El mito de Nibiru y el fin del mundo en 2012

Un astrónomo trata de contrarrestar la desinformación en Internet sobre las afirmaciones de un supuesto planeta errante y una inminente catástrofe, encontrándose con problemas de credulidad, analfabetismo científico, y pensamiento conspirativo por el camino.

Los lectores de Skeptical Inquirer pueden no estar al tanto de que un planeta errante de una órbita de 3600 años están a punto de entrar en el Sistema Solar interior y su visita arrojará la catástrofe sobre la Tierra. Este amenazador planeta fue descubierto por los antiguos mesopotámicos, que lo llamaron Nibiru. También era conocido por los mayas, que lo asociaron con el final — diciembre de 2012 — de su calendario de la “cuenta larga”. Aunque los astrónomos y científicos espaciales están siguiendo el rastro de Nibiru, esta información se mantiene alejada del público como parte de una conspiración mundial. Este silencio oficial no puede mantenerse durante mucho tiempo más, no obstante, dado que en 2009 Nibiru será visible a simple vista desde el hemisferio sur, y el eje de la Tierra ya está cambiando, modificando la duración del día bajo su influencia. Como un aficionado me escribió recientemente: “¿Por qué mientes? Ya llega, y todo el mundo lo sabe”.

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Telescopio capta a una extraña galaxia y una supernova

El Telescopio Muy Grande ha tomado una de las mejores imágenes de dos galaxias en una colisión a cámara lenta, dicen los científicos.

La imagen también ha dado a los astrónomos un pico en una inusual estrella en explosión en la misma área del cielo.

Las galaxias en colisión se conocen de forma colectiva como Arp 261, por el catálogo Halton Arp de Galaxias Peculiares. Con el instrumento FORS2 a bordo del Telescopio Muy Grande de ESO en Chile, los astrónomos fueron capaces de fotografiar la extraña bola en mayor detalle que nunca antes.

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Una amenaza cuántica a la relatividad especial

El entrelazamiento, al igual que muchos otros efectos cuánticos, viola algunas de nuestras intuiciones más profundas sobre el mundo. También podrían minar la Teoría de la Relatividad Especial de Einstein.

Nuestra intuición, yendo hacia atrás en el tiempo, es que para mover, digamos, una roca, se tiene que tocar la roca, o tocar un palo que toque la roca, o dar una orden que viaja a través de vibraciones a través del aire a la oreja de un hombre con un palo que pueda empujar la roca — o alguna secuencia similar. Esta intuición, más generalmente, es que las cosas sólo pueden afectar a otras cosas que están cerca de ellas. Si A afecta a B sin estar justo a su lado, entonces el efecto en cuestión debe ser indirecto — el efecto en cuestión debe ser algo que se transmite a través de una cadena de eventos en el cual cada evento te lleva al siguiente de forma directa, de forma que suavemente cubras la distancia de A a B. Cada vez que pienso que podemos llegar a una excepción de esta intuición — digamos, accionar un interruptor que encienda las luces de la luz (pero entonces nos damos cuenta de que esto sucede a través de cables) o escuchar la emisión de radio de la BBC (pero nos damos cuenta de que las ondas de radio se propagan a través del aire) — resulta que no tenemos, de hecho, ninguna excepción. No, por supuesto, en nuestra experiencia cotidiana del mundo.

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Experimento simple: Distancia Tierra-Luna

Recientemente publicaba un artículo en el que se dejaba caer la idea de aprender ciencia usando el método científico más que usando el tradicional método de “clase magistral”. Dicen que el movimiento se demuestra andando, ¿qué mejor forma de aprender ciencia que haciendo ciencia?

Eso parece que ha pensado el profesor de instituto Luca Girlanda, que propuso a sus estudiantes de secundaria del Liceo Scientifico “A. Vallisneri” en Lucca, Italia, realizar un experimento para medir la distancia de la Tierra a la Luna. Evidentemente no es ninguna novedad dicho cálculo. Hace muchos siglos, en la antigua Grecia, Aristarco de Samos ya calculó con asombrosa precisión para la época la distancia y tamaño de nuestro vecino celeste más cercano usando los eclipses lunares, posteriormente refinados por Hiparco de Nicea.

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Los taquiones más rápidos que la luz podrían ser imposibles

La relatividad evita que la materia común alcance la velocidad de la luz, pero no descarta un dominio de partículas llamadas taquiones que sólo pueden viajar más rápido que la luz (Imagen image: Xcawhy/Stock.xchng)

Las partículas más rápidas que la luz, o taquiones, pueden ser fundamentalmente imposibles, de acuerdo con dos físicos matemáticos. De estar en lo cierto, su nueva teoría también implicaría que el tiempo – aparentemente una de las facetas más fundamentales de la naturaleza – no es más que un espejismo.

