Hubble detecta el Objeto del Cinturón de Kuiper más pequeño jamás visto

Objeto del Cinturón de Kuiper
Impresión artística del pequeño KBO detectado por Hubble cuando transitaba una estrella. Crédito: NASA, ESA, and G. Bacon (STScI)

Como encontrando una aguja en un pajar, el Telescopio Espacial Hubble ha descubierto el menor objeto jamás observado en luz visible en el Cinturón de Kuiper. Aunque Hubble no ha fotografiado este KBO directamente, su detección es bastante impresionante. El objeto es de sólo 975 metros de diámetro y está a una asombrosa distancia de 6700 millones de kilómetros. El menor Objeto del Cinturón de Kuiper (KBO) visto con anterioridad en luz reflejada era de aproximadamente 48 km de diámetro, o 50 veces más grande. Esto proporciona la primera prueba observacional de una población de cuerpos de tamaño cometario en el Cinturón de Kuiper.

El objeto detectado por Hubble es tan tenue – una magnitud 35 – que es 100 veces más débil de lo que Hubble puede ver directamente.

Entonces, ¿cómo hizo el telescopio espacial para descubrir un cuerpo tan pequeño? La firma reveladora del pequeño vagabundo se extrajo de los datos de señalización de Hubble, no por imagen directa. Cuando el objeto pasó frente a una estrella, los instrumentos de Hubble captaron la ocultación.

Hubble tiene tres instrumentos ópticos conocidos como Sensores de Guía Fina (FGS). El FGSs proporciona información navegacional de alta precisión para los sistemas de control de altura del observatorio observando estrellas guía seleccionadas a las que apuntar. Los sensores explotan la naturaleza de onda de la luz para hacer medidas precisas de la localización de las estrellas.

Detección del KBO
Ilustración de cómo encontró Hubble un diminuto KBO. Crédito: NASA, ESA, and A. Feild (STScI)

En los detalles de un artículo publicado en el ejemplar del 17 de diciembre de la revista Nature, Hilke Schlichting del Instituto Tecnológico de California en Pasadena, y sus colaboradores determinaron que los instrumentos FGS son tan buenos que pueden notar los efectos de un pequeño objeto que pase frente a una estrella. Este sería el caso de una breve ocultación y una firma de difracción en los datos de FGS cuando la luz de una estrella guía de fondo se ve curvada por un KBO intermedio en primer plano.

Seleccionaron 4,5 años de observaciones de FGS para su análisis. Hubble pasó un total de 12 000 horas durante este periodo observando una franja del cielo de 20 grados del plano de la eclíptica del Sistema Solar, donde deberían morar la gran mayoría de KBOs. El equipo analizó observaciones de FGS de 50 000 estrellas guía en total.

Buceando en la enorme base de datos, Schlichting y su equipo encontraron un único evento de ocultación de 0,3 se segundos de duración. Esto se consiguió sólo porque los instrumentos de FGS muestrean cambios en la luz estelar 40 veces cada segundo. La duración de la ocultación fue acortada en gran parte debido al movimiento orbital de la Tierra alrededor del Sol.

Suponen que el KBO estaba en órbita circular e inclinada 14 grados respecto a la eclíptica. La distancia del KBO se estimó a partir de la duración de la ocultación, y la cantidad de atenuación se usó para calcular el tamaño del objeto. “Me hizo mucha ilusión encontrar esto en los datos”, dice Schlichting.

Las observaciones de Hubble de estrellas cercanas muestran que un número de ellas tienen discos de restos helados a su alrededor similares al cinturón de Kuiper. Estos discos son los restos de la formación planetaria. La predicción es que a lo largo de varios miles de millones de años, los restos deberían colisionar, reduciendo los objetos del tipo KBO a trozos aún menores que no eran parte de la población original del Cinturón de Kuiper. El Cinturón de Kuiper está, por tanto, evolucionando a partir de colisiones, lo que significa que el contenido helado de la región ha sido modificado a lo largo de los últimos 4500 millones de años.

El hallazgo es una poderosa ilustración de la capacidad de los datos archivados de Hubble para producir nuevos descubrimientos. En un esfuerzo por descubrir adicionales KBOs pequeños, el equipo planea analizar los restantes datos de FGS para casi toda la duración completa de las operaciones de Hubble desde su lanzamiento en 1990.


