La geometría crea complejas galaxias giratorias

Esta imagen muestra un anillo polar simulados (izquierda) junto a uno real (NGC 4650A) en comparación. Los discos galácticos giratorios centrales están rodeados por unos anillos de amterial giratorios más grandes, perpendiculares al plano galáctico. Crédito: Universidad de Washington/Astrophysical Journal

Las galaxias de anillo polar son extrañas galaxias en las que un anillo exterior de gas y estrellas gira alrededor de los polos, haciendo que desde la distancia parezcan peonzas. Pero cómo crecen es lo que ha desconcertado a los astrónomos desde hace mucho tiempo.

Ahora, astrónomos de Estados Unidos y Canadá dicen que las galaxias de forma extraña crecen como las galaxias comunes, pero absorben gas y polvo girando en un plano en ángulo recto respecto al disco de la galaxia.

Sabores galácticos

Las galaxias aparecen en dos sabores, las de forma irregular y las espirales como nuestra Vía Láctea. Las galaxias de anillo polar parecen galaxias espirales pero, además, tienen un gran anillo de gas, polvo y estrellas, orbitando perpendicularmente a los brazos espirales de la galaxia.

Hay sobre la mesa dos posibles teorías sobre la formación de estas galaxias; se forman cuando colisionan dos galaxias espirales (creando un disco espiral y un ‘anillo’ polar), o arrancando material de de una galaxia que pasa cerca (alimentando el anillo polar).

Ahora un equipo de astrofísicos, liderados por Chris Brook de la Universidad de Washington en Seattle, han usado supercomputadores para simular observaciones de alta resolución de galaxias espirales en distintas etapas de formación, y dicen que ninguno de los modelos encaja con sus simulaciones.

Lluvia lenta

Sus simluaciones muestran que, estas galaxias de forma extraña pueden formarse igual que las galaxias normales, mediante la acreción gradual de materia del espacio que las rodea. Pero en el caso de las galaxias polares, la lluvia de material que alimenta el disco está en un ángulo alto respecto a la dirección del plano de la galaxia.

“La irresistible conclusión de nuestra simulación es que el proceso de formación de las galaxias de disco polar es el mismo que para las regiones del disco exterior de las galaxias normales, excepto que el disco polar se forma en un plano diferente respecto a la galaxia central”, escribe el autor en el actual ejemplar de la revista Astrophysical Journal.

De confirmarse, sus resultados podrían ser cruciales para comprender la naturaleza de la materia oscura, el esquivo material que forma aproximadamente una quinta parte de la materia del universo y desempeña un papel clave en cómo se forman las galaxias. La materia oscura se cree que dicta cómo crecen las galaxias, por lo que comprender estas extrañas galaxias ayuda a restringir cómo la materia oscura les da forma.

En apoyo de la teoría de ‘crecimiento lento’ de los investigadores está el hecho de que las otras dos teorías suponen que las galaxias de anillo polar deberían encontrarse en entornos donde las colisiones galácticas son comunes, tales como grupos de galaxias en el espacio. Pero las observaciones demuestran que este no es el caso, dicen los autores.

El astrofísico australiano Geraint Lewis, de la Universidad de Sydney, dice que el trabajo es “muy interesante y se mueve en la dirección correcta ” en términos de comprender cómo se forman estas extrañas galaxias. Pero añade que, en el universo real, sistemas distintos – la fusión y la teoría del autor del crecimiento lento – puede que no funcionen.

“Existen varias descripciones sobre la mesa; ¿Se forma este anillo debido a un objeto que irrumpe en el anillo o mediante una constante lluvia de material? Estos muchachos dicen que en algunos casos, el gas llega en una órbita aproximadamente polar, y si tienes bastante materia cayendo sobre ti se formará un anillo polar”, dijo Lewis. “No me sorprendería si la respuesta fuese algo entre la dos”.


Autor: Heather Catchpole
Fecha Original: 3 de marzo de 2009
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