Los océanos oxigenados van y vienen

A veces las pruebas para un hallazgo drástico está justo delante de nosotros. En este caso, investigadores que estudiaban afloramientos minerales en el noroeste de Australia han encontrado depósitos de hematita, un óxido de hierro, de 3460 millones de años de antigüedad. La hematita probablemente se formó a partir de reacciones con moléculas de oxígeno en los océanos. De confirmarse, el descubrimiento podría significar que los organismos fotosintéticos que generan oxígeno se originaron más de mil millones de años antes de lo que se pensaba anteriormente.

La creencia científica común dice que los primeros microbios que realizaron fotosíntesis oxigénica – transformando la luz solar y el dióxido de carbono en azúcar y oxígeno –surgieron hace aproximadamente 2400 millones de años. Los investigadores saben esto debido a los restos moleculares más antiguos de bacterias capaces de fotosíntesis oxigénica descubiertos en rocas sedimentarias de tal edad y debido a que los cristales de hematita que se formaron a partir de reacciones entre el hierro y el oxígeno atmosférico han sido comunes desde entonces. Antes de eso, dicen las teorías, no había oxígeno ni en los océanos ni el aire, por lo que los minerales como la hematita no podrían haberse creado mediante procesos relacionados con la vida. Muy probablemente, la hematita de las rocas más antiguas se formó en la interacción del hierro con pequeñas cantidades de oxígeno primordial en las aguas subterráneas.

Pero el geoquímico Hiroshi Ohmoto de la Universidad Estatal de Pennsylvania en University Park, no estaba convencido. Él y su equipo buscaron capas sedimentarias (los fondos de los antiguos océanos) más antiguas de 2400 millones de años que contuviesen minerales oxigenados. Tal y como informa esta semana Nature Geoscience, tuvieron éxito en la formación Pilbara Craton – lo que en un tiempo fue el fondo de un antiguo mar y ahora es un afloramiento rocoso en Australia. Allí encontraron la firma de la hematita roja incrustada en la roca de 3460 millones de años de antigüedad. El mineral probablemente se formó, dice Ohmoto, cuando el agua caliente que sale de fumarolas hidrotermales interactuó con el oxígeno del agua marina — oxígeno fabricado por bacterias fotosintéticas. Ahora, dice, el reto será encontrar hematita en otras rocas sedimentarias más antiguas de 2400 millones de años, añadiéndose a las evidencias de un inicio anterior de la fotosíntesis.

Es una “prueba muy sólida”, dice el químico de isótopos Paul Knauth de la Universidad Estatal de Arizona en Tempe. El resultado puede ir “contra la extendida visión de que la fotosíntesis [oxigénica] no aparece” hasta hace aproximadamente 2400 millones de años, dice, pero la conclusión del artículo “es la explicación más simple”. Dice que espera que los hallazgos provoquen una discusión entre “todos los que argumentan que el caso está cerrado – seguramente, aún estamos aprendiendo”.



Autor: Phil Berardelli
Fecha Original: 16 de marzo de 2009
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