La nave MESSENGER revela más territorio oculto de Mercurio

Mancha brillante de Mercurio

El tercer y último sobrevuelo de una sonda de la NASA sobre Mercurio da a los científicos, por primera vez, una visión casi completa de la superficie del planeta y proporciona nuevos hallazgos científicos sobre este mundo relativamente desconocido.

La nave Superficie de Mercurio, Entorno Espacial Geoquímica y Medidas, conocida como MESSENGER, voló sobre Mercurio el 29 de septiembre. La sonda completó una asistencia gravitatoria crítica para permanecer en la ruta para entrar en la órbita de Mercurio en 2011. A pesar de su desconexión temporal debido a un cambio en el sistema de energía durante un eclipse solar, las cámaras e instrumentos de la nave recopilaron imágenes de alta resolución a color revelando otro 6 por ciento de la superficie del planeta que nunca antes se había visto de cerca.

Ahora se ha fotografiado el 98% de la superficie de Mercurio por la sonda de la NASA. Después de que MESSENGER entre en órbita alrededor de Mercurio, verá las regiones polares, que son las únicas áreas no observadas del planeta.

“Aunque el área vista por primera vez por la nave es de menos de 565 kilómetros a lo largo del ecuador, las nuevas imágenes nos recuerdan que Mercurio continúa manteniendo sorpresas”, dijo Sean Solomon, investigador principal del Departamento de Magnetismo Terrestre de la Institución Carnegie de Washington.

Se revelaron muchas características nuevas durante el tercer sobrevuelo, incluyendo una región con un área brillante alrededor de una depresión irregular, que se sospecha que sea de origen volcánico. Otras imágenes revelaron una cuenca de impacto de doble anillo aproximadamente de 290 kilómetros de extensión. La cuenca es similar a un rasgo geológico que los científicos conocen como cuenca Raditladi, la cual se observó durante el primer sobrevuelo de Mercurio en enero de 2008.

“Esta cuenca de doble anillo, vista en detalle por primera vez, está notablemente bien conservada”, dijo Brett Denevi, miembro del equipo de imágenes de la sonda e investigador de posdoctorado en la Universidad Estatal de Arizona en Tempe. “Una similitud con Raditladi es su edad, la cual se ha estimado en aproximadamente 1000 millones de años. Tal edad es bastante joven apra una cuenca de impacto, debido a que la mayor parte de las cuencas son cuatro veces más antiguas. El suelo interior de esta cuenca es incluso más joven que la propia cuenca y difiere en color de sus alrededores. Puede que hayamos encontrado el material volcánico más joven de Mercurio”.

Uno de los instrumentos de la nave llevó a cabo sus observaciones más extensas de hasta la fecha de la exosfera de Mercurio, o fina atmósfera, durante este encuentro. El sobrevuelo permitió el primer barrido detallado de los polos norte y sur de Mercurio. La sonda también ha comenzado a revelar cómo varía la atmósfera de mercurio con la distancia al Sol.

“Una impactante ilustración de lo que llamamos efectos “estacionales” en la exosfera de Mercurio es que la cola de sodio neutro, tan prominente en los dos primeros sobrevuelos, es de 10 a 20 veces menos intensa en emisión y está significativamente reducida en extensión”, dice el científico participante Ron Vervack, del Laboratorio de Física Aplicada de la Universidad Johns Hopkins, o APL, en Laurel, Maryland. “Esta diferencia está relacionada con las variaciones esperadas en la presión de radiación solar conforme Mercurio se mueve en su órbita y demuestra por qué la exosfera de Mercurio es una de las más dinámicas en el Sistema Solar”.

Las observaciones también demuestran que el calcio y magnesio exhiben distintos cambios estacionales que el sodio. Estudiar los cambios estacionales en todos los constituyentes exosféricos durante la fase orbital de la misión proporcionará una información clave sobre la importancia relativa de los procesos que generan, sostienen y modifican la atmósfera de Mercurio.

El tercer sobrevuelo también reveló nueva información sobre la abundancia de hierro y titanio en los materiales de la superficie de Mercurio. Anteriores observaciones terrestres y espaciales demostraron que la superficie de Mercurio tiene una concentración muy baja de hierro en minerales de silicatos, un resultado que llevó a la visión de que la corteza del planeta es en general baja en hierro.

“Ahora sabemos que la superficie de Mercurio tiene una abundancia media de hierro y titanio que es mayor que lo que esperábamos, similar a algunos basaltos de mares lunares”, dice David Lawrence, científico participante en la misión APL.

La nave ha completado casi tres cuartos de su viaje de 6500 millones de kilómetros para entrar en órbita alrededor de Mercurio. El viaje completo incluye más de 15 viajes alrededor del Sol. Además de sobrevolar Mercurio, la nave pasó sobre la Tierra en agosto de 2005 y sobre Venus en octubre de 2006 y junio de 2007.


Fecha Original: 3 de noviembre de 2009
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Comments (3)

  1. Increible Messenger luego de los 3 sobrevuelos nos dio casi tota mapa de la superficie. Exito para 2011.

  2. Ese Messenger se merece algo y es el unico nave que hizo tres acercamiento a mercurio. y eso va orbitar.

  3. José Luis

    15 viajes alrededor del Sol, tremendo.

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