Los cosmólogos pretenden observar los primeros momentos del universo

Aurora austral sobre el Telescopio del Polo Sur

El equipo del Telescopio del Polo Sur buscará ondas gravitatorias.

Durante la próxima década, una delicada medida de la luz primordial podría revelar pruebas sólidas para la popular teoría de la inflación cósmica, la cual propone que una fluctuación de densidad aleatoria microscópica en el tejido del espacio-tiempo dio nacimiento al universo en un gran estallido de calor aproximadamente hace 13 700 millones de años.

Entre los cosmólogos que buscan estas débiles señales estará John Carlstrom, Distinguido Profesor S. Chandrasekhar en Astronomía y Astrofísica en la Universidad de Chicago. Carlstrom opera el Telescopio del Polo Sur (SPT) junto con un equipo de científicos de nueve instituciones en su búsqueda de pruebas sobre el origen y evolución del universo.

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¿Más duro que el diamante?

Estructura de la Lonsdaleita

Durante miles era algo conocido que el diamante era el material más duro de la naturaleza. Entonces, hace dos años, un material compuesto que contenía el mineral wurtzita BN se demostró que tenía la misma resistencia a las hendiduras que el diamante.

Ahora, un trabajo teórico de investigadores de China y Estados Unidos sugiere que la wurtzita BN pura es significativamente más dura que el diamante. También predicen que la Lonsdaleita — con una estructura estrechamente relacionada a la wurtzita — podría, bajo presión, hacerse un 58% más dura que el diamante, un nuevo récord mundial (PRL:102.05503).

Hong Sun de la Universidad de Shanghai y sus colegas informan de que el propio acto de hendir la wurtzita-BN puede forzarla a que pasar por una transformación de fase hacia una nueva estructura cristalina con una súper-fuerza.

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Matemáticas: El único lenguaje universal verdadero

Una descripción alienígena del cosmos podría enseñarnos una o dos cosas sobre la naturaleza de la realidad (Imagen: Wolcott Henry/National Geographic/Getty)

Si alguna vez establecemos contacto con alienígenas inteligentes que viven en un planeta alrededor de una estrella lejana, sería de esperar que tuviésemos problemas al comunicarnos con ellos. Dado que estamos a muchos años luz de distancia, nuestras señales necesitarían muchos años para llegar hasta ellos, por lo que no habría lugar para una animada charla. Podría haber un salto de inteligencia y que los alienígenas estuviesen hechos de una química distinta.

Aún así también habría mucho terreno común. Estarían hechos de átomos similares a los nuestros. Podrían rastrear sus orígenes hasta el Big Bang hace 13 700 millones de años, y compartirían el futuro de nuestro universo. No obstante, la cultura común más segura serían las matemáticas.

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¿Alberga la Tierra una “biosfera oculta” de vida alienígena?

Vida, tal y como no la conocemos: ¿Estaban comprobando los aterrizadores de pruebas Viking de la NASA algo incorrecto? Crédito: NASA

Una “biosfera oculta” de “vida extraña” – no relacionada con la vida tal y como la conocemos – podría existir en la Tierra, dando una nueva visión sobre cómo la vida está por todas partes en el universo, dicen los astrobiólogos.

Encontrar vida que no encaje con los tipos actualmente conocidos sería un indicador sólido de que la vida se desarrolló mas de una vez en la Tierra, incrementando las posibilidades de encontrarla en otras partes, dijo Paul Davies, astrofísicos de la Universidad Estatal de Arizona en Tempe.

Pero nadie ha buscado seriamente microorganismo – o alguna otra forma de vida – con una vida distinta a la basada en el carbono y centrada en el ADN que es la que conocemos desde hace tiempo.

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Los astrónomos descubren el origen de la vida cósmica

Los procesos que trajeron las bases de la vida a la Tierra – la formación estelar y planetaria y la producción de moléculas orgánicas complejas en el espacio interestelar – están descubriendo sus secretos a los astrónomos armados con nuevas y potentes herramientas de investigación, y algunas herramientas mejores estarán pronto disponibles. Los astrónomos describieron tres importantes desarrollos en un simposio sobre la “Cuna Cósmica de la Vida” en la reunión anual de la Asociación Americana para el Avance de la Ciencia en Chicago, Illinois.

En un desarrollo, un equipo de astroquímicos publicó una nueva fuente principal de recursos para buscar moléculas interestelares complejas que son las precursoras de la vida. Los datos químicos publicados por Anthony Remijan del Observatorio Nacional de Radio Astronomía (NRAO) y sus colegas de universidad son parte del Estudio de Moléculas Interestelares Prebióticas, o PRIMOS, un proyecto de estudio de una región de formación estelar cerca del centro de nuestra Vía Láctea.

