Enanas blancas cálidas podrían revelar materia oscura ‘inelástica’

Enana blanca en Aquarius

Las observaciones directas de la materia oscura – la sustancia que se cree que cuenta con el 80% de la materia del universo – son superficiales, en el mejor de los casos. Algunos experimentos han encontrado lo que parecen señales similares a las de materia oscura, mientras que otros que buscan en el mismo rango de parámetros no han encontrado nada. Aunque hay un hipotético candidato a la materia oscura, conocido como materia oscura “inelástica”, que podría reconciliar tales resultados – y ahora dos equipos de físicos han propuesto nuevas formas de ver si existe.

La historia de la materia oscura inelástica comienza aproximadamente un kilómetro bajo la montaña Gran Sasso en Italia, que es el hogar del experimento subterráneo DAMA. Allí, un conjunto de detectores espera observar los destellos de luz predichos cuando una partícula de materia oscura impacta con un núcleo del experimento. Aunque tales colisiones son muy raras, en teoría debería haber más destellos en verano, cuando la Tierra orbita contra el predominante “viento” de materia oscura de nuestra galaxia.

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¿Qué causa el déjà vu?

Dejá vu

Si alguna vez has tenido la fugaz y misteriosa sensación de que algo nuevo – una ciudad o persona que estás viendo por primera vez – de alguna manera te es familiar, que has estado allí o lo conoces de antes, entonces, puedes contarte entre los que han experimentado un déjà vu. Normalmente es una breve sensación, que no dura más de 10 a 30 segundos, pero el 96% de la población afirma haber experimentado al menos una ocurrencia

“Déjà vu, un término francés que significa “ya visto”, es considerado como una desconexión o conflicto entre un objetivo que no es familiar y una sensación subjetiva de familiaridad”, dice Claire Flaherty-Craig, neurofisióloga que trata y pasa consulta en el Centro Médico Hershey. “Está siendo estudiado detenidamente en la epilepsia, donde los pacientes a menudo lo experimentan antes de un ataque. Las regiones del cerebro de la memoria están en el lóbulo temporal, y hay un área específica de vigilancia de la precisión de la memoria en el centro del lóbulo frontal. Estos pacientes que informan del déjà vu tienen ataques en el lóbulo temporal. El desencadenante real de esto en individuos sanos no se conoce exactamente, pero sabemos que se relaciona con las mismas regiones de la memoria y el área de vigilancia de la memoria”.

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Vuelven las llamaradas solares, pero extrañamente pequeñas

Ciclo solar
La actividad solar aumenta y disminuye en un ciclo de 11 años de duración, como en este ciclo de arriba a la izquierda a finales de 1997 a abajo a la derecha, a principios de 2000. Crédito: NASA

Tras un largo silencio, el Sol estalló en un inusual patrón de llamaradas solares, según dijo un astrofísico australiano, lo cual puede proporcionar una oportunidad única para predecir cuándo estallarán llamaradas solares mayores.

Las llamaradas solares son explosiones en la atmósfera del Sol marcadas por un estallido de rayos-X. Aumentan o descienden en un ciclo de aproximadamente 11 años – las llamaradas mayores pueden alcanzar decenas de millones de grados Celsius e interferir con los satélites de comunicación y afectar a la salud de los astronautas.

El Sol recientemente ha estado en una fase de calma – un mínimo solar – que ha sido el más largo y tranquilo desde principios del siglo pasado.

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Los asteroides pequeños se mantienen unidos por las Fuerzas de Van der Waals

Asteroide Itokawa

Los pequeños asteroides giratorios son pilas de escombros y polvo que deberían desmembrarse, pero no lo hacen. Los astrónomos han descubierto el porqué.

¿Qué mantiene unidos a los asteroides pequeños? Con seguridad no es la gravedad, son demasiado pequeños para eso. Hoy, Daniel Scheeres y sus colegas de la Universidad de Colorado, nos iluminan con un estudio sobre las fuerzas que trabajan en estos pequeños cuerpos.

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Las galaxias del universo joven formaban más estrellas por tener más gas molecular

Galaxia masiva

En los albores del universo las galaxias en las que se creaban estrellas contenían entre tres y diez veces más gas molecular que sus homólogas actuales, según un estudio liderado por investigadores del Instituto Max Planck (Alemania) y que hoy publica Nature. El descubrimiento, en el que ha participado el astrónomo español Santiago Garcia-Burillo del Observatorio Astronómico Nacional (OAN, IGN), permite explicar el alto índice de creación de estrellas en las galaxias jóvenes sin necesidad de considerar la hipótesis de una mayor eficiencia en la formación estelar.

