Los asteroides perdidos revelan un misterio del tamaño de un planeta

El cinturón principal está entre las órbitas de Marte y Júpiter, y contiene incontables asteroides. Crédito: diagrama — Centro de Planetas Menores; imagen — NASA/Johns Hopkins University Applied Physics Laboratory

Los asteroides perdidos de nuestro Sistema Solar pueden ser las obras de los planetas gigantes alborotados cuando migraban a sus actuales posiciones, de acuerdo con una nueva simulación.

Los científicos saben que planetas como Júpiter, Saturno, Urano y Neptuno migraron durante los primeros millones de años de los inicios de su existencia. La nueva simulación demostró que los planetas gigantes habrían perturbado a muchos asteroides cuando abandonaban la escena, dejando tras de sí “huellas” que encajan con los patrones reales en el cinturón principal de asteroides.

“Verdaderamente mostró pruebas de que las huellas de la migración de planetas son visibles hoy en la distribución de los asteroides”, dijo David Minton, investigador de ciencias planetarias en la Universidad de Arizona en Tucson.

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Vida extraña encontrada en los Grandes Lagos

Muestras de agua de una de las áreas de sumideros cerca del agua subterránea pura, impulsando el crecimiento de alfombras de cianobacterias púrpuras. Crédito: Russ Green, Thunder Bay National Marine Sanctuary

Los científicos han encontrado algunas formas de vida extraña en el Lago Hurón.

Las peculiares formaciones geológicas dan soporte a columnas flotantes y alfombras púrpuras de microbios que viven en el enclave de los Grandes Lagos, informan los científicos. La extraña biología es más similar a la que se encuentra en algunos de los entornos más extremos de la Tierra.

Las alfombras se sitúan a 20 metros bajo la superficie del Lago Hurón — el tercero más grande de los Grandes Lagos de Norteamérica — donde los investigadores han encontrado sumideros hechos por el agua al disolver partes de un antiguo lecho subyacente.

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Dentro de cualquier universo posible, ningún intelecto puede conocerlo todo

Una teoría matemática coloca límites a cuánto puede conocer una entidad física sobre el pasado, presente o futuro.

En las profundidades de la avalancha de conocimiento que se vertió desde la ciencia en el siglo XX se encontraron férreos límites a lo que podemos conocer. Werner Heisenberg descubrió que mejorando la precisión en relación a, digamos, la posición de un objeto, inevitablemente degradamos el nivel de certidumbre de su momento. Kurt Gödel demostró que dentro de cualquier sistema matemático formal lo suficientemente avanzado como para ser útil, es imposible usar el sistema para demostrar cada afirmación cierta que contiene. Y Alan Turing demostró que no se puede, en general, determinar si un algoritmo de ordenador se detendrá.

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Un sistema Newtoniano imita la “calvicie” de los agujeros negros giratorios

Clifford Will espera aprender más sobre los pequeños agujeros negros que orbitan alrededor de los masivos giratorios en la relatividad general, donde la constante relativista de Carter desempeña un papel clave.

Los agujeros negros giratorios han sido descritos como uno de los objetos más perfectos de la naturaleza.

Tal y como se describe en la solución de Kerr a las ecuaciones de campo gravitatorio de Einstein, su geometría del espacio-tiempo está completamente caracterizada por sólo dos números — masa y giro — y a veces se describe por el aforismo de “los agujeros negros no tienen pelo”.

Una partícula orbitando un agujero negro giratorio siempre conserva su energía y momento angular, pero por lo demás sigue un complejo patrón en forma de roseta retorcida sin regularidad discernible.

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Se encuentran pruebas de una supernova en un núcleo de hielo

Gráfico que muestra las concentraciones de NO3 en una muestra de un núcleo de hielo. Crédito: Yuko Motizuki, et al.

Los astrónomos árabes y chinos dejaron documentos históricos sobre una supernova que tuvo lugar en nuestra propia galaxia en el año 1006 (SN 1006), y otra 48 años más tarde (SN 1054). Algunos de los escritos sobre SN 1006 dicen que hubo una explosión visual de la mitad del tamaño de la luna llena, y que era tan brillante que los objetos en el suelo eran visibles durante la noche. Sabemos que estos escritos no eran meras imaginaciones fantásticas debido a que ahora tenemos los “restos” de estas supernovas; el remanente de supernova 1006 y la Nebulosa del Cangrejo. Pero ahora hay más pruebas. Un equipo de científicos japoneses ha encontrado las primeras pruebas de supernovas en una muestra de núcleo de hielo.

