Archivos del mes: mayo 2009

¿Está todo hecho de mini agujeros negros?

En 1971 el físico Stephen Hawking sugirió que podría haber “mini” agujeros negros rodeándonos por completo que fueron creados por el Big Bang. La violencia de la rápida expansión tras el inicio del universo pudo haber estirado las concentraciones de materia para formar minúsculos agujeros negros, tan pequeños que ni siquiera pueden verse en un microscopio normal. Pero, ¿qué pasaría si los agujeros negros estuviesen por todos sitios y, de hecho, qué pasaría si formasen el tejido del universo? Un nuevo artículo de dos investigadores de California propone esta idea.
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“Manta” de propósito dual podría proteger a los astronautas y generar energía en la Luna

Concepción artística de Lunar Texsheild. Crédito: Universidad Estatal de Carolina del Norte

Si alguna vez vamos a establecer bases a largo plazo en la Luna – o incluso a corto plazo — para habitabilidad humana, necesitaremos superar los problemas de los rayos cósmicos y las llamaradas solares. Otro problema para los puestos avanzados lunares es establecer sistemas de generación de energía útiles. Recientemente, un grupo de estudiantes de la Universidad Estatal de Carolina del Norte solucionó potencialmente ambos problemas desarrollando una “manta” que cubre el puesto luna y proporciona protección a los astronautas contra la radiación además de generar y almacenar energía.
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Los telescopios espaciales Planck y Herschel se preparan para su lanzamiento

El satélite Planck es el primer observatorio espacial europero que tiene como objetivo estudiar el fondo cósmico de microondas. Foto: ESA

Dos telescopios espaciales, Planck y Herschel, de la ESA, serán lanzados mañana, 14 de mayo, en un cohete Ariane 5 ECA, desde el Puerto Espacial de la ESA en Kourou, en la Guayana Francesa. Su puesta en marcha supone un gran paso adelante para el conocimiento sobre la historia y la composición del Universo.

La misión Planck será el primer observatorio espacial europeo cuyo objetivo principal se centrará en el estudio del ‘fondo cósmico de microondas’ (CMB, en inglés), la radiación fósil del Big Bang que fue emitida hace 14.000 millones de años, cuando el Universo era mil veces más pequeño que ahora y mucho más caliente. Se trata de la primera luz que llenó el Universo y el objeto más lejano en el espacio y el tiempo que se puede estudiar.
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¿Vida en el universo? Casi con certeza. ¿Inteligencia? Tal vez no

El Profesor Fisher de Historia Natural Andrew Knoll describe los inicios de la vida en la Tierra.

Probablemente no estemos solos en el universo, aunque puede parecernos que sí, dado que la vida en otros planetas esté probablemente dominada por microbios u otras criaturas no comunicativas, de acuerdo con unos científicos que dieron una charla sobre vida extraterrestre en Harvard recientemente.

Los ponentes revisaron cómo surgió la vida en la Tierra y los muchos, y a veces improbables, pasos que dio hasta crear la inteligencia. El radioastrónomo Gerrit Verschuur dijo que cree que aunque es muy probable que exista vida allí fuera — tal vez grandes cantidades – es muy improbable que sea inteligente y capaz de comunicarse con nosotros.
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¿Los viejos genes pueden aprender nuevos trucos?

Machos de Onthophagus taurus. Un nuevo estudio sugiere que varios genes implicados en crear las patas y antenas fueron seleccionados para hacer los cuernos de los escarabajos. Los cuernos son un rasgos uevo que es único en los escarabajos cornudos. Crédito: Alex Wild

¿Pueden adquirir nuevas funciones los genes fundamentales? Un nuevo estudio en la revista Proceedings of the National Academy of Sciences por parte del biólogo de la Universidad de Indiana en Bloomington, Armin Moczek, y de la investigadora asociada Debra Rose informa que dos antiguos genes fueron “invitados” a ayudar a construir un nuevo rasgo en los escarabajos – las elaboradas astas que le dan al escarabajo cornudo su nombre. Los genes, distal-less y homotórax, tocan la mayor parte de los aspectos del desarrollo larval del insecto, y por tanto se han considerado fuera de los límites de la evolución de nuevos rasgos.

En las dos especies estudiadas de escarabajo cornudo por Moczek y Rose, las secuencias genéticas de distal-less y homotórax eran apenas distintos, lo que sugiere que los dos genes han mantenido sus identidades únicas debido a que la presión selectiva no ha cambiado. Lo que ha cambiado no era los propios genes, sino cuándo y dónde se activan.
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Encontrado el posible lugar del libre albedrío en el cerebro

El libre albedrío, o al menos el lugar donde decidimos los actos, está situado en la parte del cerebro conocida como córtex parietal, según sugiere una nueva investigación.