Un equipo internacional de astrónomos, liderados por la investigadora Linda Tacconi del Instituto Max Planck de Alemania, acaba de demostrar que cuando el universo era joven las galaxias antecesoras de la Vía Láctea tenían de tres a diez veces más gas molecular que las actuales. Los resultados del trabajo se publican esta semana en la revista Nature.

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Agujero negro usado como mirilla

Núcleo galáctico activo

El agujero negro central de la Vía Láctea podría estirar la luz para revelar dimensiones extra.

El estiramiento de la luz estelar cerca del agujero negro central de la Vía Láctea podría proporcionar una nueva ventana a las dimensiones extra.

Los agujeros negros han sido antes propuestos como potenciales mirillas extradimensionales. La gravedad es sorprendentemente débil a escalas macroscópicas, especialmente comparada con otras fuerzas fundamentales, y algunos físicos creen que la gravedad podría estar filtrándose desde el mundo tridimensional que habitan los humanos a las dimensiones extra no observadas. Las observaciones de los agujeros engros podrían ayudar (SN: 9/26/09, p. 22): Los agujeros negros menguantes podrían estar evaporándose en otras dimensiones, y cualquier diminuto agujero negro que pudiera producirse en el Gran Colisionador de Hadrones sería el resultado de una gravedad extra-fuerte a escalas de longitud micrométricas, lo que significaría que la relativa debilidad de la gravedad puede ser achacada a las dimensiones extra.

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Meteorito contiene moléculas orgánicas complejas

Meteorito Murchison

Se han descubierto moléculas orgánicas anteriormente desconocidas en un meteorito de 100 kg que impactó en Australia en 1969, lo que sugiere que nuestro Sistema Solar contenía una sopa de química orgánica compleja mucho antes de que apareciese la vida.

En un reciente estudio, los científicos analizaron el meteorito Murchison, que aterrizó en Murchison cerca de Melbourne, Australia, en 1969.

El meteoro de 100 kg se cree que se originó en los primeros días de nuestro Sistema Solar, tal vez incluso antes de que se formase el Sol hace 4500 millones de años.

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Desentrañan la tecnología de los primeros humanos europeos

Tecnología de los primeros humanos europeos
Arriba: Cráneo de Homo georgicus hallado en Dmanisi(Georgia). (Foto de E. Lacasa). Abajo: Industria lítica procedente del yacimiento de Dmanisi (nivel IV).

Investigadores de la UAM han desarrollado un trabajo de investigación sobre los primeros útiles líticos documentados en Eurasia. Este estudio, desvela la complejidad de los comportamientos técnicos de los primeros homínidos del yacimiento de Dmanisi, cuya cronología, cercana a los dos millones de años de antigüedad, resulta la más antigua documentada hasta el momento en Europa.

El profesor Javier Baena Preysler y su equipo, del Departamento de Prehistoria y Arqueología de la Universidad Autónoma de Madrid, a través de un proyecto de la Fundación Duques de Soria y el Ministerio de Asuntos Exteriores en coordinación con el Museo Nacional de Georgia, vienen colaborando en los trabajos de excavación y estudio de los restos hallados en Dmanisi. Este yacimiento es el más rico en fósiles humanos de estas cronologías localizado hasta el momento. Hasta el presente se han encontrado un total de 5 cráneos y decenas de restos correspondientes al esqueleto. Sus similitudes con H. ergaster, sugieren que estos homínidos representan las primeras especies en salir de África, dando lugar al linaje asiático de H. erectus.

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‘Burbujas’ de ruptura de simetría en la sopa del quarks del RHIC

Los datos sugieren que la simetría puede ‘fundirse’ junto a los protones y neutrones.

Científicos del Colisionador de Iones Pesados Relativistas (RHIC), un acelerador de partículas con una circunferencia de 3 kilómetros en el Laboratorio Nacional Brookhaven del Departamento de Energía de los Estados Unidos, informa de las primeras pistas sobre unas profundas transformaciones de simetría en la sopa de quarks, antiquarks, y gluones producidas en las colisiones más energéticas del RHIC. En particular, los nuevos resultados, de los que se informa en la revista Physical Review Letters, sugieren que las “burbujas” formadas en el interior de esta sopa caliente pueden desobedecer internamente la conocida como “simetría espejo” que normalmente caracteriza las interacciones de quarks y gluones.

