Se sugiere un nuevo origen para los “Pilares de la Creación”

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El origen de los majestuosos “pilares de la creación”, uno de las escenas más familiares y coloridas del espacio, es un tanto misterioso. Ahora los investigadores dicen que podría haberse iniciado a partir de cúmulos gaseosos empujados hacia áreas en sombra por la radiación de estrellas cercanas.

Tales cúmulos de gas se arrastran hacia regiones más oscuras de gas y polvo y crean densos nudos, de acuerdo con nuevas simulaciones. Las sombras alrededor de los nudos hacen de pantalla para la radiación ultravioleta que podría interferir con más formación de gas, según indica el modelo.

La investigación podría ayudar a los astrónomos a comprender mejor los pilares y entornos de gas similares que actúan como úteros estelares, dando nacimiento a nuevas estrellas.

“Hasta el momento no existe un consenso claro en la literatura respecto a la formación de los pilares, excepto que está muy probablemente relacionada con procesos de fotoionización debido a las estrellas masivas cercanas”, dijo Andrew Lim, investigador astrofísico en el Instituto de Dublín para Estudios Avanzados en Irlanda.

La fotoionización o fotoevaporación tiene lugar cuando la intensa radiación de las estrellas energiza las nubes de gas neutro para crear una capa exterior caliente de gas ionizado. El gas caliente entonces se expande rápidamente como una explosión y envía ondas de choque hacia fuera a los cúmulos cercanos, explica Lim.

El proceso podría explicar cómo se acumularon los pilares de la creación en las icónicas imágenes de la Nebulosa del Águila, situada aproximadamente a 7000 años luz de distancia y observada por primera vez por el Telescopio Espacial Hubble de la NASA en 1995.

“Hemos sido capaces de generar [virtualmente] pilares que son aproximadamente consistentes con el tamaño y tiempo de vida que hemos deducido de las observaciones”, dijo Lim a SPACE.com.

Investigaciones anteriores observaron sólo cómo los cúmulos de gas aislados podrían llevar a la creación del pilar. El efecto de sombra representa una de las primeras sospechas tras el proceso de creación, aunque la inestabilidad del gas procedente del bombardeo de radiación también podría contribuir.

Tal vez el resultado más sorprendente de las nuevas simulaciones es que los cúmulos más grandes no sirven necesariamente como cimientos para las estructuras similares a los pilares, apunta Lim.

Pero otro efecto interesante vino del modelado de una “fuente puntual” de radiación, tal como una estrella — el efecto de fotoionización del bombardeo de radiación tuvo una influencia más fuerte en los nudos gaseosos que podría potencialmente llevar a un crecimiento en los pilares, debido a que los nudos tienen un área mayor de superficie que una superficie plana.

“De esta forma el campo de radiación tiende a ‘golpear el clavo que sobresale’, haciendo más difícil que se forme un pilar”, dijo Lim. Esto sugiere de nuevo la importancia del efecto sombra al proteger los pilares recién nacidos.

Lim y sus colegas usaron modelos por ordenador 2-D y 3-D para probar distintos escenarios con muchos tamaños y configuraciones distintas de cúmulos de gas. Lo siguiente es que planean estudiar son los efectos de los campos magnéticos y efectos gravitatorios en los pilares de la creación.

En el universo real, los pilares de la Nebulosa del Águila pueden haber sido derribados por una explosión gigante de supernova, de acuerdo con un estudio anterior. Pero los pilares aparecerán intactos para los observadores de la Tierra durante otros 1000 años y tal vez se permita un posterior estudio, debido a que la luz que vemos ahora dejó la escena hace mucho tiempo.

Los actuales resultados de la simulación fueron presentados en la Semana Europea de la Astronomía y las Ciencias Espaciales en la Universidad de Hertfordshire en el Reino Unido.


Autor: Jeremy Hsu
Fecha Original: 22 de abril de 2009
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