Cuando un neurocirujano estimuló eléctricamente esta región en pacientes que sufrían una intervención quirúrgica, sintieron un deseo de, digamos, mover un dedo, enrollar la lengua o mover un miembro. Pulsos eléctricos más fuertes convencieron a los pacientes de que ha habían realizado esos movimientos, aunque sus cuerpos permanecía inmóviles.

“Lo que esto nos dice es que existen regiones específicas del cerebro que están implicadas en la consciencia de tu movimiento”, dice Angela Sirigu, neurocientífica en el Centro de Neurociencia Cognitiva (CNRS) en Bron, Francia, que lideró el estudio.
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Fermi explora “invasores espaciales” de alta energía

Detección de púlsares de Fermi

Desde su lanzamiento el pasado junio, el Telescopio Espacial de Rayos Gamma Fermi de la NASA ha descubierto una nueva clase de púlsar, estudiado los estallidos de rayos gamma y observado chorros llameantes en galaxias a miles de millones de años luz de distancia. Hoy n la reunión de la Sociedad Física Americana en Denver, Colorado, los científicos de Fermi revelaron nuevos detalles sobre las partículas de alta energía implicadas en un cercano misterio cósmico.
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Las estrellas de neutrones tienen cortezas de súper-acero

Las estrellas de neutrones son estrellas moribundas que aparentemente no encajan en casi ninguna categoría. Son pequeñas y extremadamente densas; de aproximadamente 20 kilómetros de diámetro con masas sobre 1,4 veces la del Sol, lo que significa que, sobre la Tierra, una cucharada de estrella de neutrones pesaría unas 100 millones de toneladas. También giran muy rápido, unas 700 veces por segundo. Y de acuerdo con un nuevo estudio, las estrellas de neutrones tienen otra cualidad de superhéroe: la superficie externa de estas estrellas colapsadas en probable que sea 10 mil millones de veces más fuerte que el acero o cualquier otra aleación terrestre.

Las estrellas de neutrones son estrellas masivas que exhiben una gravedad extrema. Han colapsado hacia dentro una vez que sus núcleos cesan la fusión nuclear y producción de energía. Lo único más denso son los agujeros negros.
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Simulaciones prebióticas demuestran que los compuestos orgánicos estaban presentes en la joven Tierra

ADN

Para que la vida se iniciase, tuvo que haber una fuente de compuestos orgánicos en el entorno prebiótico. Ahora creemos que algunos de los compuestos fueron traídos a la Tierra en comentas, meteoritos y partículas de polvo, pero otros fueron sintetizados en la atmósfera, hidrosfera y condiciones volcánicas. ¿Cómo lo sabemos? Esta pregunta trae el importante tema de las simulaciones prebióticas. En una simulación, hacemos un conjunto de suposiciones sobre las condiciones locales de la joven Tierra, reproducimos esas condiciones en el laboratorio y llevamos a cabo experimentos para ver qué sucede. El resultado de los experimentos apoya un escenario plausible relacionado con el origen de la vida, o lo descarta. La plausibilidad, desde luego, es un juicio emitido por el experimentador, por lo que la interpretación de las simulaciones puede llevar a controversia. Creo que en este punto deberíamos considerar todos los escenarios posibles, dado que estamos explorando una jungla y nadie sabe aún qué camino llevará a la comprensión del inicio de la vida. Cada experimento, sea un fracaso o un éxito, incrementa nuestro conocimiento sobre el terreno, y conforme exploramos ocasionalmente descubrimos grandes pistas. Hace cincuenta años, uno de tales descubrimientos transformó la investigación de los orígenes de la vida de la especulación a la sólida ciencia experimental.
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Olvida los agujeros negros, vamos a buscar anillos negros

Bajo ciertas condiciones, los agujeros negros no son las singularidades matemáticas que una vez conocimos y (pensamos que) comprendíamos.

En una reciente publicación de Masashi Kimura de la Universidad de Osaka en Japón, se explora la idea de anillo oscuro en un espacio de 5 dimensiones. En el espacio que conocemos y amamos, hay tres dimensiones espaciales y una temporal. Somos criaturas tetradimensionales. Cuando apareció la Teoría de Cuerdas en la década de 1980 empezamos a apreciar de verdad que podría haber más de cuatro dimensiones en las que vivimos.
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