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Patrones fractales observados en el dominio cuántico

Fractal

Desde los montañosos paisajes a vista de pájaro a las erráticas trayectorias del movimiento Browniano, los patrones fractales existen a muchas escalas en la naturaleza. Los físicos creen que los fractales también están en el mundo cuántico, y ahora un grupo de investigadores de los Estados Unidos ha demostrado que, efectivamente, éste es el caso. Esta imagen muestra el patrón fractal que resulta cuando las ondas asociadas a electrones empiezan a interferir entre sí.

Un fractal es una entidad geométrica cuyos patrones básicos se repiten en tamaños cada vez más pequeños. Por ejemplo, un sistema fluvial es un patrón fractal aproximado dado que los canales se ramifican en afluentes cada vez más estrechos moviéndose corriente arriba; en cada confluencia el patrón es una versión menor de la rama anterior.

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Tenemos la obligación moral de sembrar el universo con vida

Exoplaneta con vida

Finalmente, llegará el día en que termine la vida en la Tierra. Ya sea mañana o dentro de 5000 millones de años, por una guerra nuclear, cambio climático o porque el Sol agote su combustible, la última célula viva se marchitará y morirá. Pero eso no significa que todo esté perdido. ¿Qué pasaría si tuviésemos la posibilidad de sembrar las semillas de la vida terrestre por todo el universo, para asentarnos en jóvenes planetas dentro de sistemas solares en desarrollo a muchos años luz de distancia, y de esta forma dar a nuestra línea evolutiva la posibilidad de continuar indefinidamente?

De acuerdo con Michael Mautner, Profesor Investigador de Química en la Universidad de Virginia Commonwealth, sembrar el universo con vida no es sólo una opción, es nuestra obligación moral. Como miembros de esta colección de planetas, y como consecuencia de 4000 millones de años de evolución, los humanos tienen el propósito de propagar la vida. Después de todo, sea lo que sea la vida, necesariamente posee una incesante guía hacia la autoperpetuación. Y la idea no es sólo fantasía: Mautner dice que las misiones de “panspermia digirida” pueden llevarse a cabo con la tecnología actual.

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El desconocido descubridor de los rayos cósmicos

Pacini

El físico austriaco Victor Hess recibió el Premio Nobel por el descubrimiento de los rayos cósmicos, pero una nueva traducción del trabajo de un científico italiano poco conocido indica que no estuvo sólo en el descubrimiento.

La historia de la ciencia está salpicada de injusticias y hoy, Alessandro De Angelis, de la Universidad de Udine en Italia, esboza otra asociada con el descubrimiento de los rayos cósmicos.

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¿Necesitamos la religión para hacer juicios morales?

Niño leyendo la Biblia

La religión es un tema de fuerte debate entre los eruditos y el público general, y un nuevo artículo de investigadores de la Universidad de Helsinki y la Universidad de Harvard es probablemente uno que aumentará el nivel de controversia alrededor de este tema. Publicado en Trends in Cognitive Sciences, el estudio sugiere que los juicios intuitivos de bien y mal parecen operar independientemente de los compromisos religiosos explícitos.

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Los ingredientes para la vida presentes en una luna de Saturno

Encelado

Algunos de los ‘principales ingredientes para la vida’ están presentes en una de las lunas de Saturno, de acuerdo con científicos del UCL.

Un equipo del Laboratorio de Ciencia Espacial Mullard que trabaja en la misión Cassini-Huygens ha encontrado iones de agua cargados negativamente en el penacho de hielo de Encelado.

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Nuevas vistas de Plutón revelan una extraña mancha brillante

Mancha brillante en Plutón

El Telescopio Espacial Hubble ha retornado las imágenes más detalladas de Plutón jamás tomadas.

Las nuevas fotografías revelan al extraño mini-mundo en un color casi verdadero, cercano al que observaría un viajero que pasara cerca del planeta enano en una nave, dicen los científicos. La superficie aparece rojiza, amarillenta y grisácea en ciertos lugares, con una misteriosa mancha brillante que desconcierta particularmente a los científicos.

