Nuevo estudio encuentra al hermano mediano en la familia de los agujeros negros

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Agujero negro

Los agujeros negros normalmente aparecen en variedades grandes o pequeñas, pero los astrónomos han encontrado sólidas pruebas que apoyan la existencia de la clase de peso medio, en los objetos del espacio profundo, buscada desde hace tiempo.

El candidato de tamaño adecuado es una fuente de rayos-X en la galaxia NGC 5408, a 15,8 millones de años luz de distancia de la Tierra en la constelación de Centaurus.

“Los agujeros negros de masa intermedia contienen entre 100 y 10 000 veces la masa del Sol”, dijo Tod Strohmayer, astrofísico del Centro de Vuelo Espacial Goddard de la NASA en Greenbelt, Maryland. “Observamos los agujeros negros pesados en los centros de galaxias y los ligeros orbitando estrellas en nuestra propia galaxia. Pero encontrar estos ‘comodines’ seguía siendo un reto”.

El nuevo estudio usó el observatorio XMM-Newton de la Agencia Espacial Europea para observar el candidato, conocido como NGC 5408 X-1, en 2006 y de nuevo en 2008. Encontró más pruebas de que la señal es un agujero negro de tamaño intermedio.

Los agujeros negros son objetos infinitamente densos que atrapan materia e incluso la luz con su gravedad. Aunque los astrónomos no pueden verlos directamente, detectan la presencia de un agujero negro debido a su tirón gravitatorio sobre otros objetos, y por la luz emitida cuando caen dentro de él objetos masivos.

NGC 5408 X-1 emite más rayos-X que una estrella típica, pero menos que los agujeros negros supermasivos, que pueden pesar millones de veces la masa del Sol.

Strohmayer y su colega Richard Mushotzky, astrofísico en la Universidad de Maryland en College Park, encontraron que los parpadeos de NGC 5408 X-1, se hacen periódicamente más brillantes y tenues con el paso del tiempo. Los científicos creen que este patrón refleja el gas caliente que se apila sobre el disco de acreción de materia que gira alrededor de un agujero negro.

La señal de NGC 5408 X-1 es única debido a que el parpadeo es aproximadamente 100 veces más lento de lo que vemos en los agujeros negros de masa estelar, aunque este brillo eclipsa a estos sistemas en un factor similar. Esto dice a los investigadores que probablemente es de peso medio.

“Los astrónomos han estado estudiando NGC 5408 X-1 durante mucho tiempo debido a que es uno de los mejores candidatos para un agujero negro de masa intermedia”, dijo Philip Kaaret de la Universidad de Iowa, que ha estudiado el objeto en longitudes de onda de radio pero no está afiliado al nuevo estudio. “Estos nuevos resultados estudian lo que está sucediendo cerca del agujero negro y añaden unas pruebas sólidas de que es inusualmente masivo”.

Sin embargo, aún no está cerrado el caso de la controvertida idea de los agujeros negros de tamaño intermedio. Aún se necesitarán más pruebas para convencer a los escépticos de que los agujeros negros no son enormes o pequeños.

La investigación se prevé que se publique en un próximo ejemplar de la revista The Astrophysical Journal.


Autor: Clara Moskowitz
Fecha Original: 10 de noviembre de 2009
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