Las galaxias requieren un recuento estelar

Imágenes de la nave Explorador de Evolución Galáctica de la NASA y del Observatorio Inter-Americano Cerro Tololo en Chile.

Durante décadas, los astrónomos han seguido con su tarea de estudiar el cosmos bajo la suposición de que las estrellas de ciertos tamaños se forman en ciertas cantidades. Como fruterías que venden melones solos y arándanos en bolsas de una docena o más, el universo se cree que fabrica estrellas en racimos específicos. En otras palabras, la proporción de estrellas pequeñas a grandes se cree que es fija. Por cada estrella de una masa 20 veces o más la del Sol, debería haber 500 estrellas con una masa igual o inferior a la del Sol.

Esta idea, basada en años de investigación, ha sido puesto patas arriba con los nuevos datos del Explorador de Evolución Galáctica de la NASA. El telescopio ultravioleta ha encontrado pruebas de que las estrellas pequeñas aparecen en racimos mayores de lo que se pensaba anteriormente; por ejemplo, en algunos lugares del cosmos, se forman aproximadamente 2000 estrellas de masa baja por cada estrella masiva. Las estrellas pequeñas estuvieron siempre allí, pero enmascaradas por las estrellas masivas más brillantes.

“Lo que demuestra este artículo es que parte de las suposiciones estándar que teníamos – que las estrellas más brillantes te hablan sobre toda la población estelar – no parece funcionar, al menos no de una forma constante”, dijo Gerhardt R. Meurer, investigador principal del estudio y científico investigador en la Universidad Johns Hopkins en Baltimore, Maryland.

Los astrónomos han sabido desde hace tiempo que muchas estrellas son demasiado tenues para verse en el resplandor de otro homólogo más masivo y brillante. Aunque las estrellas más ligeras y pequeñas superan en número a las grandes, son más difíciles de ver. Volviendo a la analogía de la frutería, los melones captan tu atención, incluso aunque el peso total de los arándanos puede ser mayor.

Empezando en la década de 1950, los astrónomos lograron un método para contar las estrellas en una región, incluso las que no podían detectar. Idearon un tipo de presupuesto estelar, una ecuación conocida como la “función de masa inicial estelar”, para estimar el número total de estrellas en un área del cielo basándose en la luz procedente de las más masivas y brillantes. Por cada estrella grande que se formara, un se creía que se había creado un conjunto de otras menores sin importar dónde estaban las estrellas situadas en el universo.

“Intentamos comprender las propiedades de las galaxias y su masa observando la luz que podemos ver”, dijo Meurer.

Pero esta suposición común ha llevado a los astrónomos por el mal camino, dijo Meurer, especialmente en galaxias que son intrínsecamente pequeñas y tenues.

Para comprender el problema, imagina intentar estimar la población de la Tierra observando la luz emitida por la noche. Observan las zonas sobre Norteamérica o Europa, donde más gente enciente las luces como señales. Los Ángeles, por ejemplo, es fácilmente visible para un científico que trabaje en la Estación Espacial Internacional. No obstante, si este método se aplicara a regiones donde la gente tiene una electricidad limitada, la población sería gravemente subestimada, por ejemplo en algunas secciones de África.

Puede decirse lo mismo de las galaxias, cuyas motas de luz en la oscuridad del espacio pueden estar confundiendo. Meurer y su equipo usaron imágenes ultravioleta del Explorador de Evolución galáctica y filtraron cuidadosamente las imágenes de luz roja de los telescopios en el Observatorio Inter-Americano en Cerro Tololo en Chile para mostrar que muchas galaxias no forman una gran cantidad de estrellas masivas, pero aún así tienen muchos homólogos de masa baja. Las imágenes ultravioleta son sensibles a estrellas bastante pequeñas de tres veces o más la masa del Sol, mientras que las imágenes ópticas filtradas sólo eran sensibles a las estrellas más grandes con 20 veces o más la masa del Sol.

Los efectos son particularmente importantes en partes del universo donde las estrellas están dispersas a lo largo de un volumen mayor – el África rural del cosmos. Podría haber cuatro veces más estrellas en estas regiones de lo estimado previamente.

“Especialmente en estas galaxias que parecen pequeñas y triviales, puede haber más masa en las estrellas de masa baja de lo que habíamos esperado previamente a partir de lo que veíamos en las estrellas jóvenes más brillantes”, dijo Meurer. “Pero ahora podemos reducir estos errores usando satélites como el Explorador de Evolución Galáctica”.

Esta investigación se publicó en el ejemplar del 10 de abril de 2009 de la revista Astrophysical Journal.



Fecha Original: 19 de agosto de 2009
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Comments (6)

  1. Las galaxias requieren un recuento estelar…

    Durante décadas, los astrónomos han seguido con su tarea de estudiar el cosmos bajo la suposición de que las estrellas de ciertos tamaños se forman en ciertas cantidades… Por cada estrella de una masa 20 veces o más la del Sol, debería haber 500 est…

  2. Esto influye en el calculo que teniamos sobre la materia/energia oscura?

    quiere decr que las galaxias que pensabamos que tenian menos masa en realidad tienen mas? o nada que ver?

    saludos!

    • hardpaella

      Pues yo creo que sí, si es verdad este estudio, habrían 3 veces más estrellas de lo que se creía previamente, así que debe influir y bastante.

  3. Karlo

    Entonces podría ser que la materia oscura sólo fueran estrellas que no habíamos contado. En una semana, dos ideas que pueden hacen desaparecer la materia y la energía oscura.

  4. Ciencia Kanija » Las galaxias requieren un recuento estelar…

    Podría haber muchas más estrellas, como nuestro Sol o menores, de lo que se pensaba :)

  5. Iván

    Hombre se supone que a materia oscura era por medidas del tiron gravitatorio, pero como bien comentais la masa que no parecia estar puede que sean muchas de estas estrellas no vistas.

    Este descubrimiento puede ser mas trascendente de lo que se piensan sus descubridores y darle otra puntilla a la materia/energia oscura.

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