La misión Kepler de la NASA lanzada al espacio para la búsqueda de otras Tierras

Lanzamiento de Kepler

La misión Kepler de la NASA fue lanzada con éxito al espacio desde la Estación de las Fuerzas Aéreas de Cabo Cañaveral en Florida, a bordo de una Unidad de Lanzamiento Alliance Delta II a las 10:49 p.m. EST, el pasado viernes 6 de marzo. Kepler está diseñada para encontrar los primeros planetas del tamaño de la Tierra orbitando estrellas a distancias donde el agua líquida podría acumularse en la superficie del planeta. El agua líquida se cree que es esencial para la formación de la vida.

“Fue un lanzamiento impactante”, dijo el Director del Proyecto Kepler James Fanson del Laboratorio de Propulsión a Chorro de la NASA en Pasadena, California. “Nuestro equipo está entusiasmado de ser parte de algo tan significativo para la raza humana — Kepler nos ayudará a comprender si nuestra Tierra es única o si hay otras iguales allí fuera”.

Los ingenieros detectaron una señal procedente de Kepler a las 12:11 a.m. del sábado EST, después de que se separase de la tercera fase del cohete y entrase en su órbita final centrada en el Sol, unos 1529 kilómetros por detrás de la Tierra. La nave genera su propia energía gracias a unos paneles solares.

“Kepler ahora está en el lugar perfecto para observar más de 100 000 estrellas buscando signos de planetas”, dijo William Borucki, el investigador principal científico de la misión en el Centro de Investigación Ames de la NASA en Moffett Field, California. Borucki ha trabajado en la misión durante 17 años. “Todo el mundo está entusiasmado dado que nuestros sueños se convierten en realidad. Estamos en el límite de saber si las Tierras son ubicuas en la galaxia”.

Los ingenieros han comenzado a comprobar a Kepler para asegurarse de que está funcionando adecuadamente, un proceso conocido como “puesta en servicio” que llevará aproximadamente 60 días. Aproximadamente en un mes o menos, la NASA enviará comandos a Kepler para expulsar la cobertura de polvo y hacer sus primeras medidas. Tras otro mes de calibrar el único instrumento de Kepler, una cámara de dispositivo de carga acoplado de gran angular, el telescopio empezará a buscar planetas.

Los primeros planetas en salir de la “línea de ensamblaje” de Kepler se espera que sean los corpulentos “Júpiter calientes” – gigantes gaseosos que orbitan cerca y rápidamente alrededor de sus estrellas. Los telescopios espaciales Hubble y Spitzer de la NASA será capaz de hacer un seguimiento de estos planetas y saber más sobre sus atmósferas. Los planetas del tamaño de Neptuno probablemente serán los siguientes en encontrarse, seguidos por los rocosos tan pequeños como la Tierra. Los verdaderos análogos de la Tierra – planetas del tamaño de la Tierra orbitando estrellas como el Sol donde pueda existir el agua en la superficie, y posiblemente la vida, necesitarían de al menos tres años para descubrirse y confirmarse. Los telescopios terrestres también contribuirán a la misión verificando algunos de los hallazgos.

Finalmente, Kepler nos dará la primera imagen de la frecuencia de los planetas del tamaño de lña Tierra en nuestra Vía Láctea, así como la frecuencia de los planetas del tamaño de la Tierra que podrían ser teóricamente habitables.

“Incluso si no encontramos planetas como la Tierra, sería por sí mismo algo profundo. Indicaría que probablemente estamos solos en la galaxia”, dijo Borucki.

Conforme progrese la misión, Kepler se alejará cada vez más de la Tierra en su órbita alrededor del Sol. El Telescopio Espacial Spitzer de la NASA, que se lanzó en la misma órbita hace más de 5 años, está ahora a más de 100 millones de kilómetros por detrás de la Tierra.


Fecha Original: 6 de marzo de 2009
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