Por qué nuestra energía sostenible es insostenible

La energía renovable tiene que hacerse mucho más renovable – un tema que surgió en la Conferencia de Energía de Financial Time en Londres esta semana.

Aunque los científicos están de acuerdo en que debemos recortar las emisiones de carbono en transporte y generación de electricidad para evitar que el clima global se haga más caliente e impredecible, las tecnologías “renovables” avanzadas a menudo están demasiado basadas en fuentes no renovables, según escucharon los asistentes.

Supratik Guha de IBM dijo en la conferencia que las ventas de células solares de silicio están en pleno auge, siendo 2008 el primer año en que las obleas de silicio para células solares superaron a las que se usaron para dispositivos microelectrónicos.

Pero aunque el silicio es el elemento más abundante de la corteza de la Tierra después del oxígeno, crea células relativamente ineficientes que les impide competir con la electricidad generada a partir de los combustibles fósiles. Y las tecnologías de células solares más avanzadas dependen de materiales mucho más raros que el silicio.

Metal raro

La eficiencia de las células solares se mide en porcentaje de la energía luminosa que convierte en electricidad. Las células solares de silicio finalmente alcanzaron el 25% a finales de diciembre. Pero las células solares de multi-unión pueden lograr eficiencias mayores del 40%.

Aunque se piensa en ellas como el futuro de la energía solar, estas y la mayor parte de las otras células multi-unión deben su rendimiento al raro metal de indio, que es muy poco abundante. Existen menos de 10 minerales que contienen indio, y ninguno presente en depósitos significativos – en total el metal cuenta con unas míseras 0,25 partes por millón de la corteza terrestre.

La mayor parte del elemento raro y caro se usa para fabricar pantallas LCD, una industria que ha llevado al indio a precios de 1000 dólares el kilogramo en los últimos años. Las estimaciones que no tuvieron en cuenta una explosión de los paneles solares que contienen indio reconocen que tenemos sólo un suministro de 10 años del mismo.

Si la energía del Sol se convierte en una gran fuente de electricidad, los paneles solares tendrían que cubrir enormes áreas, haciendo esencial una alternativa al indio.

El precioso platino

El sueño de una economía del hidrógeno se enfrenta a retos similares, dijo Paul Adcock de la firma británica Intelligent Energy.

Hasta el momento se ha mostrado esquiva una forma barata de generar hidrógeno. Nuevas aproximaciones, tales como usar enzimas bacterianas para “dividir” el agua, tienen un largo camino antes de ser comercialmente viable.

Hasta el momento, las células de combustible son la forma más efectiva de convertir el gas en electricidad. Pero la mayor parte dependen del caro platino para catalizar la reacción.

El problema es que el platino hace que el indio parezca abundantísimo en la Tierra. Está presente en la corteza terrestre apenas en 0,003 partes por mil millones y su precio es en dólares por gramo, no por kilogramo. Las estimaciones dicen que, si los 500 millones de vehículos que usamos hoy estuviesen equipados con células de combustible, todo el platino del mundo se agotaría en 15 años.

Desafortunadamente las células de combustible libres de platino aún están bastante lejos de las pruebas. Una célula de combustible catalizada por níquel desarrollada en la Universidad de Wuhan en China, tiene una salida máxima de alrededor del 10% de lo que puede ofrecer un catalizador de platino.

Una nueva aproximación que se anunciaba ayer demuestra que los nanotubos de carbono podrían ser mucho más efectivos, así como más baratos, que el platino. Pero de nuevo, pasarán muchos años antes de que las células de combustible libres de platino se conviertan en una alternativa comercial.

¿Combustible vs comida?

Los biocombustible, como el etanol fermentado a partir del maíz, están entre los ejemplos más infames de la dudosa sostenibilidad de las formas de energía supuestamente renovables. Esta vez el recurso no renovable en riesgo es la tierra cultivable del mundo, dijo Ausilio Bauen del Imperial College de Londres en la reunión.

De nuevo, existen potenciales soluciones, pero ninguna de ellas lista para el mercado. Los combustibles a partir de la celulosa o incluso de la lignina pueden ser derivados a partir de material vegetal no comestible y de la madera en lugar de cultivos alimenticios. Las algas, cultivadas en tanques al aire libre, continúan atrayendo la atención, y extraer biocombustibles de las algas marinas podría evitar los problemas de uso en tierra por completo.

Las tecnologías de energías renovables siguen siendo una gran esperanza para el futuro, y tienen garantizados fondos de investigación a corto plazo. Pero a menos que se establezca una segunda generación de ideas para energía verdaderamente sostenible, la luz renovable estaría en peligro de apagarse.