Auqnue se cree comúnmente que la Teoría de la Relatividad de Einstein dice que nada puede ir más rápido que la luz, eso no es totalmente cierto. La relatividad evita que la materia común alcance la velocidad de la luz, debido a que requeriría una energía infinita.

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Primera detección directa de ondas Alfvén

Onda Alven
Onda de calor: El Telescopio Solar Sueco de 1 metro captó esta imagen de una región aproximada de 8000×8000 kilómetros de la superficie del Sol. Los científicos observaron las ondas Alfvén oscilando desde la brillante mancha cerca del centro de la imagen, un área altamente magnetizada. D Jess

Los investigadores observan directamente las ondas Alfvén, que mantienen la corona solar chisporroteando.

Las ondas magnéticas, que según la teoría transfieren el calor desde la superficie del Sol a su atmósfera, han sido observadas directamente por primera vez, según informan los investigadores en el ejemplar del 20 de marzo de la revista Science.

Los astrofísicos han quedado desconcertados durante mucho tiempo sobre por qué la atmósfera del Sol está millones de grados más caliente que la superficie del propio Sol. “Va contra el sentido común — cuando pones las manos delante del fuejo, está más caliente cuanto más te acercas a las llamas”, dice David Jess, astrofísico de la Universidad de Queen en Belfast, Irlanda del Norte, y coautor del estudio.

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Astrofísicos exploran un blazar

En el corazón de una galaxia activa, la materia que cae dentro de un agujero negro supermasivo, de alguna forma crea chorros de partículas que viajan casi a la velocidad de la luz. Para las galaxias activas clasificadas como blazars, uno de estos chorros se dirige directamente hacia la Tierra. Crédito: NASA/Goddard Space Flight Center Conceptual Image Lab

Un equipo internacional de astrofísicos usando telescopios terrestres y espaciales han descubierto sorprendentes cambios en la radiación emitida por una galaxia activa. La descripción que surge a partir de estas primeras observaciones simultáneas con telescopios ópticos, de rayos-X y de última generación de rayos gamma es mucho más compleja de lo que los científicos esperaban y desafía a las actuales teorías de cómo se genera la radiación.

La galaxia en cuestión es PKS 2155-304, un tipo de objeto conocido como “blazar”. Como muchas otras galaxias activas, un blazar emite chorros de partículas dirigidos en sentidos opuestos que viajan casi a la velocidad de la luz cuando la materia cae en el agujero negro supermasivo central; este proceso no es bien comprendido. En el caso del blazar, la galaxia, la galaxia está orientada de tal forma que observamos justo el chorro.

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Nuestros cerebros viven “en el borde del caos”

Un nuevo estudio dice que los cerebros humanos viven “en el borde del caos”, un punto de transición crítico entre la aleatoriedad y el orden. ¿Especulación teórica? Desde luego, pero esa es la naturaleza de la neurociencia.

Los investigadores dicen que la criticalidad auto-organizada (donde los sistemas se organizan espontáneamente a sí mismo para funcionar en un punto crítico entre el orden y la aleatoriedad), puede surgir a partir de interacciones complejas en muchos sistemas físicos distintos, incluyendo avalanchas, incendios forestales, terremotos y ritmos cardiacos.

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Sistema de agua salada podría generar hidrógeno

En esta ilustración del sistema, el agua salada fluye a través de una tubería rectangular bajo la influencia de un campo magnético perpendicular, B0. La fuerza de Lorentz provoca que el los iones cargados de sodio y cloro se acumulen cerca de las placas de metal en los lados de la tubería, generando un campo eléctrico constante, E. Crédito de la imagen: R. De Luca.

A menudo se ha afirmado que la idea de generar hidrógeno a partir del agua funciona de forma efectiva. No obstante, los sistemas propuestos hasta el momento normalmente requieren una entrada de energía mucho mayor que la energía que generan, haciéndolos poco prácticos para la generación de energía. Ahora, un sistema recientemente revivido podría ser capaz de generar de forma barata una pequeña cantidad de energía.

