La búsqueda de agua en otros planetas da un gran paso adelante

Exoplaneta con vida

La búsqueda de agua en otros cuerpos planetarios ha dado un gran paso adelante en los últimos meses. En noviembre, la NASA anunció que había encontrado sustanciales cantidades de agua en la Luna. A principios de este mes, la sonda Cassini obtuvo datos sobre Encelado, una de las lunas de Saturno, que pueden confirmar la presencia de agua líquida en la subsuperficie.

Mientras estas misiones barren nuestro sistema solar buscando trazas de agua – una condición necesaria para la vida – un grupo de científicos mira más allá, a la luz de sistemas solares a años luz de distancia. Un reciente estudio publicado en la revista Astrobiology describe el uso de la espectroscopía infrarroja para modelar el polvo alrededor de las estrellas jóvenes, tratando de detectar la presencia de minerales hidratados conocidos como filosilicatos.

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La evolución a largo plazo es algo más que una suma de mutaciones individuales

ADN

Investigadores del Centro de Regulación Genómica publican un trabajo en la revista Nature donde muestran que parte de la evolución es fruto de una combinación de dos mutaciones nocivas individuales. El estudio va más allá de la típica interpretación de la macroevolución y demuestra cómo las mutaciones deletéreas o nocivas, que a menudo se creía que no contribuían al proceso evolutivo, también pueden tener un papel importante en la evolución. Los investigadores han demostrado por primera vez la validez de la teoría de la evolución compensatoria que Kimura postuló hace 25 años.

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Luna de Saturno salpicada con efusivos geíseres

Geíseres en Encelado

Como aspersores bajo la superficie, una serie de geíseres – más de lo que se pensaba anteriormente – están lanzando efusivamente hielo de agua desde unas grietas cerca del polo sur de Encelado, la helada luna de Saturno, según revelan unas nuevas imágenes.

Las imágenes recientemente publicadas por la nave Cassini de la NASA muestran los geíseres de Encelado con un detalle sensacional. Las imágenes captan un grupo de penachos anteriormente desconocidos junto con otros conocidos, y muestran que al menos uno ha perdido fuerza desde que la NASA miró por última vez a la luna.

Las nuevas imágenes fueron tomadas durante el sobrevuelo de Cassini del 21 de noviembre de 2009, e incluyen la mejor visión 3-D jamás lograda de una “raya de tigre” — una fisura que lanza partículas de hielo, vapor de agua y compuestos orgánicos. También muestran regiones de Encelado que no quedaron bien cartografiadas en sobrevuelos anteriores, incluyendo el área sur con patrones tectónicos circulares.

Tanto las columnas grandes como las pequeñas se ven saliendo de estas famosas rayas de tigre a lo largo del polo sur de Encelado. En un mosaico, creado por dos imágenes de alta resolución captadas por la cámara de pequeño angular, pueden verse 30 chorros. Más de 20 de ellos no habían sido identificados con anterioridad.

Fotografiando los chorros a lo largo del tiempo, los científicos de Cassini pueden estudiar la consistencia de su actividad.

“Este último sobrevuelo confirma lo que sospechábamos”, dice Carolyn Porco, líder del grupo fotográfico de Cassini en el Instituto de Ciencia Espacial de Boulder, Colorado. “El vigor de estos chorros individuales puede variar con el tiempo, y mucho chorros, grandes y pequeños, estallan a lo largo de las rayas de tigre”.

Los científicos también combinaron las imágenes en luz visible con los datos de calor para crear un mapa de un segmento de 40 kilómetros de la raya más larga, conocida como Baghdad Sulcus. El mapa ilustra el vínculo entre las fracturas de superficie geológicamente jóvenes y las temperaturas anormalmente cálidas que se han registrado en la región polar sur.

En estas medidas, los picos de temperatura a lo largo de Baghdad Sulcus superan los menos 93 grados Celsius, y pueden ser de hasta menos 73 grados C. Las temperaturas, consideradas cálidas para Encelado, probablemente son el resultado del calentamiento de los flancos de las fracturas por el vapor de agua ascendente más cálido, que impulsan los chorros de partículas de hielo de la luna.

