Descubierta una mancha en Haumea rica en compuestos orgánicos y minerales

Un área roja descubierta en el planeta enano Haumea parece ser más rica en minerales y compuestos orgánicos que la helada superficie de su alrededor. Dado que Haumea es tan pequeño y lejano, se muestran en los telescopios apenas como un punto de luz, pero la mancha se descubrió midiendo los cambios de brillo conforme rota. Pequeñas pero persistentes diferencias indican que la mancha oscura es ligeramente más roja en la luz visible y ligeramente más azul en longitudes de onda infrarrojas.

La mancha podría proceder de un impacto reciente, por lo que los científicos no están seguros de si el material procede de Haumea o del impactador. Se cree que el planeta enano es un cuerpo rocoso cubierto de hielo.

“Nuestras primeras medidas de Haumea nos dijeron que había una mancha en la superficie”, dijo el Dr. Pedro Lacerda, de la Universidad de Queen’s en Belfast. “Los dos máximos y mínimos de brillo de la curva de luz no son exactamente iguales, como se esperaría en una superficie uniforme. Esto indica la presencia de una mancha oscura en la superficie que de otro modo sería brillante. Pero la curva de luz de Haumea nos dice más y fue sólo cuando logramos los datos infrarrojos cuando fuimos capaces de empezar a comprender lo que podría ser la mancha”.

Las posibles interpretaciones de los cambios en la curva de luz son que la mancha es más rica en minerales y compuestos orgánicos, o que contiene una fracción más alta de hielo cristalino.

Haumea orbita el Sol más allá de Neptuno, en una región conocida como Cinturón de Kuiper. Es el cuarto objeto del Cinturón de Kuiper (KBO) más grande conocido tras Eris, Plutón y Makemake. Estos grandes KBOs, junto con Ceres del cinturón principal de asteroides, son conocidos como planetas enanos. Una de las características más sorprendentes de Haumea es su rapidísima rotación, con una duración del día de apenas 3,9 horas terrestres. Ningún otro gran objeto en el Sistema Solar gira tan rápido como Haumea. El rápido giro deforma a Haumea en un elipsoide alargado de 2000 km por 1600 km por 1000 km, cuya forma equilibra las aceleraciones rotacionales y gravitatorias. Se cree que Haumea fue girado hacia arriba por un impacto masivo hace más de mil millones de años.

Debido a su rotación y forma alargada, Haumea brilla y se atenúa periódicamente conforme refleja más o menos luz solar. La cantidad de esta variación nos dice cómo de alargado está Haumea, y el tiempo entre cada brillo y atenuación es una medida del periodo de rotación. La forma precisa y periodo de giro de Haumea implican que tiene una densidad de 2,5 veces la del agua. Dado que sabemos a partir de las observaciones espectroscópicas que Haumea está cubierto por hielo de agua, esta alta densidad implica que Haumea debe tener un interior rocoso, en constraste de su brillante superficie helada.

Se han planificado nuevas observaciones de esta mancha para principios de 2010 usando el Telescopio Muy Grande de ESO. “Ahora lograremos una espectroscopía detallada de la mancha para, con suerte, identificar su composición química y resolver el misterio de su origen”, dijo Lacerda.


Autor: Nancy Atkinson
Fecha Original: 15 de septiembre de 2009
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Comments (4)

  1. Homo Sapiens

    Curso de ética periodística:

    Cito :
    “Ahora lograremos una espectroscopía detallada de la mancha para, con suerte, identificar su composición química y resolver el misterio de su origen”, dijo Lacerda.

    En mi opinión deberíamos situar la breviatura Sr. entre “dijo” y “Lacerda” ya que puede dar lugar a malas interpretaciones.

    Perdón por el “offtopic”

  2. Sempere

    Uf, me he llevado un susto de muerte. Creí que habían descubierto otro gran transneptuniano. Luego, leyendo despacio he visto que el artículo hablaba de Ataecina.

    • Joaquín

      Por desgracia no aceptaron el nombre de Ataecina en teoría porque las deidades ctónicas se reservan para nombres de objetos que orbitan en resonancia con Neptuno. Al final el Sr. Brown se llevó el gato al agua.

  3. mvr1981

    Mhh… una rotación tan rápida provocaría descongelación del hielo que lo recubre?…

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