En la propuesta, el físico Roberto De Luca de la Universidad de Salerno en Italia ha sugerido que el flujo de agua salda podría generar una fuerza electromotiva, la cual a su vez podría generar una emisión de energía eléctrica. En su análisis teórico, considera dejar que corra un flujo de agua salada (que contiene iones de sodio y cloro) a través de una tubería rectangular que tiene dos electrodos de metal en los lados, bajo la influencia de un campo magnético perpendicular. En esta configuración, la fuerza de actúa sobre los iones de cloro y sodio del agua salada, creando un voltaje de Faraday a lo largo de los dos electrodos, y produciendo una fuerza electromotiva.

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Un paso más cerca de detener la pérdida ósea en los vuelos espaciales

La pérdida ósea en los vuelos espaciales de larga duración se ha identificado desde hace décadas como uno de los problemas significativos que afectan a los astronautas. Más recientemente, los científicos han encontrado que la ausencia de gravedad es lo que causa que los astronautas de la Estación Espacial Internacional pierdas hasta 10 veces más masa ósea en regiones clave del cuerpo cada mes, que una mujer post-menopausica en el mismo periodo de tiempo en la Tierra.

Ahora, simulando las condiciones de vuelo espacial usando reposo en cama de larga duración, los investigadores de la Universidad de Washington (UW) han encontrado – por primera vez — una forma de evitar la pérdida ósea en una región específica de la cadera. Usando el reposo en cama como análogo del vuelo espacial, los científicos de la UW están a medio camino de un estudio en el cual 22 voluntarios permanecen en cama con una inclinación de seis grados boca abajo durante un total de 84 días.

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Confirmado el génesis de las estrellas en explosión

Imágenes de telescopios han confirmado algo que los astrónomos habían sospechado desde hace tiempo, que las estrellas supergigantes rojas son las estrellas que estallan en lo que se conoce como supernovas de Tipo II.

Las supernovas de Tipo II son las impresionantes explosiones cósmicas que resultan del colapso interno de una estrella masiva. (Por esta razón también son conocidas como supernovas de colapso de núcleo).

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Descubiertos nuevos microorganismos en la estratosfera

Se han descubierto tres nuevas especies de bacterias, las cuales no se han encontrado en la Tierra y que son altamente resistentes a la radiación ultravioleta, en la estratosfera superior, por investigadores indios. Una de las especies ha tomado el nombre de Janibacter hoylei, por el Distinguido Astrofísico Fred Hoyle, la segunda Bacillis isronensis reconociendo la contribución de ISRO en el experimento de globo que llevó al descubrimiento y la tercera Bacillus aryabhata por el célebre antiguo astrónomo indio Aryabhata y también por el primer satélite de ISRO.

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El Sol como una estrella enana blanca

Restos de polvo alrededor de una vieja estrella enana blanca (NASA)

¿Qué pasará con todos los planetas interiores, planetas enanos, gigantes gaseosos y asteroides en el Sistema Solar cuando el Sol se convierta en una enana blanca? Esa pregunta está actualmente en estudio por un investigador de la NASA que está construyendo un modelo de cómo podría evolucionar nuestro Sistema Solar cuando nuestro Sol pierda masa, convirtiéndose violentamente en una estrella de electrones degenerada. Resulta que el trabajo del Dr. John Debes tiene algunas implicaciones interesantes. Cuando usemos técnicas más precisas para observar las estrellas enanas blancas con los restos polvorientos de los cuerpos rocosos que las orbitaban, los resultados del modelo de Debes podrían usarse como comparación para ver si alguna enana blanca existente se asemeja a cómo podría ser nuestro Sol dentro de 4-5 mil millones de años…

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¿Es un gas, un sólido, un fluido, o todo a la vez?

¿Prueba sólida? Un gas ultrafrío de átomos de rubidio muestra una ordenación parecida a la cristalina de regiones magnéticas, haciendo posible un material supersólido. Crédito: M. Vengalattore et al., arXiv.org (24 de enero de 2009)

Hace cinco años, investigadores de los Estados Unidos vieron las primeras pruebas de un “supersólido”, un extraño estado de la materia en el que cristales de helio ultrafrío podían fluir como un líquido sin viscosidad. Pero las pruebas de la supersolidez del helio no eran irrefutables. Ahora, existe un nuevo contendiente para la afirmación de la supersolidez. En el reunión de la Sociedad Física Americana, Dan Stamper-Kurn,físico de la Universidad de California en Berkeley, informó de las pruebas de que un gas de átomos de rubidio podía formar un supersólido. De mantenerse las nuevas observaciones, podría llevarnos a un nuevo tipo de materiales ideales para la comprensión del comportamiento cuántico de la materia.