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Descubrimiento inesperado podría tener impacto en futuros modelos climáticos

Tormenta de polvo llega a las Islas Canarias. Crédito: Jacques Descloitres, MODIS Land Rapid Response Team at NASA GSFC

Los astrónomos han hecho un hallazgo inesperado usando un polarímetro (un instrumento usado para medir las propiedades de onda de la luz) patrocinado por el Consejo de Instalaciones Científicas y Tecnológicas (STFC), que tiene el potencial de afectar a los futuros modelos del clima.

Astrónomos de la Universidad de Hertfordshire estaban haciendo observaciones de estrellas en búsqueda de nuevos planetas después de montar el ‘PlanetPol’ (polarímetro que diseñaron y construyeron para hacer lecturas extremadamente sensibles) en el telescopio William Herschel Telescope (parte del Grupo de Telescopios Isaac Newton) en La Palma en las Islas Canarias, cuando sus medidas se vieron afectadas por una capa de polvo.

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Primer experimento de laboratorio en modelar con precisión chorros estelares explica los misteriosos “nudos”

Algunos de los objetos más sobrecogedores del cosmos son los chorros de materia que fluyen desde las estrellas, pero los astrofísicos han fallado desde hace mucho al explicar cómo logran estos chorros su variedad de formas. Ahora, una investigación de laboratorio detallada en el actual ejemplar de Astrophysical Journal Letters demuestra cómo las fuerzas magnéticas dan forma a estos chorros estelares.

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Cometas “oscuros” pueden suponer una amenaza para la Tierra

Una composición de imágenes procedente de la Deep Space 1 de la NASA muestra características del núcleo del cometa Borrelly, con chorros de polvo escapando del núcleo y la “coma” de polvo similar a una nube de polvo y gases rodeando el núcleo. El falso color se usa para revelar detalles de los chorros y la coma)

Los cometas oscuros pueden estar merodeando por el Sistema Solar, suponiendo una amenaza para la Tierra.

Los comentas y asteroides peligrosos son monitorizados por distintas agencias espaciales bajo un esfuerzo conjunto conocido como Spaceguard. La inmensa mayoría de objetos encontrados hasta el momento son asteroides rocosos. Aún así, los astrónomos con sede en el Reino unido Bill Napier en la Universidad de Cardiff y David Asher del Observatorio Armagh en Irlanda del Norte afirman que muchos cometas podrían seguir sin detección. “Podría darse el caso de que los cometas oscuros durmientes sean un peligro significativo pero mayormente invisible”, dice Napier.

En un trabajo anterior, Napier y Janaki Wickramasinghe, también de Cardiff, han sugerido que cuando el Sistema Solar hace su peso periódico a través del plano galáctico, lanza comentas en nuestra dirección (New Scientist, 19 April 2008, p 10).

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Fuegos artificiales en una estrella que estalla en rayos gamma

Las llamaradas de rayos gamma procedentes de SGR J1550-5418 pueden surgir cuando la superficie del magnetar se fractura repentinamente, liberando la energía almacenada en su poderoso campo magnético. Crédito:NASA/Goddard Space Flight Center Conceptual Image Lab

Los astrónomos que usan el satélite Swift y el Telescopio Espacial de rayos gamma Fermi de la NASA ven frecuentes estallidos procedentes de un remanente estelar a 30 000 años luz de distancia. Los fuegos artificiales de alta energía surgen de un extraño tupo de estrella de neutrones conocida como repetidor de rayos gamma suaves. Tales objetos envían de forma impredecible una serie de llamaradas de rayos gamma y rayos-X.

“A veces, estos notables objetos han estallado con más de cien llamaradas en apenas 20 minutos”, dijo Loredana Vetere, que coordina las observaciones de Swift en la Universidad Estatal de Pennsylvania. “Las llamaradas más intensas emitieron más de la energía total del sol en 20 años”.

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Censo alienígena: ¿Podemos estimar cuánta vida hay fuera?

ET, ¿Estás ahí? Un nuevo estudio investiga teorías de vida inteligente en cualquier parte de la galaxia generando modelos por ordenador de formación estelar, formación planetaria y desarrollo de la vida. Arriba aparece un mapa estelar de la simulación. Crédito Duncan Forgan/Observatorio Real, Edimburgo.

Un nuevo estudio busca tabular la extensión de la vida extraterrestre inteligente.

Un día en 1950, el físico nuclear Enrico Fermi propuso una cuestión a unos pocos colegas con los que estaba comiendo en el Laboratorio Nacional de Los Álamos que llegaría a conocerse como la Paradoja de Fermi: Si la Vía Láctea está efectivamente bullendo con civilizaciones alienígenas, como tantas teorías sugieren, ¿dónde están? ¿No debería haber pruebas de su existencia? Casi 60 años más tarde, la pregunta sigue siendo igual de desconcertante. Después de todo, la búsqueda de señales de radio extraterrestres o las pruebas de civilizaciones alienígenas no han dado resultado.