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¿OVNIs o relámpagos a gran altura?

Duendes (sprites) sobre tormentas eléctricas en Kansas el 10 de agosto de 2000, observados en la mesosfera, con una altitud de 50-90 kilómetros como respuesta a potentes descargas de rayos procedentes de tormentas troposféricas. Crédito: Walter Lyons, FMA Research, Fort Collins, Colorado

Aproximadamente el 90% de los avistamientos OVNI pueden ser explicados con facilidad, y normalmente sin malinterpretaciones visuales de meteoros, globos climáticos, bandas de pájaros, dirigibles, o incluso la Luna. Aquí tenemos una más para añadir a la lista de objetos erróneamente identificados como OVNIs: duendes. No, nos referimos a los duendes similares a elfos o trolls, sino a un fenómeno natural que tiene lugar durante las tormentas eléctricas. “Los duendes aparecen sobre la mayor parte de las tormentas eléctricas”, dijo Colin Price de la Universidad de Tel Aviv, “pero no los hemos visto hasta hace poco. Están a gran altura en el cielo y duran apenas una fracción de segundo”. Aunque existe un gran debate sobre la causa o función de estos misteriosos destellos en el cielo, Price dice que pueden explicar algunos extraños informes de avistamientos OVNI.

Los duendes se describen como destellos en la alta atmósfera, entre los 50 y 120 km sobre el suelo, mucho más alto que los 10 a 15 km donde tienen lugar los relámpagos normales.

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Los científicos exploran una nueva ventana a los orígenes de la vida

El notable comportamiento de las bacterias que han sido forzadas a vivir sin su pared protectora ha permitido a los científicos de la Universidad de Newcastle abrir una nueva ventana a los orígenes de la vida en la Tierra.

Todas las células vivas en el planeta pasan por el proceso de división para sobrevivir y medrar. La división celular, o fisión binaria, permite a una célula dividirse por la mitad y convertirse en dos células.

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Gas ultrafrío imita al plasma ultracaliente

Varios años después de que investigadores de la Universidad de Duke anunciaran un espectacular comportamiento de una nube de gas ultrafrío de baja densidad, investigadores del Laboratorio Nacional Brookhaven han observado propiedades asombrosamente similares en un plasma denso y muy caliente “fluido” creado para simular las condiciones cuando el universo tenía apenas unas millonésimas de segundo.

El plasma se formó a una temperatura colosal de 2 millones de grados Kelvin dentro del Colisionador de Iones Pesados Relativistas de Brookhaven (RHIC). La nube de gas se enfrió a sólo 0,1 millonésima de grado Kelvin usando una “trampa” láser y un campo magnético en Duke. Pero ambos sistemas radicalmente distintos se expandieron como cigarros explosivos. Y su materia constituyente también mostró signos de fluir casi libre de viscosidad — un fluido “casi perfecto”, dijo el profesor de física en Duke John Thomas.

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El principio de certidumbre

Desde la evolución al cambio climático, las verdaderas guerras culturales tratan sobre el lenguaje, no sobre la ciencia. Para ganar estas guerras, la ciencia necesita cambiar la forma en que habla sobre el conocimiento.

Los creacionistas y aficionados al “diseño inteligente” tienen una táctica de guerrilla para minar los libros de texto que no se ajustan a sus creencias. Colocan una pegatina en la portada que dice, “La evolución es una teoría, no un hecho, respecto al origen de los seres vivos”.

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Allí fuera: Miles de billones de planetas habitables

Existen aproximadamente 10 mil billones de planetas habitables en el universo observable, y algunos de esos mundos similares a la Tierra podrían encontrarse mediante una misión que se lanzará a principios del mes que viene, según especula un líder en teoría de formación planetaria.

Alan Boss, astrofísico de la Institución Carnegie en Washington, D.C., y autor de “The Crowded Universe” (Basic Books), publicado este mes, aparece con este vasto número estimando que existe aproximadamente un planeta habitable alrededor de cada estrella similar al Sol en nuestro galaxia, de las cuales hay aproximadamente 10 mil millones, y multiplicándolo por el número de galaxias del universo (unos 100 mil millones).

