La mejor vista de la energía más extrema del universo

Esta imagen del Telescopio Espacial Fermi de rayos gamma de la NASA es la descripción más detallada y de mejor resolución del cielo en rayos gamma hasta la fecha. La imagen muestra cómo se ve el cielo en energías superiores a 150 millones de veces la de la luz visible. Entre las firmas de púlsares brillantes y galaxias activas hay algo familiar — un tenue camino trazado por el Sol. Crédito: NASA/DOE/Fermi LAT Collaboration

Los astrónomos han tenido la mejor visión hasta el momento de la energía más extrema del universo con un nuevo mapa que combina datos recopilados a lo largo de tres meses, según anunciaron hoy un equipo de científicos.

El mapa está basado en datos recopilados por el Telescopio Espacial de rayos gamma Fermi de la NASA, que tiene telescopios y cámaras que observar el universo — desde el interior de nuestro Sistema Solar a galaxias alejadas miles de millones de años luz — en la búsqueda de fuentes de las mayores radiaciones de energía, conocidas como rayos gamma.

Los rayos gamma se sitúan en el extremo izquierdo del espectro electromagnético, o luz, con longitudes de onda más cortas y mayores energías que la luz ultravioleta e incluso los rayos-X.

La imagen de todo el cielo generada por el equipo de Fermi nos muestra cómo se vería el cosmos si nuestros ojos pudiesen detectar radiación 150 millones de veces más energética que la luz visible. La visión fusiona observaciones del Telescopio de Gran Área (LAT) de Fermi a lo largo de 87 días, desde el 4 de agosto de 2008 al 30 de octubre de 2008.

“Fermi nos ha dado una visión más profunda y de mejor resolución que ninguna misión espacial anterior del cielo en rayos gamma”, dijo Peter Michelson, científico jefe de LAT en la Universidad de Stanford. “Estamos observando llamaradas procedentes de los agujeros negros supermasivos en las lejanas galaxias, y viendo púlsares, sistemas binarios de gran masa, e incluso un cúmulo globular.”

El mapa incluye un objeto familiar a todo el mundo: el Sol. “Debido a que el Sol parece moverse contra el fondo de estrellas del cielo, produce un tenue arco a lo largo de la zona superior derecha del mapa”, explicó Michelson.

Durante los próximos años, conforme se incremente la actividad solar, los científicos esperan que el Sol produzca un número cada vez mayor de llamaradas de alta energía. “Ningún otro instrumento será capaz de observar las llamaradas solares en el rango de energía de LAT”, dijo Michelson.

A partir del mapa, el equipo de Fermi creó una lista de “los 10 mejores” con 5 fuentes dentro de la Vía Láctea y cinco de fuera de la galaxia.

Las mayores fuentes dentro de nuestra galaxia incluyen al Sol; un sistema conocido como LSI +61 303, que es un par de estrellas siendo una de ellas una masiva normal y otra una estrella de neutrones súper-densa; PSR J1836+5925, que es uno de los muchos púlsares nuevos, un tipo de estrella de neutrones giratoria que emite chorros de rayos gamma; y el cúmulo globular 47 Tucanae, una esfera de antiguas estrellas a 15 000 años luz de distancia.

Las fuentes extragalácticas más importantes incluyen a NGC 1275, una galaxia que está a 225 millones de años luz de distancia y es conocida por sus intensas emisiones de radio; las galaxias drásticamente activas en llamaradas de 3C 454.3 y PKS 1502+106, ambas a más de 6000 millones de años luz de distancia; y PKS 0727-115, que se cree que es un tipo de galaxia activa llamada quásar.

La lista de 10 de Fermi también incluye dos fuentes — una en el plano de la Vía Láctea y otra más alejada — que los investigadores aún tienen que identificar.

Se ha enviado un artículo describiendo las 205 fuentes más brillantes que ha visto LAT a la revista The Astrophysical Journal Supplement.

“Esta es la primera gran producción científica de la misión, y es un gran paso adelante hacia producir nuestro primer catálogo de fuentes a finales de este año”, dijo David Thompson, subdirector científico del proyecto Fermi en el Centro de Vuelo Espacial Goddard de la NASA en Greenbelt, Maryland.


Autor: Plantilla de SPACE.com
Fecha Original: 12 de marzo de 2009
Enlace Original

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