No obstante, los programas de búsqueda de inteligencia extraterrestre (SETI) siguen al pie del cañón. Y la búsqueda de cualquier vida alienígena, incluso en forma microbiana, avanza rápidamente con instrumentos como los que estudian Marte y otros probable candidatos cercanos en mayor detalle y con la detección regular de nuevos planetas fuera del Sistema solar. En ausencia de pruebas sólidas de vida extraterrestre inteligente, algunos investigadores se han propuesto estimar cuánta vida podría haber allí fuera. La esperanza es que puedan justificar la continuidad de las búsquedas SETI o incluso refinarlas y te esta forma mejorar las probabilidades de encontrar ET, y tal vez algún día interpretar la debatible Paradoja de Fermi.

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Nuevas pistas sobre la formación de la Vía Láctea

Imagen del cúmulo globular Omega Centauri tomada por el telescopio espacial Hubble. Crédito: NASA, ESA and the Hubble Heritage Team (STScI/AURA). Autor: A. Cool (San Francisco State Univ.) and J. Anderson (STScI)

Una investigación internacional, en la que participan científicos del Instituto de Astrofísica de Canarias (IAC), demuestra que la formación de nuestra galaxia fue rápida y en dos fases diferenciadas. Las observaciones, realizadas con el telescopio espacial Hubble, han permitido estudiar con una precisión sin precedente la edad relativa de 64 cúmulos globulares, unos de los objetos más antiguos del Universo
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Un grupo internacional de astrónomos, formado por investigadores del Instituto de Astrofísica de Canarias (IAC) y de varios centros de Italia y de Estados Unidos, ha descubierto nuevos datos que demuestran que la Vía Láctea se formó por dos procesos diferenciados: uno rápido en el que se formaron gran parte de las estrellas y los cúmulos globulares que ahora pueblan el halo galáctico; y otro más lento de acrecimiento o adición progresiva de otras galaxias enanas que fueron devoradas por la nuestra.

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Los cosmólogos “ven” el amanecer cósmico

el universo 590 millones de años tras el Big Bang

Los científicos han usado una simulación por ordenador para predecir qué aspecto habría tenido el joven universo apenas 500 millones de años tras el Big Bang.

Las imágenes, generadas por científicos del Instituto de Cosmología Computacional de la Universidad de Durham, muestran el “Amanecer Cósmico” – la formación de las primeras grandes galaxias en el universo.

El amanecer cósmico comenzó cuando las galaxias empezaron a formarse a partir de los restos de las estrellas masivas que explotaron poco después del inicio del universo. Los cálculos de Durham predicen dónde aparecen estas galaxias y cómo evolucionaron hasta la actualidad, 13 000 millones de años más tarde.

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El perdurable misterio del origen de la vida

Louis Pasteur en su laboratorio

La carne que se deja expuesta demasiado tiempo finalmente criará gusanos o moho. Actualmente sabemos que los gusanos nacen de los huevos de moscas y que el moho crece de las esporas que porta el aire, pero en el pasado el extraño crecimiento y serpenteo de cuerpos blancos eran la prueba de que los organismos podían surgir espontáneamente a partir de la carne podrida o de ciertos otros tipos de materia inanimada.

A principios de la década de 1860, el químico francés Louis Pasteur demostró que tal “generación espontánea” no tenía lugar, sino que era el propio aire el que estaba lleno de bacterias, esporas, y otras formas de reproducción de la vida. Cruzando el Canal, en 1859, Charles Darwin publicó “On the Origin of Species (El origen de la especies)“, el cual promovió la idea de que las formas de vida estaban en constante cambio, evolucionando hacia nuevas especies a lo largo de eones.

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El Gran Colisionador de Hadrones se reiniciará en septiembre

Los protones volarán a través del Gran Colisionador de Hadrones de 27 kilómetros para finales de septiembre, según comentaron los funcionarios del CERN, con las primeras colisiones previstas para cuatro o cinco semanas más tarde.

El laboratorio dará el paso poco habitual de hacer funcionar su nueva máquina de 3000 millones de euros durante el invierno – con un pequeño paréntesis en Navidad “¡para que la gente no se divorcie!”, dice el Director del CERN para investigación y cálculo, Sergio Bertolucci.

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Por qué nuestra energía sostenible es insostenible

La energía renovable tiene que hacerse mucho más renovable – un tema que surgió en la Conferencia de Energía de Financial Time en Londres esta semana.