Autor: Nancy Atkinson
Fecha Original: 16 de diciembre de 2009
Enlace Original

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Comments (7)

  1. Jurl

    Pues si la probabilidad de ver en un lapso equis un evento como éste es y griega, eso quiere que la población de tales objetos es… una barbaridad xD

  2. Leviatán

    El Hubble es una maravilla de artefacto; con los años que lleva en servicio y cada poco tiempo nos da una nueva sorpresa, como ésta de hoy o las fotografías de días atrás.

    Es muy probable que si bucean en los datos acumulados en estos años se encuentren con más objetos, y como bien apunta Jurl el número de ellos debe ser bastante elevado. Objetos de entre 100 y 1000 kms han sido observados, aunque la estimación de su tamaño se base en medidas indirectas sobre su albedo. Este es, con diferencia, el más pequeño que se ha localizado.

    No veo el momento en el que la New Horizons llegue a su destino, allá a mediados del 2015, a Plutón y Caronte, para continuar al encuentro de algunos KBOs entre 2016 y 2020. Ahora debe estar a mitad de camino más o menos, si no me equivoco.
    La de información que está por venir, y hablando solo de una misión entre las muchas que hay. Ojala que podamos seguir leyéndolo todo desde aquí.

    Un saludo

  3. Le felicito a Hubble este gran descubrimiento de este objeto de 975 mt me asombro por primeras vez hubble. Ademas como dice Leviatan espero que new horizons llegue su mision pluton y de cinturon kuiper.

  4. Como bien comentan los compañeros, contamos con muy buenas herramientas para que, supliendo nuestras carencias de todo tipo (no de ingenio por cierto) nos cuenten lo que por ahí lejos pueda pasar y qué objetos habitan en esas lejanías.

    Esa “misteriosa” región del Sistema Solar exterior que se estima que contiene 10 exp. 9 planetesimales helados o núcleos cometarios. El Cinturon de Kuiper es una extensión exterior y más achatada de la Nube de Oort. Se halla más o menos en el mismo plano que nlos planetas y se extiende desde unas 30 UA (la órbita de Neptuno) hasta quizá algunos miles de UA.

    Esta vasta fuente de cometas más allá de Neptuno fue propuesta por primera vez en 1951 por G.P. Kuiper. En 1992, el astrónomo inglés nacionalizado noteamericano David Clifford Jewitt y la ast´rónoma vietnamita nacionalizada norteamericana Jane Luu, descubrieron el primer objeto del Cinturon de Kuiper, 1992 QB. Tiene un díámetro de unos 200 km, un semieje mayor de 44,0 UA, un período orbital de 296 años, un perihelio de 40,9 UA, un Afelio de 47,1 UA y una inclinación de 2,2º.

    Desde entonces, se han detectado varias docenas más. El Cinturón de Kuiper puede ser la fuente de la mayoría de los cometas periódicos. Objetos inusuales como Chiron y Pholus podrían haberse originado en el Cinturón de Kuiper.

    Como nos dice el compañero Leviatan, la New Horizons (si todo sale como se espera) nos dará muchos más datos de esta lejana y misteriosa región situada en las afueras de nuestro Sistema Solar.

    Mientras tanto eso llega, tenemos al Hubble que, al igual que ha localizado este objeto del tipo KBO, lo mismo podrá hacer con otros similares e incluso más pequeños, ya que, la sofisticada cantidad de accesorios técnicos de los que dispone, están capacitados para ello, y, de seguro que, cuando se vayan viendo los muchos datos que aún quedan por examinar, algunas sorpresas más irán apareciendo.

    • Pedro

      Sólo una puntualización. La Nube de Oort es más externa que el Cinturón de Kuiper, y podría extenderse hasta más de un año luz de distancia. El Cinturón de Kuiper “clásico” llegaría hasta unas 50 unidades astronómicas, pero se podrían incluir los objetos de disco disperso, como el planeta enano Eris, con orbitas muy excéntricas que pueden llegar más allá de las 100 unidades astronómicas en su afelio.

  5. Hubble detecta el Objeto del Cinturón de Kuiper más pequeño jamás visto…

    Como encontrando una aguja en un pajar, el Telescopio Espacial Hubble ha descubierto el menor objeto jamás observado en luz visible en el Cinturón de Kuiper. Aunque Hubble no ha fotografiado este KBO directamente, su detección es bastante impresionante…

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