“Las fracturas están heladas para los estándares terrestres, pero son un templado oasis en comparación con los gélidos 50 Kelvin de sus alrededores”, dijo John Spencer, miembro del equipo del espectrómetro infrarrojo de composición con sede en el Instituto de Investigación del Suroeste tambien en Boulder. “La enorme cantidad de calor que se vierte desde las grietas de rayas de tigre puede ser suficiente para fundir el hielo subterráneo”.

Algunos científicos de Cassini deducen que cuanto más altas sean las temperaturas en la superficie, mayor es la probabilidad de que estallen chorros desde el líquido.

El sobrevuelo del 21 de noviembre, que llevó a la nave a 1600 kilómetros sobre la superficie de la luna, fue el octavo encuentro con Encelado. Es el último vistazo a la superficie del polo sur de Encelado antes de que la región entre en 15 años de oscuridad, dicen los funcionarios de la NASA.

Y ahora que la misión Cassini ha sido extendida hasta 2017, con 11 sobrevuelos previstos sobre Encelado durante este periodo de extensión, hay muchas posibilidades de captar más imágenes de esta helada luna. La nave se lansó en 1997 y ha estado orbitando Saturno desde 2004.



Autor: Plantilla de SPACE.com
Fecha Original: 23 de febrero de 2010
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Cúmulos de estrellas alienígenas llenan nuestra galaxia

M-80

Muchos de los cúmulos estelares de nuestra galaxia, en realidad pueden ser extranjeros: colecciones de estrellas que nacieron en otras partes y emigraron a nuestra Vía Láctea, de acuerdo con un nuevo estudio.

Los cúmulos estelares extranjeros en realidad forman aproximadamente un cuarto del sistema de cúmulos estelares globulares de la Vía Láctea, según encontraron los investigadores.

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¿Deberían volver los humanos a la Luna?

Cohete Delta-II

Cuando los planes de la NASA para volver a llegar a astronautas a la superficie de la Luna se enfrenta a su cancelación, aún sigue habiendo razones para volver, dicen los investigadores.

La reciente y drástica confirmación de agua allí, pone el foco sobre cómo las respuestas de la Luna podrían arrojar luz sobre la historia de la vida en la Tierra. También sugiere que los recursos de la Luna podrían ser de ayuda como puesto avanzado en el espacio.

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Agitación zonal en el núcleo de la Tierra

geodinamo

Los flujos zonales son ubicuos en la naturaleza. Ejemplos comunes incluyen a los flujos de viento que circulan por el globo, o las corrientes en los océanos como la Corriente del Golfo. Ahora, investigadores de Japón, dice que podría haber flujos zonales en el centro de la Tierra, donde se genera el campo magnético de la Tierra.

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Energía oscura, naturaleza del Sol y planetas habitables, tres posibles misiones de la ESA

Exoplanetas de carbono

La Agencia Espacial Europea (ESA) acaba de seleccionar los tres proyectos científicos finalistas que optan a las dos misiones de clase media que se lanzarán a partir del 2017. Se trata de las propuestas ‘Euclid’ sobre energía y materia oscura, ‘Solar Orbiter’ para estudiar la misteriosa naturaleza del Sol y ‘PLAnetary Transits and Oscillations of stars’ (PLATO) de búsqueda de planetas habitables que giran entorno a otras estrellas.

El Comité para el Programa Científico (SPC) de la ESA aprobó el 18 de febrero los proyectos ‘Euclid’, ‘Solar Orbiter’ y ‘PLAnetary Transits and Oscillations of stars’ (PLATO) para pasar a la fase de definición y decidir qué dos misiones serán finalmente implementadas.

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Nueva pista de por qué los autistas no quieren abrazos

autism

¿Por qué las personas con el Síndrome de la X frágil, un defecto genético que es la principal causa conocida del autismo y del retraso mental hereditario, rechazan los abrazos y el contacto físico incluso de sus propios padres?

Una nueva investigación ha encontrado que en el Síndrome de la X frágil hay un desarrollo tardío de la corteza sensorial, la parte del cerebro que responde al tacto, de acuerdo a un estudio de la Escuela Feinberg de Medicina de la Universidad del Noroeste. Este retraso puede desencadenar un efecto dominó y causar grandes problemas con la conexión cerebral correcta. Comprender cómo y cuándo se ve afectada la función del cerebro por la X frágil ofrece un objetivo para una terapia que solucione el desarrollo incorrecto.