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Lo que podría significar para la Tierra encontrar vida alienígena

La famosa roca de Marte que se supone que porta signo de biología marciana. Años después el debate continúa alrededor del meteorito ALH84001 y si son verdaderamente evidentes los procesos bioológicos en la roca. Crédito: NASA

Imagina que mañana los científicos dicen al mundo que han encontrado pruebas de una colonia de alienígenas viviendo apenas a 60 millones de kilómetros de la Tierra.

¿Creen que tus vecinos perderían la compostura – abasteciéndose de pasta, y aislándose a sí mismos y a la mascota familiar en el sótano? ¿O piensas que la mayor parte de la gente simplemente murmuraría “algo”, y volvería a buscar nuevos amigos en Facebook?

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Estrella de quarks puede tener el secreto de los inicios del universo

(Imagen: P Challis y R Kirshner (Harvard-Smithsonian Center For Astrophysics)/NASA/ESA/STScI/SPL)

Un nuevo tipo de estrella puede estar merodeando en los restos de una explosión de supernova cercana. De confirmarse, la “estrella de quarks” podría ofrecer una nueva y fresca visión de los primeros momentos del universo.

Cuando las supernovas estallan, dejan tras de sí un agujero negro o un denso remanente llamado estrella de neutrones. No obstante, recientes cálculos sugieren una tercera posibilidad: una estrella de quarks, que se forma cuando la presión es justo menor de la que crearía un agujero negro.

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Visión de rayos-X revela el medio intergaláctico

En esta simulación por ordenador, la WHIM (azul) corre entre filamentos de galaxias y cúmulos de galaxias. Crédito: Matt Hall NCSA/Eric Hallman, Universidad de Colorado

Los astrónomos afirman la detección a través de rayos-X de un trozo de la materia común perdida en el universo. Al contrario que la famosa “materia oscura” cuya gravedad se cree que mantiene unidas a las galaxias, esta forma más mundana de materia perdida es del tipo de los átomos normales. Las nuevas observaciones encajan bien con el modelo estándar de la cosmología y podría ayudar a comprobar ideas sobre estructuras a gran escala del universo.

Tres ingredientes forman el universo. La materia normal atómica cuenta con menos del 5%, de acuerdo con el análisis del brillo de microondas del Big Bang. Aproximadamente el 22% de la materia del universo consiste en materia oscura –materia pesadas cuya gravedad parece evitar que las estrellas salgan volando de las galaxias y mantiene unidos a los cúmulos galácticos , pero nunca se ha observado de forma directa. Un abrumador 73% del universo consiste en una extravagante energía oscura que estira el espacio y que acelera la expansión del universo.

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Nueva técnica para atajar los residuos nucleares

MAST en Oxford ha inspirado un nuevo Tokamak Crédito: UKAEA

Físicos de la Universidad de Texas han propuesto un nuevo tipo de reactor de fusión que podría destruir los residuos nucleares más nocivos biológicamente. Consistiría en un tokamak esférico conteniendo un plasma de tritio-deuterio, el cual produciría un flujo de neutrones que se dispararían hacia los residuos en una “capa” alrededor del reactor. De construirse, el reactor podría estar operativo en un tiempo de 15-20 añose incluso podría usarse para generar electricidad.

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El Telescopio Fermi de la NASA ve el estallido de rayos gamma más extremo

El resplando en rayos-X GRB 080916C aparece naranja y amarillo en esta fusión de imágenes procedentes de los telescopios de rayos-X y Óptico/Ultravioleta de Swift.

El primer estallido de rayos gamma en ser viso en alta resolución por el Telescopio Espacial Fermi de la NASA es uno que se incluirá en los libros de récords. El estallido tenía la mayor energía total, los movimientos más rápidos y las emisiones de energía inicia más altas jamás vistas.

“Estábamos esperando uno como este”, dijo Peter Michelson, investigador principal del Telescopio de Gran Área de Fermi en la Universidad de Stanford. “Las emisiones de los estallidos a estas energías aún son poco comprendidos, y Fermi nos da las herramientas para comprenderlos”.

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¿Los agujeros gravitatorios albergan asesinos planetarios?

La nave STEREO de la NASA buscará objetos atrapados en los puntos lagrangianos (Imagen: Laboratorio de física aplicada de la Universidad Johns Hopkins / NASA)

Son lugares que la gravedad olvidó. Vastas regiones del espacio, de millones de kilómetros de diámetro, en los que las fuerzas celestiales conspiran para cancelar la gravedad y atrapar cualquier cosa que caiga en ellos. Se sitúan en la órbita de la Tierra, uno por delante y otro por detrás de nuestro planeta. Los astrónomos los llaman puntos de Lagrange, o L4 y L5 para abreviar. La mejor forma de pensar en ellos, no obstante, es como en un papel atrapamoscas celestial.

