resulta aproximadamente 70 millones de visitas al médico. Los estudios han encontrado que el ejercicio, en muchos casos, es uno de los mejores remedios para el dolor crónico. Crédito de la imagen: Dreamstime

Los que sufren dolores de cabeza pueden encontrar un alivio en la acupuntura, incluso si la aguja se coloca en lugares equivocados, dicen los científicos.

Dos revisiones sistemáticas separadas de datos demuestran que la acupuntura es un tratamiento efectivo para la prevención de dolores de cabeza y migrañas. Pero los resultados también sugieren que procedimientos falsos, en los que las agujas son insertadas de forma incorrecta, pueden ser igualmente efectivos.

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¿Dónde va la entropía?

La gravedad es una fuerza débil, lo cual hace que se extremadamente difícil realizar experimentos reales (o llevar a cabo observaciones astronómicas) que nos den detallados directos y cercanos datos sobre el comportamiento de la gravedad cuántica. Deberíamos estar agradecidos, por tanto de que hayamos sido capaces de aprender tanto sobre la gravedad cuántica (y sabemos unas cuantas cosas) simplemente sentándonos en nuestras sillas y haciendo experimentos mentales, restringidos sólo por los principios básicos de la relatividad general y la mecánica cuántica. Sin duda, los laboratorios más prolíficos de experimentos mentales han sido los agujeros negros. En concreto, el descubrimiento de Hawking de que los agujeros negros irradian y tienen entropía ha llevado a una enorme cantidad de investigación, y alguna de la misma ¡ha sido realmente productiva! Uno de los momentos destacados fue ciertamente el cálculo de 1996 de Strominger y Vafa, que usaron algunos trucos de la Teoría de Cuerdas para contar en realidad en número de estados cuánticos ocultos en un agujero negro, de una forma que habría hecho sentirse orgulloso a Boltzmann, y aparecer con una respuesta que encajaba con precisión en la fórmula de Hawking.

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Explicadas extrañas formaciones rocosas en Marte

Las pequeñas rocas llamadas clastos están espaciadas uniformemente a lo largo de la superficie de Marte, incluído en la llanura intecráter entre el Cráter Lahontan de Marte. Las imágenes fueron tomadas por la cámara de navegación (izquierda) y la cámara panorámica (derecha) a bordo del Róver de Marte Spirit. Crédito: Geological Society of America.

Las rocas de Marte están dispersas en algunas áreas de una forma extrañamente uniforme, desconcertando durante años a los científicos. Ahora, lo han resuelto.

Los investigadores habían pensado que las rocas eran captadas y trasportadas por vientos a altas velocidades extremas que se pensaba que tuvieron lugar en el pasado de Marte.

Aunque Marte es un planeta ventoso, su atmósfera es muy fina, por lo que sería difícil que el viento transportase las pequeñas rocas, que varían en tamaño desde una moneda a una pelota de béisbol, dijo Jon Pelletier, geocientífico de la Universidad de Arizona en Tucson.

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El menor planeta conocido puede en realidad tener la masa de la Tierra

Un diminuto planeta encontrado el año pasado podría ser incluso menor de lo que se pensaba en un principio, con un peso de apenas 1,4 veces la masa de la Tierra. Se cree que orbita una estrella enana roja (Ilustración: ESO)

El menor planeta detectado alrededor de una estrella corriente puede ser incluso menor de lo que se pensó en un principio. Un nuevo análisis sugiere que el cuerpo rocoso pesa apenas 1,4 veces la masa de la Tierra – menos de la mitad de la estimación original. Las observaciones de los próximos meses deberían comprobar la predicción.

La mayor parte de los “exoplanetas” son enormes gigantes de gas, con cientos de veces la masa de la Tierra, y se descubrieron detectando el temblor que inducen en sus estrellas madre.

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Nuestro mundo puede ser un holograma gigante

¿Ha estudiado el láser de GEO600 la borrosidad fundamental del espacio-tiempo? (Imagen: Wolfgang Filser / Max Planck Society)

Conduciendo a través de las afueras al sur de Hanover, sería fácil pasar por alto el experimento GEO600. Desde fuera no tiene un aspecto impresionante: en una esquina de un campo se eleva una variedad de edificios cuadrados temporales, desde los cuales surgen dos zanjas, en ángulo recto entre sí, cubiertas con hierro corrugado. Bajo las capas de metal, no obstante, se encuentra un detector que se extiende 600 metros.

