Científicos predicen mayor longevidad para planetas con vida

Una duración de la vida en la Tierra de mil millones de años también duplica las posibilidades de que la vida avanzada se encuentre por todas partes en el universo.

Dentro de aproximadamente mil millones de años, la radiación cada vez mayor procedente del Sol habrá calentado la Tierra hasta hacerla inhabitable; el dióxido de carbono de la atmósfera que sirve como alimento para la vida de las plantas desaparecerá, eliminado por la erosión rocosa; los océanos se evaporarán; y todos los seres vivos desaparecerán.

O tal vez no tan pronto, dicen los investigadores del Instituto Tecnológico de California (Caltech), que han logrado un mecanismo que duplica la extensión de vida futura de la biosfera — aunque también incrementando la posibilidad de que la vida avanzada se encuentre en cualquier punto del universo.

Un artículo que describe su hipótesis se publicó el 1 de junio en la edición on-line avanzada de Proceedings of the National Academy of Science.

La Tierra mantiene su temperatura superficial a través del efecto invernadero. Aunque los gases invernadero del planeta — principalmente vapor de agua, dióxido de carbono y metano – se han convertido en villanos en los escenarios de calentamiento global, son cruciales para un mundo habitable, debido a que actúan como una manta aislante en la atmósfera que irradia radiación térmica, manteniendo la superficie confortablemente cálida.

Conforme el Sun madura a lo largo del paso de 4500 millones de años, se hace más brillante y cálido, incrementando la cantidad de radiación solar recibida por la Tierra junto con las temperaturas de superficie. La Tierra intenta reducir la cantidad de dióxido de carbono en la atmósfera, reduciendo por tanto el efecto de calentamiento. (A pesar de las preocupaciones actuales sobre el aumento de los niveles de dióxido de carbono que disparan el perjudicial cambio climático, la presión del dióxido de carbono en la atmósfera ha caído unas 2000 veces a lo largo de los últimos 3500 millones de años; el incremento moderno provocado por el hombre en el dióxido de carbono atmosférico contrarresta una fracción de esta bajada global).

El problema, dice Joseph L. Kirschvink, Profesor Nico y Marilyn Van Wingen de Geobiología en Caltech y coautor del artículo de PNAS, es que “estamos acercándonos al punto donde no hay suficiente dióxido de carbono fuera para regular las temperaturas siguiendo los mismos procedimientos”.

Kirschvink y sus colaboradores Yuk L. Yung, profesor de ciencias planetarias en Caltech, y los estudiantes graduados King-Fai Li y Kaveh Pahlevan, dicen que la solución es reducir sustancialmente la presión de la propia atmósfera, eliminando cantidades masivas de nitrógeno molecular, el gas en gran parte no reactivo que forma aproximadamente el 78 por ciento de la atmósfera. Esto regularía las temperaturas de superficie y permitiría al dióxido de carbono permanecer en la atmósfera, para dar soporte a la vida, y podría dar 1300 millones de años adicionales de vida esperada a la Tierra.

En la analogía de la “manta” para los gases invernadero, el dióxido de carbono se presentaría como las fibras de algodón que crean la manta. “El tejido de algodón puede tener agujeros, los cuales permiten que se filtre el calor”, explica Li, autor principal del artículo.

“El tamaño de los agujeros se controla mediante la presión”, dice Yung. “Compacta la manta”, incrementando la presión atmosférica, “y los agujeros se harán más pequeños, por lo que escapará menos calor. Con menos presión, los agujeros se harán más grandes, y escapará más calor”, dice, ayudando al planeta a eliminar el calor extra generado por un Sol más luminoso.

Sorprendentemente, no sería necesaria ninguna influencia externa para eliminar el nitrógeno del aire, dicen los científicos. El lugar de esto, la propia biosfera podría lograrlo, debido a que el nitrógeno se incorpora en las células de los organismos conforme crecen, y es enterrado con ellos cuando fallecen.

