Bocetos de hace siglos resuelven un misterio de las manchas solares

Un segundo vistazo a dibujos de manchas solares del siglo XVIII ha aclarado un misterioso episodio en la historia del Sol, y podría llevar a una predicción más precisa de los peligrosos estallidos solares.

El Sol a veces lanza nubes de plasma hacia nuestro camino, las cuales puede freír satélites y dejar fuera de combate las redes eléctricas de la Tierra. Los estallidos son más comunes durante el máximo solar, cuando las oscuras imperfecciones de las manchas solares aparecen en mayor abundancia sobre el Sol.

Aunque existe una media de 11 años entre máximos solares, predecir el momento y altura exactos de cada pico es difícil dado que existen pocos datos históricos para colocar en los modelos. Han tenido lugar aproximadamente dos docenas de ciclos solares desde que empezaron los registros razonablemente completos. Ahora, un análisis de dibujos históricos de manchas solares sugiere que este incompleto registro había omitido un ciclo solar de finales del siglo XVIII.

El número de manchas solares para este periodo fue recopilado por el astrónomo suizo Rudolf Wolf en el siglo XIX, que basó sus cálculos en dibujos del Sol hechos por el astrónomo aficionado austriaco Johann Staudecher. Los números de Wolf sugerían que hubo un ciclo solar de 15,5 años entre 1784 y 1799, el más largo del registro. No obstante, los astrónomos se han cuestionado desde hace mucho la fiabilidad de estos cálculos, dado que las observaciones de Staudecher de este periodo son escasas – apenas hizo un par de dibujos en la segunda mitad de 1793, por ejemplo. Incluso en el siglo XIX, algunos sospecharon que podrían habr sido en realidad dos ciclos solares cortos.

Para aclarar el debate, un equipo liderado por Ilya Usoskin de la Universidad de Oulu en Finlandia re-examinó los dibujos originales de Staudecher, actualmente en posesión del Instituto Astrofísico en Potsdam, Alemania. También añadieron información de un puñado de dibujos de machas solares hechos por el astrónomo James Archibald Hamilton y su ayudante en el Observatorio de Armagh en Irlanda, entre 1795 y 1797.

El equipo observó en ambos que el número de manchas solares y su posición en el Sol – importante dado que las manchas solares tienden a aparecer a 20 °-30 ° del ecuador solar cuando comienza un nuevo ciclo, pero gradualmente se muestran más cerca del ecuador conforme progresa el ciclo, yendo rara vez más allá de unos pocos grados del mismo al final del ciclo. “Wolf usó los dibujo [de Staudecher], pero sólo para contar el número de manchas”, dice Usoskin. “No usó la información de la posición”.

El análisis del equipo sugiere que un nuevo y débil ciclo solar comenzó aproximadamente en 1793 – las manchas solares en los dibujos de Staudecher empezaron apareciendo en 20 ° del ecuador de ese año, y uno de los dibujos de Hamilton de 1795 muestra una mancha solar en 15 °. Esto sugiere que en lugar de un ciclo solar inusualmente largo, hubo dos, durando aproximadamente 9 y siete años respectivamente (Astrophysical Journal Letters, DOI: 10.1088/0004-637x/700/2/l154).

“Esto tendría ciertamente un efecto en algunos de los modelos [de predicción] ,”dice Douglas Biesecker de la Administración Nacional Oceánica y Atmosférica (NOAA) en Boulder, Colorado. Por ejemplo, las estadísticas del ciclo solar habían sugerido previamente que los ciclos largos tendían a venir seguidor por unos débiles. Pero el significado de este vínculo ahora parece haber sido exagerado, dado que estaba basado parcialmente en la observación de un ciclo muy débil seguido por lo que se creía que era el final de un ciclo muy largo en 1799.

Aún así, Biesecker advierte contra lanzar una conclusión firme sobre el ciclo solar extra. “Personalmente, encuentra que las observaciones son demasiado escasas, incluso con los nuevos datos, para estar convencido”, dice.


Autor: David Shiga
Fecha Original: 30 de julio de 2009
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