Grandes espejismos

Puerta

De los cristales de colores que “armonizan auras” a los grupos de investigación de fenómenos “inexplicados” como el Bigfoot, la ciencia basura está por todos lados. Alguna de la misma incluso se ha hecho popular, como la homeopatía, el tratamiendo de dolencias con soluciones tan diluidas que no contienen ingredientes activos. Otra es la astrología, el estudio de los movimientos de las estrellas y planetas que dictan nuestras personalidades y temas cotidianos.

La mayor parte se presentan a sí mismas con un toque de ciencia real o, al menos, con una jerga que suena a científica. Sus vendedores, también, aparecen decorados con el encanto de la ciencia.

Históricamente, los sanadores y chamanes se adornan con símbolos espirituales como máscaras, amuletos y, tal vez, las extrañas patas de pollo. Hoy, muchos aún venden aceite de serpiente, pero a menudo se disfrazan con guantes y batas blancas. Con un poco de fachada, lo sobrenatural se hace científico.

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La verdad tras las fotografías: Lo que realmente ve el Hubble

Campo Ultra Profundo de Hubble

El Telescopio Espacial Hubble, de casi 20 años de antigüedad, ha tomado muchas imágenes icónicas del cosmos e incluso es la estrella de la película 3D IMAX que da a los espectadores una posibilidad de viajar a través de esas instantáneas. Pero, ¿realmente el Hubble nos muestra el verdadero aspecto del universo?

Sí y no, de acuerdo con la NASA.

Cuando Hubble envía sus imágenes, los astrónomos tienen que hacer muchos ajustes – tales como añadir color y unir muchas fotografías entre sí – a esos datos brutos antes de que las imágenes del observatorio espacial se muestren al público.

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Extraña nube en Neptuno se divide en dos

Nubes en el polo sur de Neptuno

Una nubosa mancha que normalmente se observa sobre el polo sur de Neptuno, se vio doble tras una breve división en dos, observado por telescopios terrestres en 2007.

La nube ha sido vista en el polo sur de Neptuno desde que la nave Voyager 2 visitara el planeta a finales de la década de 1980. Pero qué era exactamente y qué proceso del planeta la generaba no se sabía entonces, cuando los telescopios de la Tierra no podían ver Neptuno lo bastante bien como para resolver características tan pequeñas.

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El Sol vuelve a la vida

Llamarada solar

Tras la caída más profunda de la actividad solar en casi un siglo, el Sol finalmente está volviendo a la vida. Pero, ¿retornará la actividad solar a niveles anteriores? El venerable observador solar SOHO de la ESA está allí, observando y midiendo, proporcionando una información única sobre nuestra estrella más cercana.

Fue el regalo navideño perfecto para los físicos solares. A mediados de diciembre de 2009, el mayor grupo de manchas solares de los últimos años surgió y se manifestó en la superficie solar. Ocurrió justo cuando algunos físicos empezaban a preguntarse si alguna vez retornarían las grandes manchas solares. “Este último mínimo fue mucho más profundo y duradero de lo que nadie había predicho”, dice Bernhard Fleck, Científico del Proyecto SOHO de la ESA. “Estábamos empezando a bromear sobre que habíamos entrado en otro mínimo de Maunder”.

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Bacterias ‘come-uranio’ para limpiar lugares radiactivos

Mina Ranger

Algunas bacterias tienen la capacidad de estabilizar lugares contaminados con uranio y, de usarse, podrían reducir las posibilidades de que estos sitios contaminasen grandes acuíferos y ecosistemas, dicen científicos estadounidenses.

De los millones de toneladas de bacterias que viven en la subsuperficie de la Tierra, algunas son capaces de transformar el estado oxidativo del uranio, el cual define cómo interactúa el elemento con el oxígeno para formar varias moléculas. Lo cambia de uranio (VI) soluble en agua, tóxico y radiactivo al menos soluble, estacionario y, por tanto, menos dañino uranio (IV) como parte de su crecimiento normal.

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Físicos usan un laboratorio subterráneo para detectar raras partículas

Detector borexino

Usando un delicado instrumento situado bajo una montaña de Italia central, dos físicos de la Universidad de Massachusetts Amherst están midiendo algunas de las partículas más raras y tenues jamás detectadas, los geoneutrinos, con la mayor precisión jamás conseguida. Los datos revelan, por primera vez, una señal bien definida por encima del ruido de fondo, de la extremadamente extraña partícula geoneutrino, procedente de las profundidades de la Tierra.