En los 4500 millones de años desde la formación del Sistema Solar, todo, desde nubes de polvo a asteroides y planetas ocultos pueden haberse acumulado ahí. Algunos incluso han especulado que una nave alienígena está observándonos desde los puntos lagrangianos, buscando signos de inteligencia.

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Se acumulan las pruebas sobre partículas similares al axión

Menos de tres semanas después de que los físicos observaran una señal provisional de los axiones, otro grupo de investigación afirma tener la “evidencia más sólida hasta el momento” de las hipotéticas partículas. Las nuevas pruebas, que aparecen en datos astrofísicos, ponen más presión sobre los experimentos terrestres para encontrar una señal.

Los axiones se propusieron por primera vez a finales de la década de 1970 para resolver un problema en la física de partículas conocido como el problema CP fuerte. Si existieran serían muy ligeros e interactuarían muy débilmente con la materia, pero estas propiedades han hecho que sean difíciles de encontrar. Ningún experimento en la Tierra ha descubierto hasta ahora ninguna prueba de las partículas.

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El Fermilab se acerca al bosón de Higgs

Detector CDF

Los científicos del Laboratorio Nacional del Acelerador Fermi en Illinois, casa del acelerador de partículas Tevatron, dicen que su vieja máquina tiene ahora al menos un 50% de probabilidades de observar el esquivo bosón de Higgs para finales del próximo año.

La estimación se basa en la eficiencia del acelerador al producir colisiones de partículas de alta energía, teniendo lugar ahora al máximo general, y las posibilidades de que la masa del Higgs caiga dentro de un rango detectable en el Fermilab.

Con los problemas de funcionamiento del Gran Colisionador de Hadrones (LHC) del CERN y sus más de seis meses de espera hasta su reinicio, y otro año o más antes de publicar los datos, parece cada vez más probable que el Tevatron tendrá pista libre para ser el primero en observar el Higgs.

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Nuevas estrellas de viejo gas sorprenden a los astrónomos

Un área de la nube de gas del Anillo de Leo (sombreado azul) muestra cúmulos azules (en círculos) que probablemente representan las emisiones ultravioletas de galaxias enanas en proceso de formación. Crédito de la imagen: NASA/JPL-Caltech/DSS.

Las pruebas del nacimiento estelar dentro de una nube de gas primordial han dado a los astrónomos una visión de un modo anteriormente desconocido de formación de galaxias. La nube, conocida como el Anillo de Leo, parece carecer de materia oscura y los elementos pesados que normalmente encontramos en las galaxias actuales. El inesperado descubrimiento llega gracias a los instrumentos a bordo del Explorador de Evolución de Galaxias (GALEX) de la NASA los cuales son sensibles a la radiación ultravioleta emitida por las estrellas de reciente formación.

El equipo, liderado por el astrónomo David Thilker de la Universidad Johns Hopkins, incluyó a Barry Madore y Mark Seibert de los Observatorios Carnegie. “Esto demuestra el tremendo poder de observar el ultravioleta en el espacio”, dijo Seibert. “Descubriendo la formación estelar en lo que probablemente es una nueva clase de galaxia enana, el Explorador de Evolución Galáctica está ciertamente haciendo honor a su nombre”.

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Puede haberse observado el primer agua líquida sobre Marte

Se observó que un cúmulo en una de las patas de Phoenix crecía con el tiempo. Imagen: NASA/JPL-Caltech/University of Arizona/Max Planck Institute

El aterrizador Phoenix de la NASA puede haber captado las primeras imágenes de agua líquida en Marte – gotitas que aparentemente salpicaron las patas de la nave durante el aterrizaje, de acuerdo con algunos miembros del equipo de Phoenix.

La controvertida observación podría explicarse por el anterior descubrimiento de la misión de sales de perclorato en el suelo, dado que las sales pueden mantener el agua líquida a temperaturas por debajo de cero grados. Los investigadores dicen que este efecto anticongelante hace posible que el agua líquuda sea abundante justo bajo la superficie de Marte, pero apunta que incluso si está allí, puede ser demasiado salada para soportar la vida que conocemos.

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