Aunque los científicos están de acuerdo en que debemos recortar las emisiones de carbono en transporte y generación de electricidad para evitar que el clima global se haga más caliente e impredecible, las tecnologías “renovables” avanzadas a menudo están demasiado basadas en fuentes no renovables, según escucharon los asistentes.

Supratik Guha de IBM dijo en la conferencia que las ventas de células solares de silicio están en pleno auge, siendo 2008 el primer año en que las obleas de silicio para células solares superaron a las que se usaron para dispositivos microelectrónicos.

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Problemas con Internet Explorer

Recientemente un lector me comentaba que tenía un problema a la hora de visualizar la web con su navegador habitual, Internet Explorer, por lo que tras una revisión del código de la web llegué a la conclusión de que el problema estaba generado por el código de los anuncios de Google Adsense.

Durante esta semana se han retirado los anuncios para que todos los usuarios pudiesen ver correctamente la web hasta que tuviese tiempo de solucionar el problema, y hoy, tras una búsqueda por internet he encontrado la solución. En realidad, el problema no es del código de la página, sino un error en el navegador Internet Explorer con ciertas características del código. Por tanto, la solución pasa por actualizar vuestro navegador en caso de que tengáis porblemas. Internet Explorer 6 genera un error y cierra directamente la navegación, por lo que una actualización hacia Internet Explorer 7 hará que podáis ver la web, aunque no se cargará el código de los anuncios y aparecerá en carga permanente. Recientemente se ha publicado la versión de Internet Explorer 8 (RC1) donde se soluciona definitivamente esta problema, aunque al no ser una versión oficial y estable no sería muy recomendable su instalación.

Mi consejo general es que se uséis otros navegadores como Firefox, Opera o similares, pero si aún queréis mantener vuestro Internet Explorer, actualizadlo a la versión 7 para poder ver correctamente el sitio.

Hubble fotografía una extraña galaxia

Imagen muy profunda del Telescopio Espacial Hubble de NASA/ESA de NGC 4921 con anotaciones para indicar las posiciones de algunas de las características más interesantes de la galaxia y sus alrededores. Crédito: NASA, ESA y K. Cook (Laboratorio Nacional Lawrence Livermore, Estados Unidos)

El Cúmulo de Galaxias de Coma es una de las ricas colecciones de galaxias del universo cercano. El cúmulo, también conocido como Abell 1656, está aproximadamente a 320 millones de años luz de la Tierra y contiene más de 1000 miembros.

Ahora, el Telescopio Espacial Hubble ha revelado finos detalles de la galaxia, conocida como NGC 4921, así como un fondo extraordinariamente rico de galaxias más lejanas de los inicios del universo.

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El artículo de PAMELA apaga las afirmaciones sobre la materia oscura

PAMELA

¿El experimento PAMELA vio materia oscura o no? Ese es uno de los mayores misterios de la física de 2008, cuando resultados preliminares del detector espacial sugirieron que una anomalía en la razón de positrones de alta energía y electrones que alcanzaban la Tierra podría estar causado por la aniquilación de materia oscura. De ser cierto, el hallazgo sería la evidencia más directa hasta el momento de la esquiva materia que se cree que forma hasta el 22% de la masa del universo.

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Los astrónomos observan la fuente del polvo cósmico

Imagen tomada por el Telescopio Espacial Hubble de la nebulosa del Rectángulo Rojo a 2300 años luz de la Tierra en la constelación de Monoceros

El polvo espacial molesta a los astrónomos cuando interfiere con sus observaciones de estrellas lejanas. Aún así, el polvo también supone uno de los mayores misterios de la astronomía.

“No sólo no sabemos qué es esta materia, sino que no sabemos dónde se fabrica o cómo llega al espacio”, dijo Donald York, Profesor Horace B. Horton en Astronomía y Astrofísica en la Universidad de Chicago.

Pero ahora York, Adolf Witt de la Universidad de Toledo y sus colaboradores han observado un sistema estelar doble que muestra todas las características que según sospechan los astrónomos están asociadas con la producción del polvo. La revista Astrophysical Journal publicará un artículo informando de su descubrimiento en marzo.

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Efecto Doppler invertido por un metamaterial

Material acústico doblemente negativo

Los físicos han generado una gran excitación en los últimos años inventando materiales especialmente diseñador con novedosas aplicaciones como capas de invisibilidad. Es más, algunos de estos “metamateriales” han sido construidos en el laboratorio y mostraron funcionar a lo largo de un estrecho rango de longitudes de onda electromagnéticas. Ahora, un grupo de investigadores de Corea y China han creado un metamaterial acústico el cual provoca el extraño efecto de invertir el efecto Doppler. Este es un hito importante hacia la capa acústica, dicen los investigadores.

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