Durante los últimos siete años, esta configuración alemana ha estado buscando ondas gravitatorias – ondulaciones en el espacio-tiempo arrojadas por objetos astronómicos densos tales como estrellas de neutrones y agujeros negros. GEO600 no ha detectado ninguna onda gravitatoria hasta el momento, pero podría haber hecho de forma inadvertida el descubrimiento más importante de la física en el último medio siglo.

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El canibalismo estelar es clave para la formación de estrellas masivas

Azul rezagada en un cúmulo globular. Crédito: Centro de Vuelo Espacial Goddard de la NASA.

Los investigadores han descubierto que las misteriosas estrellas con sobrepeso conocidas como azules rezagadas son el resultado del “canibalismo estelar” donde el plasma es gradualmente arrastrado de una estrella a otra para formar una masiva e inusualmente caliente estrella que parece más joven de lo que es. El proceso tiene lugar en estrellas binarias – sistemas estelares que constan de dos estrellas orbitando un centro de masas común. Esto ayuda a resolver un antiguo misterio de la evolución estelar.

La investigación que está patrocinada en parte por el Consejo de Instalaciones Científicas y Tecnológicas del Reino Unido (STFC) y llevada a cabo por científicos de la Universidad de Southampton y la Universidad McMaster en Canadá, se publica en la revista Nature el 15 de enero.

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Venus posiblemente tuvo continentes y océanos

Una nueva visión a los datos recopilados por la nave Galileo en 1990 revela que Venus, en una época, pudo haber sido habitable, con pruebas de continentes y océanos antiguos. En un sobrevuelo de Venus en el viaje de la nave hacia Júpiter, un instrumento de cartografía del infrarrojo cercano detectó firmas que los investigadores han interpretado como granito. Un equipo internacional liderado por el científico planetario George Hashimoto, de la Universidad Okayama en Japón, encontró que las regiones de las tierras altas de Venus emitían menos radiación infrarroja que las tierras bajas. Una interpretación de esta dicotomía, dice el equipo en un nuevo artículo, es que las tierras altas están compuestas mayormente de rocas “félsicas”, particularmente el granito. El granito, que en la Tierra se encuentra en la corteza continental, requiere de agua para su formación.

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¿La energía oscura nos dio nuestro cosmos?

Gracias a la energía oscura, el universo puede haber crecido desde las cenizas de uno anterior (Imagen: Stock.xchng)

Nuestro universo puede haber surgido a partir de semillas conservadas en un universo que existía antes del Big Bang – todo gracias a la energía oscura.

Uno de los modelos propuestos para explicar cómo comenzó el universo, teoriza que es sólo la última fase en un ciclo sin fin. Propuesta en 2002 por Paul Steinhardt de la Universidad de Princeton y Neil Turok de la Universidad de Cambridge, el modelo argumenta que nuestro universo existe en una región en 3D llamada “brana” separada de branas similares por una cuarta dimensión espacial. Bajo las condiciones adecuadas, estas branas colisionan, disparando eventos similares al Big Bang. Tras las colisiones, las branas rebotan separándose, antes de que tenga lugar otra colisión muchos miles de millones de años más tarde.

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¿La materia oscura rodea la Tierra?

PAMELALa materia oscura podría ejercer efecto medibles en la Tierra, la Luna y los gigantes gaseosos.

La materia oscura es cinco veces más abundante en el universo que la materia normal. Pero continúa siendo un enigma debido a que es invisible y casi siempre pasa a través de la materia común. Los astrónomos sólo han descubierto algo sobre la materia oscura deduciendo su presencia a partir de la gravedad que ejerce — notable, que mantiene a las galaxias girando en lugar de desmembrándose. En lugar de observar en galaxias lejanas para estudiarla, los astrónomos podrían querer mirar más cerca de casa: la materia oscura podría estar ejerciendo efectos medibles en nuestro propio Sistema Solar.

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