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Extraña bola de partículas sorprende a los físicos del Fermilab

Los científicos del experimento CDF en el Laboratorio del Acelerador Nacional Fermi del Departamento de Energía anunciaron ayer (17 de marzo) que han encontrado pruebas de una inesperada partículas cuyas curiosas características pueden revelar nuevas formas en las que los quarks pueden combinarse para formar la materia. Los físicos de CDF han llamado a la partícula Y(4140), reflejando su masa medida de 4140 Mega-electrón voltios. Los físicos no predijeron su existencia debido a que Y(4140) parece desobedecer las reglas conocidas para encajar los quarks y antiquarks.

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Papiroflexia de ADN que llega a la vida

Una imagen de una microscópica fuerza atómica de un “lazo” de ADN (arriba) que se ensambla a sí mismo a partir de una “semilla” de ADN artifical en una técnica que podría usarse para hacer componentes electrónicos de escala molecular. La imagen inferior es una interpretación gráfica de la estructura (Crédito: Proceedings of the National Academy of Sciences)

En el mundo natural, el ADN proporciona una especie de planos que dirigen la compleja danza molecular que culmina con la creación de un objeto mucho mayor y más complejo – ya sea una bacteria o un elefante.

Ahora, usando un método conocido como “papiroflexia de ADN”, los químicos han logrado una versión similar, aunque mucho más simplificada, creando un ADN artificial que puede también construir sobre sí mismo estructuras mayores y más complejas.

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Fricción cuántica: ¿Existe después de todo?

Durante varias décadas los físicos han estado intrigados por la idea de la fricción cuántica — que dos objetos que se mueven uno junto al otro experimentan una fricción – como la fuerza lateral que surge a partir de las fluctuaciones cuánticas en el vacío.

Varios grupos independientes han calculado anteriormente que la fricción cuántica podría surgir a partir de la fuerza de Casimir entre dos placas — cuando esas placas se mueven relativamente una respecto a otra. Existen también algunas pruebas experimentales indirectas de que existe tal fuerza lateral.

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Los océanos oxigenados van y vienen

A veces las pruebas para un hallazgo drástico está justo delante de nosotros. En este caso, investigadores que estudiaban afloramientos minerales en el noroeste de Australia han encontrado depósitos de hematita, un óxido de hierro, de 3460 millones de años de antigüedad. La hematita probablemente se formó a partir de reacciones con moléculas de oxígeno en los océanos. De confirmarse, el descubrimiento podría significar que los organismos fotosintéticos que generan oxígeno se originaron más de mil millones de años antes de lo que se pensaba anteriormente.

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La gravedad puede aventurarse allí donde la materia teme llegar

No hay nada cierto en este mundo, escribió una vez el padre fundador de los Estados Unidos Benjamin Franklin, excepto la muerte y los impuestos. Como científico, podría haber añadido una tercera fuerza inevitable: la gravedad, la invisible mano que mantiene nuestros pies pegados al suelo.

La gravedad es la fuerza universal. No sólo evita que nos elevemos, mantiene la órbita de la Tierra alrededor del Sol, a nuestro Sol girando alrededor del centro de la Vía Láctea, a la Vía Láctea en una alegre danza alrededor de sus vecinos, etcétera. En realidad es la fuerza más débil de las cuatro fuerzas de la naturaleza, pero dado que las otras tres – electromagnetismo y las fuerzas nucleares fuerte y débil – liberan todo su potencial sólo a la escala de átomos y partículas, la gravedad conserva toda su energía para triunfar sobre todos los habitantes del universo a gran escala. Sólo toma dos cosas que tengan masa, y sea cual sea su tamaño, no importan dónde estén, sentirán el abrazo de la gravedad exactamente de la misma forma.

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Asteroides acuosos pueden explicar por qué la vida es “zurda”

Rocas húmedas que zumban por el Sistema Solar le dieron a la vida en la Tierra una adicción a las proteínas levógiras, de acuerdo con un nuevo estudio. La investigación sugiere que el agua de los asteroides amplificó las moléculas aminoácidos levógiros, haciéndolos predominantes sobre su imagen especular dextrógira.

Curiosamente, casi cada organismo vivo en la Tierra usa aminoácidos levógiros en lugar de sus homólogos dextrógiros. En la década de 1990 se encontró que los meteoritos contenían hasta un 15% más de la versión izquierda también. Esto sugirió que el bombardeo de rocas espaciales sobre la joven Tierra sesgó la química de tal forma que la vida usó aminoácidos levógiros en lugar de dextrógiros.

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