Lo que podría significar para la Tierra encontrar vida alienígena

La famosa roca de Marte que se supone que porta signo de biología marciana. Años después el debate continúa alrededor del meteorito ALH84001 y si son verdaderamente evidentes los procesos bioológicos en la roca. Crédito: NASA

Imagina que mañana los científicos dicen al mundo que han encontrado pruebas de una colonia de alienígenas viviendo apenas a 60 millones de kilómetros de la Tierra.

¿Creen que tus vecinos perderían la compostura – abasteciéndose de pasta, y aislándose a sí mismos y a la mascota familiar en el sótano? ¿O piensas que la mayor parte de la gente simplemente murmuraría “algo”, y volvería a buscar nuevos amigos en Facebook?
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Estrella de quarks puede tener el secreto de los inicios del universo

(Imagen: P Challis y R Kirshner (Harvard-Smithsonian Center For Astrophysics)/NASA/ESA/STScI/SPL)

Un nuevo tipo de estrella puede estar merodeando en los restos de una explosión de supernova cercana. De confirmarse, la “estrella de quarks” podría ofrecer una nueva y fresca visión de los primeros momentos del universo.

Cuando las supernovas estallan, dejan tras de sí un agujero negro o un denso remanente llamado estrella de neutrones. No obstante, recientes cálculos sugieren una tercera posibilidad: una estrella de quarks, que se forma cuando la presión es justo menor de la que crearía un agujero negro.
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Visión de rayos-X revela el medio intergaláctico

En esta simulación por ordenador, la WHIM (azul) corre entre filamentos de galaxias y cúmulos de galaxias. Crédito: Matt Hall NCSA/Eric Hallman, Universidad de Colorado

Los astrónomos afirman la detección a través de rayos-X de un trozo de la materia común perdida en el universo. Al contrario que la famosa “materia oscura” cuya gravedad se cree que mantiene unidas a las galaxias, esta forma más mundana de materia perdida es del tipo de los átomos normales. Las nuevas observaciones encajan bien con el modelo estándar de la cosmología y podría ayudar a comprobar ideas sobre estructuras a gran escala del universo.

Tres ingredientes forman el universo. La materia normal atómica cuenta con menos del 5%, de acuerdo con el análisis del brillo de microondas del Big Bang. Aproximadamente el 22% de la materia del universo consiste en materia oscura –materia pesadas cuya gravedad parece evitar que las estrellas salgan volando de las galaxias y mantiene unidos a los cúmulos galácticos , pero nunca se ha observado de forma directa. Un abrumador 73% del universo consiste en una extravagante energía oscura que estira el espacio y que acelera la expansión del universo.
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Nueva técnica para atajar los residuos nucleares

MAST en Oxford ha inspirado un nuevo Tokamak Crédito: UKAEA

Físicos de la Universidad de Texas han propuesto un nuevo tipo de reactor de fusión que podría destruir los residuos nucleares más nocivos biológicamente. Consistiría en un tokamak esférico conteniendo un plasma de tritio-deuterio, el cual produciría un flujo de neutrones que se dispararían hacia los residuos en una “capa” alrededor del reactor. De construirse, el reactor podría estar operativo en un tiempo de 15-20 añose incluso podría usarse para generar electricidad.
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El Telescopio Fermi de la NASA ve el estallido de rayos gamma más extremo

El resplando en rayos-X GRB 080916C aparece naranja y amarillo en esta fusión de imágenes procedentes de los telescopios de rayos-X y Óptico/Ultravioleta de Swift.

El primer estallido de rayos gamma en ser viso en alta resolución por el Telescopio Espacial Fermi de la NASA es uno que se incluirá en los libros de récords. El estallido tenía la mayor energía total, los movimientos más rápidos y las emisiones de energía inicia más altas jamás vistas.

“Estábamos esperando uno como este”, dijo Peter Michelson, investigador principal del Telescopio de Gran Área de Fermi en la Universidad de Stanford. “Las emisiones de los estallidos a estas energías aún son poco comprendidos, y Fermi nos da las herramientas para comprenderlos”.
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¿Los agujeros gravitatorios albergan asesinos planetarios?

