Nuevas vistas de Plutón revelan una extraña mancha brillante

Mancha brillante en Plutón

El Telescopio Espacial Hubble ha retornado las imágenes más detalladas de Plutón jamás tomadas.

Las nuevas fotografías revelan al extraño mini-mundo en un color casi verdadero, cercano al que observaría un viajero que pasara cerca del planeta enano en una nave, dicen los científicos. La superficie aparece rojiza, amarillenta y grisácea en ciertos lugares, con una misteriosa mancha brillante que desconcierta particularmente a los científicos.

Algunos de los colores revelados en las nuevas imágenes de Plutón son difíciles de resolver a partir de la radiación ultravioleta procedente del Sol que interactúa con el metano en la tenue atmósfera del planeta enano. La mancha brillante aparece cerca del ecuador y se ha encontrado en otras observaciones que parece ser inusualmente rica en escarcha de monóxido de carbono.

“Este es nuestro mejor candidato, que esté relacionado con el carbono”, dijo Marc Buie del Instituto de Investigación del Suroeste en Boulder, Colorado, durante una teleconferencia el jueves.

Las nuevas imágenes deberían proporcionar “un auténtico tesoro de información para comprender la naturaleza de Plutón y cómo evolucionó y cambia con el tiempo”, dice Buie.

Plutón es un mundo en el borde del Sistema Solar con tres pequeñas lunas conocidas como Caronte, Nix e Hydra. Se descubrió en 1930 por parte del astrónomo Clyde Tombaugh, y durante mucho tiempo se consideró un planeta por derecho propio. Pero en 2006, tras mucho debate en la comunidad astronómica, Plutón fue degradado al estatus de “planeta enano”, junto con otros cuerpos cósmicos como Ceres y Eris.

El científico Mike Brown, profesor de astronomía planetara en Caltech en Pasadena, California, que descubrió a Eris y fue responsable en parte de este degradado, dice no sentirse demasiado mal por Plutón.

“Plutón es un mundo fascinante y realmente no importa cómo lo llamemos”, dijo Brown. “Creo que es apasionante de ver y es emocionante intentar comprender cómo funciona todo el Sistema Solar”.

Plutón es el destino de la sonda New Horizons de la NASA, una nave que actualmente está en ruta de vuelo hacia Plutón y sus lunas para 2015.

“Ya está aproximadamente a mitad de camino y cuando llegue vamos a tener todo tipo de grandes imágenes y datos”, dijo Buie. “Pero estos mapas [del Hubble] ya se han usado para ayudar a planificar el encuentro”.

Cuando se comparan con datos anteriores de 1994, las nuevas imágenes – tomadas con la Cámara Avanzada para Estudios de Hubble – revela una sorprendente cantidad de cambios en la apariencia de Plutón. A lo largo de ese periodo, Plutón se ha hecho más rojo, mientras que la región polar norte se ha hecho más brillante y el hemisferio sur más oscuro.

Una razón para la variabilidad, dicen los científicos, es la órbita altamente excéntrica de Plutón, la cual provoca fuertes variaciones de temperatura. Plutón necesita 248 años para dar una vuelta completa alrededor del Sol.

“Ahora mismo es casi primavera en Plutón”, dice Brown. “En el otoño las cosas se congelarán. Es un lugar absolutamente extremo”.

Dado que el planeta enano es tan pequeño y está tan alejado, ha sido difícil recopilar datos antes. Cuando llegue New Horizons, la sonda debería revelar unos datos de aún mayor calidad. Pero hasta entonces, la visión de Hubble es de lejos la mejor que hemos logrado.

“Se han necesitado cuatro años y 20 ordenadores funcionando de manera continua y simultánea para lograrlo”, dice Buie, que desarrolló un programa especial de ordenador para refinar los datos de Hubble.

Los hallazgos se detallan en el ejemplar de marzo de 2010 de la revista Astronomical Journal.


Autor: Clara Moskowitz
Fecha Original: 4 de febrero de 2010
Enlace Original

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Comments (4)

  1. Hoy nos sorprende Pluton con sus nuevos colores y brillantes escarchas de monoxido de carbono, y, para cuando llegue al lugar la sonda New Horizons, ¿que sorpresas nos dara? y, al igual q

  2. Decia que, …al igual que la Cassini y Huygens en Saturno y Titan, nos podra mostrar las maravillas presentes en ese pequeño mundo.

    Poco a poco (la cosa no resulta nada facil ni barata) iremos conociendo nuestro propio Sistema Solar del que, a pesar de la “cercania” nos queda mucho, muchisimo por aprender.

    Localizamos otros mundos lejanos, estrellas y galaxias que estan situadas a miles de millones de a.l. de nuestro Sol y sondeamos nebulosas y la formacion de nuevas estrellas, tratamos de escudriñar como funcionan las agujeros negros y el mecanismo de los pulsares, esas estrellas de neutrones en rotacion.

    Tanto en el ambito de la fisica como en el de la Astronomia y Astrofisica (en otros ambitos de la ciencia tambien) se esta avanzando a una velocidad que, si la cosa no se para, en unas pocas decenas de años la transicion en nuestro conocimiento del mundo puede llegar a ser asombrosa y, dentro de solo 50 años, todo lo que hoy conocemos y sabemos se habra quedado “viejo” y “pasado de moda”, las nuevas tecnologias que nos esperan haran posibles “milagros” que hoy ni imaginamos.

    Esperemos estar aqui para verlo.

  3. La emocion qe espero q, new horizons llegue a pluton, como sabra sera la primer nave en visitar a pluton, pucha las primeras fotos de pluton. Le felicito a Hubble q mejoro sus recientes fotografias de pluton, luego q fue reparado.

  4. [...] obtuvieron recientemente una imagen en primer plano de Plutón desde el telescopio Hubble, encontraron misteriosas manchas claras y oscuras en la superficie del planeta enano. Ahora los investigadores creen tener una mejor idea de lo que está causando esas extrañas [...]

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