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Nuevas evidencias sobre la eficacia de los placebos

Placebo

Los investigadores han encontrado que el demonizado efecto placebo merece un enorme respeto. De hecho, hay más de un tipo de efecto placebo, muchos de los cuales son poco conocidos y usados.

“Muchas personas aún piensan en el placebo como un efecto que ocurre en algunas personas cuando reciben un
tratamiento falso o una imitación, normalmente cuando se estudia la efectividad de un nuevo tratamiento. Pero hemos hecho que esto sea cosa del pasado”, dice Damien Finnis del Instituto de Gestión e Investigación del dolor de la Universidad de Sydney (PMRI) y del Hospital Royal North Shore, que lidera al equipo de expertos internacionales en un estudio recientemente publicado en la prestigiosa revista The Lancet (viernes, 19 de febrero).

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El grafano dopado debería superconducir a 90K

Grafano

Nuevos cálculos revelan que el grafano p-dopado debería superconducir a 90K, haciendo posible una generación completamente nueva de dispositivos enfriados por nitrógeno líquido.

Hay un problema con los superconductores de alta temperatura. Hace más de dos décadas que se descubrió que ciertos óxidos de cobre pueden superconducir a temperaturas superiores a 30 K.

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Los físicos informan de la creación de las temperaturas más altas jamás logradas en un laboratorio

Colisiones de núcleos de oro

Los físicos informan de que han creado materia a la temperatura más alta alcanzada en un laboratorio, aproximadamente 250 000 veces más caliente que el centro del Sol.

Los hallazgos, dirigidos a desvelar la estructura fundamental de los átomos, proceden del Colisionador de Iones Pesados Relativistas (RHIC), un colisionador de átomos del Laboratorio Nacional Brookhaven del Departamento de Energía de los Estados Unidos en Nueva York.

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Descubierto el planeta extrasolar más joven

BD+201790_b

Los astrónomos de la Universidad de Hertfordshire, la Dra. María Cruz Gálvez-Ortiz y el Dr. John Barnes, son parte de una colaboración internacional que ha descubierto el planeta extrasolar más joven alrededor de una estrella de tipo solar, conocido como BD+20 1790b.

El planeta gigante, de seis veces la masa de Júpiter, tiene sólo 35 millones de años. Orbita una joven estrella central activa a una distancia más cerca de lo que Mercurio orbita del Sol. Normalmente se excluye a las estrellas jóvenes de las búsquedas de planetas debido a que tienen intensos campos magnéticos que generan una variedad de fenómenos conocidos colectivamente como actividad estelar, incluyendo llamaradas y manchas. Esta actividad puede imitar la presencia de una compañera y por tanto puede hacer que sea extremadamente difícil desentrelazar las señales de planetas y actividad.

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Aportan nuevos datos sobre los chorros de partículas emitidos desde los blazars

Blazar

La revista Nature publica este jueves un artículo que aporta nuevos datos sobre los “chorros” de partículas emitidos desde las galaxias blazars, aquellas que tienen un agujero negro supermasivo en su centro. El trabajo revela que la mayor parte de la luz del chorro (rayos gamma, la fuente de luz más energética del universo) se crea más lejos de lo que se pensaba.

Un equipo de investigadores internacional ha demostrado por primera vez que tanto la luz óptica como los rayos gamma del chorro de partículas se crean en el mismo lugar, lo que ha permitido a los científicos determinar dónde se generan los rayos gamma. La investigación también aporta datos para comprender mejor cómo la energía escapa de un agujero negro, según se publica esta semana en la revista Nature.

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Qué hace que estallen las supernovas

Estrella en explosión

El disparador que inicia un tipo común de explosión estelar finalmente ha sido descubierto gracias a observaciones del Observatorio de Rayos-X Chandra de la NASA, proporcionando un gran avance en la comprensión de las supernovas.

Estas supernovas, conocidas como de Tipo Ia, son el resultado de la explosión de una estrella enana blanca. Este tipo de supernovas se usan como marcadores de distancia cósmica, y saber qué causa estos estallidos cósmicos es clave para estudiar la misteriosa energía oscura que los astrónomos creen que impregna el universo.