Autor: Colin Barras
Fecha Original: 6 de febrero de 2009
Enlace Original

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Comments (16)

  1. Por qué nuestra energía sostenible es insostenible…

    "La energía renovable tiene que hacerse mucho más renovable – un tema que surgió en la Conferencia de Energía de Financial Time en Londres esta semana. Aunque los científicos están de acuerdo en que debemos recortar las emisiones de carbon…

  2. Le estaba echando un vistazo a la revista Spectrum de IEEE de enero de 09 cuando me encuentro con esto:
    http://www.spectrum.ieee.org/jan09/7091

  3. Leviatán

    Creo que en el artículo el autor se centra únicamente en mostrar los puntos débiles de “algunas” de las energías renovables posibles, pero se dejan de lado y ni se mencionan otro buen número de ellas como puedan ser la energía eólica, la energía oceánica, geotérmica, hidraúlica, biomasa, etc.
    Hace algunos días leí en algún sitio que Holanda está estudiando un megaproyecto consistente en la creación de un parque eólico a cierta distancia de su costa, en una zona donde los vientos parecen ser constantes. Dicho proyecto podría proveer a toda Europa de suficiente energía eléctrica como para abastecer una gran parte de la demanda, y lo que es más importante, desde un punto de vista geopolítico (que tampoco hay que olvidarse de estas cosas) disminuir la dependencia de los países suministradores de energía ( en alusión al gas de Rusia ) y los continuos vaivenes políticos y de precios. Este es un aspecto importante (uno más) a considerar, la dependencia energética.

  4. Fer

    Indio: 0,25 partes por millón de la corteza terrestre.
    Platino: 0,000003 partes por millón.

    Uranio: 4 partes por millón.
    Torio: 15 partes por millón.
    Y cada gramo con muchisima mas eficiencia energetica, por fundamentos físicos.

  5. Gyvy

    Un pequeño comentario, “Acaso creen en verdad que llegaremos a ver el dia en que finalmente el uso del combustible fosil se elimine por completo? Acaso no sabemos todos que quienes nos manipulan no permitiran que eso suceda hasta que ellos asi lo quieran? Y lo peor es que lo sabemos y no hacemos nada para evitarlo….Siendo los mas pobres como siempre la mayoria, que esperamos para preocuparnos por el futuro que sea asi

    • Fer

      Ciertamente hay mucha manipulación, sin ella a nadie se le ocurriría como dices eliminar el uso de combustibles fosiles.

      La utilizacion de combustibles fosiles es de los mayores bienes que puede hacer la humanidad por la Naturaleza. Con la combustion del carbono fosil de la epoca de los dinosaurios estamos devolviendo al ciclo vital el alimento de toda la biosfera, el CO2, llamarlo contaminante es como una blasfemia. Su concentracion en la atmosfera es minuscula y de ella se debe alimentar toda la vida.

      Sin ese enriquecimiento de CO2 la vida del planeta seguiría lentamente langideciendo como ha hecho durante millones de años hasta ahora ya que la actividad volcanica y geologica que en otras epocas mantenía una mayor concentración en la atmosfera es cada vez menor por la disminucion de la radiactividad natural que mantiene caliente el interior de la Tierra.

      Saludos.

  6. [...] traducido y posteado en Ciencia Kanija, el original se publicó en NewScientist y su autor es Colin [...]

  7. Hugo

    Hola Kanijo, me gustaría poder hacerte algunas preguntas relacionadas con la astronomía para un proyecto del que te puedo hablar más extensamente por correo electrónico. Son varias dudas las que tengo y busco a alguna persona entendida que pueda resolvérmelas. Espero que te pongas en contacto conmigo. Mi mail es: stuven23@hotmail.com

    Muchas gracias.

  8. Felix Ares

    Hola Kanijo:
    Me gustaría hacerte una consulta, ¿podrías mandarme tu dirección electrónica?

  9. [...] es el indio que es raro en el planeta (tan raro que si se usara para producir celdas solares duraría 10 años)… con todo esto vemos que lo de renovable se deja de lado. Adicionemos que si se nubla no hay [...]

  10. [...] y compañía) en muchas informaciones: el escándalo del cambio climático, spinning the climate, Porqué nuestra energía sostenible es insostenible, como funciona en sistema eléctrico español por ejemplo. Biodiesel, bombillas de bajo consumo, [...]

  11. [...] y compañía) en muchas informaciones: el escándalo del cambio climático, spinning the climate, Porqué nuestra energía sostenible es insostenible, como funciona en sistema eléctrico español, por ejemplo. Biodiesel, bombillas de bajo consumo, [...]

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