De hecho, “esta reducción del nitrógeno es algo que ya puede estar teniendo lugar”, dice Pahlevan, y que ha ocurrido a lo largo del curso de la historia de la Tierra. Esto sugiere que la presión atmosférica de la Tierra puede ser menor ahora de lo que era anteriormente en la historia del planeta.

Las pruebas para esta hipótesis pueden proceder de otros grupos de investigación que están examinando las burbujas de gas formadas en antigua lava para determinar la presión atmosférica pasada: el tamaño máximo para la formación de una burbuja está restringido por la cantidad de presión atmosférica, con mayores presiones se producen burbujas más pequeñas, y viceversa.

De ser cierto, el mecanismo también podría ocurrir potencialmente en cualquier planeta extrasolar con una atmósfera y una biosfera.

“Afortunadamente, en el futuro no sólo detectaremos planetas similares a la Tierra alrededor de otras estrellas sino que aprenderemos algo sobre sus atmósferas y las presiones ambientales”, dice Pahlevan. “Y si resulta que los planetas viejos tienden a tener atmósferas más finas, sería una indicación de que este proceso tiene algo de universalidad”.

Yung añade que: “No podemos esperar a que el experimento tenga lugar en la Tierra. Llevaría demasiado tiempo. Pero si estudiamos los exoplanetas, puede que lo veamos. Tal vez el experimento ya se haya realizado”.

Incrementar el tiempo de vida de nuestra biosfera — de aproximadamente 1000 a 2300 millones de años – tiene intrigantes implicaciones para la búsqueda de vida en el universo. La duración de la existencia de vida avanzada es una variable en la Ecuación de Drake, la famosa fórmula del astrónomo Frank Drake para el número estimado de civilizaciones extraterrestres inteligentes en el galaxia. Duplicar la duración de la biosfera terrestre duplicaría de forma efectiva las posibilidades de que la vida inteligente se encontrase en algún lugar de la galaxia.

“No llevó mucho tiempo producir vida en el planeta, pero se necesitó mucho para desarrollar vida avanzada”, dice Yung. En la Tierra, este proceso necesitó 4000 millones de años. “Añadir 1000 millones de años adicionales nos da más tiempo para desarrollar, y más tiempo para encontrar civilizaciones avanzadas, cuya propia existencia podría prolongarse mediante este mecanismo. Nos da una posibilidad de encontrarnos”.

El trabajo descrito en el artículo, “Atmospheric Pressure as a Natural Regulator of the Climate of a Terrestrial Planet with Biosphere“, estuvo patrocinado por la NASA y el Laboratorio Planetario Virtual de Caltech.


Autor: Kathy Svitil
Fecha Original: 11 de junio de 2009
Enlace Original

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Comments (11)

  1. turok

    ¿Dentro de mil millones de años la Tierra inhabitable?.Steven Hawking, predijo-y me parece que incluso consta en alguno de sus libros-que sobre el año 2600 (o sea dentro de quinientos o seiscientos años, mucho menos por tanto que mil millones de años)el incensante aumento de la población mundial(este sí que es un auténtico problema para el planeta, tan o más grave que el calentamiento global)que en unas pocas decenas de años nos puede llevar a doblar o más la población mundial, haría que el consumo de energía eléctrica,(empleado en multitud de procesos)pusiera al rojo vivo el planeta.Sí esto es así (y en caso de duda consulten con Hawking)no tardaremos mucho en convertirnos en “gambas a la plancha”.De todos modos el bueno de Hawking, tiene su puntito de pesimismo, pues más recientemente nos dijo que si conseguimos durar otros cien añitos en la Tierra, ya será todo un record.(insisto, si a alguien no le hace gracia esto, que se ponga en contacto con Hawking, que ya está bien de salud y se rehizo de su último patatús).Por mi parte sólo espero que Hawking se equivoque en sus cenizos augurios.La ciencia está en un momento muy interesante.como para tener que hacer mutis por el foro, sin conocer el “final de la pelicula”.

