Moléculas orgánicas alrededor de un planeta gaseoso por segunda vez

HD189733b
Esta concepción artística muestra un planeta nuboso similar a Júpiter que orbita muy cerca de su feroz estrella caliente. Crédito: NASA/JPL-Caltech/T. Pyle

Mirando mucho más allá de nuestro Sistema Solar, investigadores de la NASA han detectado la química básica para la vida en un segundo planeta gaseoso, acercando a los astrónomos al objetivo de ser capaces de caracterizar planetas donde podría exisitir la vida. El planeta no es habitable pero tiene la misma química que, de encontrarse alrededor de un planeta rocoso en el futuro, podría indicar la presencia de vida.

“Es el segundo planeta fuera del Sistema Solar en el que se encuentra agua, metano y dióxido de carbono, los cuales son potencialmente importantes para los procesos bilógicos en planetas habitables”, dijo el investigador Mark Swain del Laboratorio de Propulsión a Chorro de la NASA en Pasadena, California. “Detectar compuestos orgánicos en dos exoplanetas genera ahora la posibilidad de que será algo habitual encontrar planetas con moléculas que puedan estar vinculadas a la vida”.

Swain y sus co-investigadores usaron datos de dos de los Grandes Observatorios orbitales de la NASA, el Telescopio Espacial Hubble y el Telescopio Espacial Spitzer, para estudiar HD 209458b, un planeta gigante gaseoso caliente más grande que Júpiter que orbita a una estrella similar al Sol a unos 150 años luz de distancia en la constelación de Pegasus. El nuevo hallazgo sigue al novedoso descubrimiento de diciembre de 2008 de dióxido de carbono alrededor de otro planeta caliente del tamaño de Júpiter, HD 189733b. Anteriores observaciones de Hubble y Spitzer de este planeta también habían revelado vapor de agua y metano.

Las detecciones se realizaron a través de espectroscopía, la cual divide la luz en sus componentes para revelas señales espectrales distintivas de diferentes compuestos químicos. Los datos de la cámara del infrarrojo cercano y el espectrómetro multiobjeto de Hubble revelaron la presencia de las moléculas, y los datos del fotómetro y el espectrómetro infrarrojo de Spitzer midieron sus cantidades.

“Esto demuestra que podemos detectar las moléculas importantes para los procesos vitales”, dijo Swain. Los astrónomos pueden ahora empezar a comparar las dos atmósferas planetarias para buscar diferencias y similitudes. Por ejemplo, las cantidades relativas de agua y dióxido de carbono en ambos planetas es similar, pero HD 209458b muestra una mayor abundancia de metano que HD 189733b. “La alta abundancia de metano nos dice algo”, dijo Swain. “Podría indicar que hay algo especial en la formación de este planeta”.

Otros grandes planetas del tipo Júpiter caliente pueden caracterizarse y compararse usando los instrumentos existentes, comenta Swain. Este trabajo establece un trabajo base para el tipo de análisis que finalmente necesitarán los astrónomos para elaborar una lista de planetas prometedores similares a la Tierra donde las señales de los compuestos químicos orgánicos puedan indicar la presencia de la vida.

Se espera que se encuentren mundos rocosos con la misión Kepler de la NASA, la cual se lanzó a principios de este año, pero los astrónmos creen que estamos a una década de ser capaces de detectar alguna señal química de vida en uno de tales cuerpos.

De encontrarse tales indicadores a la Tierra: “la detección de compuestos orgánicos no indica necesariamente que haya vida en un planeta, porque hay otras formas de generar tales moléculas”, dijo Swain. “Si detectamos compuestos químicos orgánicos en un planeta rocoso similar a la Tierra, querremos comprender lo suficiente sobre el planeta para descartar procesos inertes que podrían haber llevado a que estuviesen allí dichos compuestos”.

“Estos objetos están demasiado lejos para enviar sondas a los mismos, por lo que la única forma que tenemos de aprender sobre los mismos es apuntar nuestros telescopios hacia ellos. La espectroscopía proporciona una potente herramienta para determinar su química y dinámica”.

Puedes seguir la historia de la búsqueda de planetas desde la ciencia-ficción hasta los hechos científicos en la página web de la NASA PlanetQuest Historic Timeline en http://planetquest.jpl.nasa.gov/timeline/ .

Esta herramienta web interactiva, desarrollada por el JPL, comunica la historia de la exploración de exoplanetas a través de un rico tapiz de imágenes y palabras que se extienden a lo largo de miles de años, empezando con las meditaciones de los antiguos filósofos y continuando a lo largo de la era actual de observaciones espaciales de las misiones Kepler y Spitzer de la NASA. La línea temporal destaca hitos en la cultura, tecnología y ciencia, e incluye un contador de planetas que sigue el ritmo de descubrimientos de exoplanetas a lo largo del tiempo.

Más información sobre exoplanetas y programas de descubrimiento de planetas de la NASA en http://planetquest.jpl.nasa.go.


Autor: Mary Beth Murrill
Fecha Original: 20 de octubre de 2009
Enlace Original

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