La nave STEREO de la NASA buscará objetos atrapados en los puntos lagrangianos (Imagen: Laboratorio de física aplicada de la Universidad Johns Hopkins / NASA)

Son lugares que la gravedad olvidó. Vastas regiones del espacio, de millones de kilómetros de diámetro, en los que las fuerzas celestiales conspiran para cancelar la gravedad y atrapar cualquier cosa que caiga en ellos. Se sitúan en la órbita de la Tierra, uno por delante y otro por detrás de nuestro planeta. Los astrónomos los llaman puntos de Lagrange, o L4 y L5 para abreviar. La mejor forma de pensar en ellos, no obstante, es como en un papel atrapamoscas celestial.

En los 4500 millones de años desde la formación del Sistema Solar, todo, desde nubes de polvo a asteroides y planetas ocultos pueden haberse acumulado ahí. Algunos incluso han especulado que una nave alienígena está observándonos desde los puntos lagrangianos, buscando signos de inteligencia.
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Se acumulan las pruebas sobre partículas similares al axión

Menos de tres semanas después de que los físicos observaran una señal provisional de los axiones, otro grupo de investigación afirma tener la “evidencia más sólida hasta el momento” de las hipotéticas partículas. Las nuevas pruebas, que aparecen en datos astrofísicos, ponen más presión sobre los experimentos terrestres para encontrar una señal.

Los axiones se propusieron por primera vez a finales de la década de 1970 para resolver un problema en la física de partículas conocido como el problema CP fuerte. Si existieran serían muy ligeros e interactuarían muy débilmente con la materia, pero estas propiedades han hecho que sean difíciles de encontrar. Ningún experimento en la Tierra ha descubierto hasta ahora ninguna prueba de las partículas.
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El Fermilab se acerca al bosón de Higgs

Detector CDF

Los científicos del Laboratorio Nacional del Acelerador Fermi en Illinois, casa del acelerador de partículas Tevatron, dicen que su vieja máquina tiene ahora al menos un 50% de probabilidades de observar el esquivo bosón de Higgs para finales del próximo año.

La estimación se basa en la eficiencia del acelerador al producir colisiones de partículas de alta energía, teniendo lugar ahora al máximo general, y las posibilidades de que la masa del Higgs caiga dentro de un rango detectable en el Fermilab.

Con los problemas de funcionamiento del Gran Colisionador de Hadrones (LHC) del CERN y sus más de seis meses de espera hasta su reinicio, y otro año o más antes de publicar los datos, parece cada vez más probable que el Tevatron tendrá pista libre para ser el primero en observar el Higgs.
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Nuevas estrellas de viejo gas sorprenden a los astrónomos

Un área de la nube de gas del Anillo de Leo (sombreado azul) muestra cúmulos azules (en círculos) que probablemente representan las emisiones ultravioletas de galaxias enanas en proceso de formación. Crédito de la imagen: NASA/JPL-Caltech/DSS.

Las pruebas del nacimiento estelar dentro de una nube de gas primordial han dado a los astrónomos una visión de un modo anteriormente desconocido de formación de galaxias. La nube, conocida como el Anillo de Leo, parece carecer de materia oscura y los elementos pesados que normalmente encontramos en las galaxias actuales. El inesperado descubrimiento llega gracias a los instrumentos a bordo del Explorador de Evolución de Galaxias (GALEX) de la NASA los cuales son sensibles a la radiación ultravioleta emitida por las estrellas de reciente formación.

El equipo, liderado por el astrónomo David Thilker de la Universidad Johns Hopkins, incluyó a Barry Madore y Mark Seibert de los Observatorios Carnegie. “Esto demuestra el tremendo poder de observar el ultravioleta en el espacio”, dijo Seibert. “Descubriendo la formación estelar en lo que probablemente es una nueva clase de galaxia enana, el Explorador de Evolución Galáctica está ciertamente haciendo honor a su nombre”.
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Puede haberse observado el primer agua líquida sobre Marte

Se observó que un cúmulo en una de las patas de Phoenix crecía con el tiempo. Imagen: NASA/JPL-Caltech/University of Arizona/Max Planck Institute

El aterrizador Phoenix de la NASA puede haber captado las primeras imágenes de agua líquida en Marte – gotitas que aparentemente salpicaron las patas de la nave durante el aterrizaje, de acuerdo con algunos miembros del equipo de Phoenix.

La controvertida observación podría explicarse por el anterior descubrimiento de la misión de sales de perclorato en el suelo, dado que las sales pueden mantener el agua líquida a temperaturas por debajo de cero grados. Los investigadores dicen que este efecto anticongelante hace posible que el agua líquuda sea abundante justo bajo la superficie de Marte, pero apunta que incluso si está allí, puede ser demasiado salada para soportar la vida que conocemos.
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