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Confirmados los efectos de la gravedad sobre el tiempo

Espacio-tiempo

Físicos de Estados Unidos y Alemania han usado dos pilares básicos de la mecánica cuántica para realizar una prueba de alta precisión sobre la Teoría de la Relatividad General de Einstein. Los investigadores aprovecharon la dualidad onda-partícula y la superposición en un interferómetro atómico para demostrar que un efecto conocido como el desplazamiento al rojo gravitatorio — el frenado del tiempo cerca de un cuerpo masivo – sigue siendo cierto hasta una precisión de siete partes en mil millones. El resultado es importante en la búsqueda de una teoría de la gravedad cuántica y podría tener implicaciones prácticas significativas, tales como la mejora en la precisión de los Sistemas de Posicionamiento Global (GPS).

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Si la Tierra es rara, puede que no tengamos noticias de ET

Planeta habitable

Si la vida inteligente que forma civilizaciones es rara en nuestra Vía Láctea, hay muchas posibilidades de que no escuchásemos a ET antes de que el Sol se convierta en una gigante roja, en aproximadamente 5000 millones de años; no obstante, si lo hemos escuchado para entonces, tendremos un montón de buenas charlas antes de que la Tierra sea esterilizada.

Esa es la conclusión de un reciente estudio de la hipótesis de la Tierra rara de Ward y Brownlee realizado por Duncan Forgan y Ken Rice, en el cual fabricaron una galaxia juguete, simulando la real en la que vivimos, y la pusieron en marcha 30 veces. En su galaxia juguete, la vida sólo se formaba en los planetas similares a la Tierra, de la misma forma que sucede en la hipótesis de la Tierra rara.

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Un fármaco común para el colesterol también combate las cataratas

CataratasLas estatinas, un tipo de fármaco para disminuir los niveles de colesterol, han sido una forma de luchar satisfactoriamente contra las enfermedades cardíacas durante años. Un nuevo estudio de la Universidad de Tel Aviv ha encontrado ahora que los mismos fármacos reducen el riesgo de padecer cataratas en los hombres en casi un 40%.

“Los médicos han sabido desde hace algún tiempo que las estatinas tienen alguna clase de efecto preventivo contra las cataratas”, dijo el Dr. Gabriel Chodick del Departamento de Epidemiología y Medicina Preventiva de la Facultad de Medicina Sackler de la Universidad de Tel Aviv, quien conduce el estudio. “Parece que protegen al ojo de la inflamación y a las células del nervio ocular del proceso de oxidación. Pero nuestro estudio es el primero en mostrar una alta asociación en una gran población”.

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Dos idiomas en el vientre materno logran bebés bilingües

Vientre maternoLos bebés que escuchan habitualmente dos idiomas mientras están en el vientre materno, están más abiertos a ser bilingües, según muestra un estudio publicado esta semana en Psychological Science.

Psicológos de la Universidad de British Columbia e investigadores de la Organización para la Cooperación Económica y el Desarrollo en Francia, estudiaron dos grupos de recién nacidos, uno de los cuales sólo había escuchado inglés en el vientre materno y el otro había escuchado inglés y tagalog, que se habla en Filipinas.

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Nuevos resultados confirman la teoría estándar de neutrinos

Detector MINOS

En su búsqueda de una mejor comprensión de los misteriosos neutrinos, un grupo de experimentadores del Laboratorio del Acelerador Nacional Fermi del Departamento de Energía han anunciado unos resultados que confirman la teoría de oscilación de los neutrinos y ayuda a descartar dos escenarios alternativos: el decaimiento de neutrinos y la existencia de neutrinos estériles.

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La búsqueda de genomas extraterrestres

ADN

Las iguanas de las Islas Galápagos han evolucionado muchas características únicas debido a su aislamiento de las iguanas continentales. Debido a que no pueden nadar grandes distancias, los biólogos creen que las primeras iguanas de las Galápagos llegaron en balsas naturales hechas de vegetación.

Lo mismo puede haber sucedido en el océano espacial. Algunos investigadores especulan que la vida en Marte – si es que hay – puede estar compuesta de “especies isla” que fueron llevadas desde la Tierra en meteoritos interplanetarios.

O tal vez ambos planetas fueron sembrados con vida desde un “continente” aún más lejano.

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