    • CLS

      Mucho me temo que el “colega” Hawking tiene bastante razon… si trabajo nos cuesta actualmente, no matarnos por unos “papeles pintados con numeritos y caras”… o mismamente al vecino de arriba por tener la musica a todo trapo, no os quiero contar, como se pondran las cosas cuando haya paises enteros que pasen “hambre” en cosas necesarias de verdad como alimentos, electricidad, etc…
      Por poner un ejemplo y sin ir mas lejos, solo hay que ver el plan que tiene el sr. Kim Jong-il, con su supuesto armamento nucelar bajo el brazo que sin mucha historia de por medio, podria acabar en un desmadre de misiles nucleares entre potencias mundiales…

      Ademas Turok, dudo muchisimo que jamas lleguemos a descifrar ni el 50% de los misterios que guarda el Universo, es tan complejo y tan maravilloso que seguramente nos quedaremos “dormidos” antes de ver el “final de la pelicula”.

      • turok

        Hombre el final de toda la historía o de la película posiblemente no tengamos tiempo de tenerlo por completo.Pero mira, si conseguimos encontrar algunas ecuaciones que nos aclaren los misterios cuánticos, y entre ellos, el asunto de la gravedad cuántica, si bien quizás lo más probable es que no se pueda hablar de una Teoría del Todo,estemos muy cerca de algunas verdades fundamentales.Respecto al asunto de la gravedad cuántica y la cosmología, hay ahora una serie de nuevas ideas que podrian explicar bastantes cosas acerca de esos temas.Si bien estas nuevas ideas(más que teorías acabadas no pretenden “unificar todo”,si resultarian altamente interesantes para saber de una vez por todas como es la métrica del universo, e incluso alguna de estas ideas empieza a dar sentido a la pregunta que había “antes” (antes del tiempo y del espacio, o sea el Big-Bang).Luego tenemos a los interesantes FERMI, Planck. Herschel, por citar sólo tres que pueden dar con la “energía oscura” y “materia oscura” o escarbar en el imprescindible Fondo Cósmico de Microondas.Y esto prescindiendo de experimentos a altas energías.Podría ser que en quince o veinte años, tuvieramos claras algunas cuestiones sobre origenes.

  2. Pues cuando pase millones de años quizas nosotros no existamos, aparte los otros sistemas extrasolares recien estaran formando organismos.

  3. Científicos predicen mayor longevidad para planetas con vida…

    Una duración de la vida en la Tierra de mil millones de años también duplica las posibilidades de que la vida avanzada se encuentre por todas partes en el universo. Dentro de aproximadamente mil millones de años, la radiación del Sol habrá calentado la…

  4. Anonimo

    Mil millones de años da a la humanidad tiempo como para mover la tierra de sitio XD.

  5. Ternmaker

    Y digo yo: ¿no es absurdo totalmente lo que dice el artículo, de que a menos nitrógeno menos efecto invernadero?

    La comparación con la manta es falsa, y es el único “razonamiento” que he visto ahí; de vergüenza. Y no porque no tengan razón, cosa que no sé pero por lo expuesto no creo, sino por las pobrísimas razones expuestas.

    El nitrógeno es quien actuaría como agujeros en la manta. Si baja la concentración de nitrógeno, aumentará la concentración relativa de dióxido de carbono, aumentando por tanto el efecto invernadero.

  6. Ternmaker

    No tiene sentido, porque a menos nitrógeno mayor proporción de CO2.

    • Iván

      ¿Te has leido siquiera el articulo antes de hablar? lo digo porque esta claro que no lo has hecho y has metido la pata.

      Repasatelo, es cierto que habra CO2 proporcionalmente, pero en total seguira siendo el mismo y la atmosfera tendria MENOS presion.

      Y a eso es lo que se refiere, y de ahi viene la comparacion con la manta y los agujeros, menor presion atmosferica por retirada de nitrogeno=atmosfera menos densa=menor capacidad de retencion de calor.

      Para verguenza ponerse a descalificar sin entender o leer lo que se descalifica.

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