Se espera una gran cantidad de Sistemas Solares como el nuestro

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Otros sistemas solares
Composición de un sistema solar lejano que muestra las posiciones de dos planetas, uno recordando a Júpiter (centro a la derecha) y otro del tamaño de Saturno (abajo). La interrogación marca donde se situaría un sistema sistema interior de planetas – si el sistema solar contuviese planetas similares a la Tierra. Crédito: Cheongho Han y colegas del Instituto de Ciencia Espacial y Astronomía de Corea

Hay buenas y malas noticias.

Las malas noticias son que los sistemas solares como el nuestro son minoría en la Vía Láctea. Las buenas noticias son que aun así hay una enorme probabilidad de gemelos ahí fuera.

Combinando resultados de una búsqueda de planetas extrasolares en nuestra galaxia y un método para calcular la probabilidad de que existan los planetas, sólo aproximadamente el 15 por ciento de estrellas en la Vía Láctea alojan sistemas de planetas como el nuestro, según comentaba un astrónomo en la 215 reunión de la Sociedad Astronómica Americana.

“Ahora sabemos nuestro lugar en el universo”, dijoel astrónomo de la Universidad Estatal de Ohio Scott Gaudi. “Los sistemas solares como el nuestro no son raros, pero tampoco son la mayoría”.

La especulación llegó parcialmente de un esfuerzo de búsqueda de exoplanetas conocido como Red de Seguimiento de Microlente (MicroFUN). MicroFUN usa un método conocido como microlente gravitatoria, el cual tiene lugar cuando una estrella cruza frente a otra desde la perspectiva de la Tierra. La estrella más cercana amplía la luz de la estrella más lejana como una lente. Si hay planetas orbitando la estrella lente, aumentan la ampliación brevemente cuando pasan por delante.

La microlente gravitatoria es particularmente buena para observar planetas gigantes – análogos a Júpiter – en los confines de la galaxia.

La otra pieza del puzle llegó de la tesis doctoral de Gaudi, escrita hace 10 años, en un método para calcular la probabilidad de que exista un planeta extrasolar. En esa época, llegó a que un 45 por ciento de las estrellas de la galaxia tenían sistemas solares similares al nuestro.

En diciembre de 2009, otro astrónomo de la Estatal de Ohio, Andrew Gould, estaba examinando un planeta recientemente descubierto del proyecto MicroFUN cuando observó un patrón en los planetas descubiertos hasta el momento.

En los últimos cuatro años, el estudio de MicroFUN ha encontrado sólo un sistema solar como el nuestro – un sistema con dos planetas gigantes gaseosos que recuerdan a Júpiter y Saturno – que se descubrió en 2006 y se anunció en 2008.

“Sólo hemos encontrado este sistema, y deberíamos haber encontrado seis ya, si cada estrella tuviese un sistema solar como el de la Tierra”, dijo Gaudi.

El bajo ritmo de descubrimiento de exoplanetas sólo tiene sentido si no hay tantos planetas por descubrir ahí fuera. Gaudi y Gould determinaron que debe haber un pequeño número de sistemas – alrededor del 15 por ciento – como el nuestro en la Vía Lactea.

El trabajo con microlentes también sugiere que nuestro Sistema Solar es más rico en planetas que la estrella media. Si todas tuviesen un sistema planetario como el nuestro, este trabajo habría encontrado alrededor de 18 planetas de la masa de Júpiter y Saturno, pero en lugar de esto sólo ha encontrado seis, dijo Gaudi.

Gaudi reconoce que el porcentaje está basado en un estudio incompleto, pero aún así dice que da a los astrónomos una idea útil de cuántos mundos podría haber ahí fuera.

“Aunque es cierto que esta determinación inicial está basada en sólo un sistema solar y nuestro número final podría cambiar mucho, este estudio demuestra que podemos empezar a hacer esta medida con los experimentos que realizamos actualmente”, comentó Gaudi.

Pero aunque este cálculo sugiere que nuestro Sistema Solar podría ser una minoría galáctica, aún deja mucho espacio para otros intrigantes sistemas.

“Con miles de millones de estrellas ahí fuera, incluso bajando las probabilidades al 15 por ciento deja unos pocos cientos de millones de sistemas que podrían ser como el nuestro”, dijo Gaudi.


Autor: Andrea Thompson
Fecha Original: 5 de enero de 2010
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