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Miden por primera vez de forma precisa la masa de un elemento químico más pesado que el uranio

nobelio

Cubierta de electrones del Nobelio. Imagen: Greg Robson.

Un grupo de investigadores internacional ha logrado medir por primera vez de forma directa y con una precisión sin precedentes la masa de un elemento químico más pesado que el uranio, el nobelio, según publica esta semana la revista Nature. El equipo, liderado desde el GSI de Darmstadt (Alemania) y en el que ha participado un físico de la Universidad de Granada (UGR), ha utilizado trampas magnéticas de iones para conseguirlo.

Hoy se ha presentado en Nature las primeras medidas de masa de forma directa de elementos más pesados que el uranio y que, por definición, no existen en la naturaleza, son sintéticos. El elemento empleado para las investigaciones ha sido el nobelio (denominado así en honor de Alfred Nobel), que se ha producido en reacciones de fusión-evaporación y transferido a una trampa de iones magnética (penning trap), donde es capturado y confinado en un espacio muy reducido (del orden de 1 cm3).

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Nueva técnica para detectar planetas similares a la Tierra

Exoplaneta HD 189733b
Impresión artística de HD 189733b, gráfico e imagen del telescopio. Crédito: NASA

Los astrónomos han descubierto una nueva técnica terrestre para estudiar las atmósferas de planetas fuera de nuestro Sistema Solar, acelerando nuestra búsqueda de planetas similares a la Tierra con moléculas relacionadas con la vida. Se informa de su trabajo en el ejemplar del 3 de febrero de la revista Nature.

Los científicos desarrollaron la nueva técnica usando el relativamente pequeño Telescopio Infrarrojo Terrestre de la NASA para identificar una molécula orgánica en la atmósfera de un planeta del tamaño de Júpiter a casi 63 años luz de distancia. Usando un novedoso método de calibración para eliminar los errores sistemáticos de observación, obtuvieron medidas que revelan detalles de la composición atmosférica y del exoplaneta, un logro sin precedentes para un observatorio terrestre.

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El LHC funcionará sin parar al menos 18 meses

Atlas del LHC

El Gran Colisionador de Hadrones (LHC) volverá a ponerse en marcha este mes en el Laboratorio Europeo de Física de Partículas (CERN) y funcionará sin parar los próximos 18 ó 24 meses. Después detendrá su actividad durante un periodo largo y volverá a operar a mayor energía. Así lo han acordado los responsables del LHC en el encuentro que la semana pasada celebraron en Chamonix (Francia).

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Nueva investigación rechaza la teoría de la “Sopa Primordial” como origen de la vida

Exoplaneta con vida

Durante 80 años se ha aceptado que la vida comenzó en una ‘sopa primordial’ de moléculas orgánicas antes de evolucionar fuera de los océanos millones de años más tarde. Hoy, la teoría de la ‘sopa’ ha sido puesta patas arriba por un artículo pionero publicado en BioEssays que afirma que fue la energía química de la Tierra, procedente de las fumarolas hidrotermales del océano, lo que dio el primer impulso a la vida.

“Los libros de texto dicen que la vida surgió a partir de una sopa orgánica y que las primeras células crecieron fermentando estos compuestos orgánicos para generar energía en forma de ATP. Nosotros proporcionamos una nueva perspectiva sobre por qué esa vieja y familiar visión no funciona en absoluto”, dijo el líder el equipo el Dr. Nick lane del University College de Londres. “Presentamos la alternativa de que la vida surgió a partir de los gases (H2, CO2, N2, y H2S) y que la energía para la primera vida procedía del aprovechamiento de los gradientes geoquímicos creados por la madre Tierra en un tipo especial de fumarola hidrotermal del océano profundo – una que está plagada de diminutos compartimentos, o poros, interconectados”.

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Los físicos descubren cómo teletransportar energía

Ondas de luz

Primero, teletransportaron fotones, luego átomos e iones. Ahora un físico ha descubierto cómo hacerlo con la energía, una técnica que tiene profundas implicaciones para el futuro de la física.

En 1993, Charlie Bennett del Centro de Investigación Watson de IBM en el Estado de New York y algunos compañeros demostraron cómo transmitir información cuántica de un punto del espacio a otro sin atravesar el espacio intermedio.

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