Patrocinados por la Fundación Nacional de Ciencia, los investigadores de UMass Amherst Laura Cadonati y Andrea Pocar son parte del equipo internacional Borexino cuyos resultados están disponibles en la actual edición on-line de la revista Physics Letters B.

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El éxito de las colisiones en el LHC inaugura los nuevos descubrimientos de la física

Colisiones en ATLAS

El descubrimiento de la misteriosa materia oscura del Universo, la confirmación de la existencia de una supersimetría entre las partículas y el hallazgo del escurridizo bosón de Higgs son algunos de los enigmas de la Física que podrían resolverse en los próximos dos años gracias al éxito alcanzado hoy por el Gran Colisionador de Hadrones (LHC) del CERN, en la frontera franco-suiza. Esta mañana dos haces de protones han colisionado en el LHC a 7 teraelectronvoltios (TeV), la mayor energía alcanzada jamás en un acelerador de partículas.

El momento que miles de físicos de partículas de todo el mundo estaban esperando ha sucedido esta mañana en el CERN, no muy lejos de Ginebra (Suiza). Tras unas horas de retraso por incidencias técnicas, a las 13:06 horas dos paquetes de protones que circulaban por el gigantesco anillo de 27 kilómetros del LHC han chocado, según han confirmado los cuatro detectores (CMS, ATLAS, ALICE y LHCb) de la gran máquina. Comienza así el programa de investigación del mayor colisionador de partículas del mundo.

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¿Qué son los ‘mini’ agujeros negros?

Colisiones en ATLAS

En libros y películas, los agujeros negros capturan incautas naves espaciales y planetas, se tragan galaxias u ofrecen portales a otras partes del universo.

Por tanto, la idea de que con el arranque del Gran Colisionador de Hadrones (LHC), los físicos finalmente tengan una máquina lo bastante potente para, potencialmente, crear ‘mini’ agujeros negros, provocó cierta alarma.

Pero, ¿qué sabemos realmente sobre los agujeros negros? ¿Y cómo de diferente sería un ‘mini’ respecto a sus primos gigantes que merodean por el espacio?

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Cartografiando Venus

Superficie de Venus
Esta visión generada por ordenador de la superficie de Venus fue creada a partir de imágenes de radar tomadas durante la misión Magallanes de la NASA durante la década de 1990. Las imágenes sugieren que la superficie de Venus evolucionó a través de un proceso periódico de regeneración superficial, posiblemente provocado por la actividad volcánica. Imagen: Laboratorio de Propulsión a Chorro de la NASA.

Un nuevo análisis apoya la teoría de que la superficie de Venus evolucionó a través de una reconstrucción extrema, no por la tectónica de placas.

Se ha pensado durante mucho tiempo que Venus y la Tierra eran planetas hermanos. Dado su tamaño similar y proximidad a la Tierra en el Sistema Solar Interior, Venus podría verse como un candidato prometedor para tener una superficie que evoluciona a través de un proceso tectónico similar al de la Tierra, donde placas rígidas se desplazan lentamente sobre el manto subyacente.

Pero un reciente análisis llevado a cabo por Peter James, estudiante graduado del Departamento de Ciencias de la Tierra, Atmosféricas y Planetarias, destaca el hecho de que la tectónica de placas de la Tierra parece ser una excepción en lugar de la regla entre los planetas rocosos como Venus, Marte y Mercurio.

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Convertir puntos cuánticos en transistores espintrónicos

Transistor espintrónico

Los puntos cuánticos forman el corazón de un nuevo diseño de transistor para corrientes de espín polarizado.

La espintrónica es una de las tecnologías que se prevé que cambie la naturaleza de la computación y las comunicaciones en los próximos años. Hasta ahora, todos los componentes electrónicos tales como transistores, han explotado una única propiedad del electrón: su carga. Pero los electrones tienen otra propiedad, su espín, el cual también puede aprovecharse para codificar información.

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Los niños con rasgos autistas no se diagnostican

autism

Se ha producido un importante incremento en la incidencia de autismo en los últimos veinte años. Mientras que las personas tienen diferentes opiniones de como ocurre esto, (entorno, vacunas, edad de la madre, mejoras en las prácticas de diagnóstico, una mayor conciencia, etc.) todavía hay muchos niños que tienen rasgos autistas que nunca han sido diagnosticados clínicamente. Por tanto, no reciben el apoyo que necesitan a través de los servicios educativos o de salud.

En estudios recientes estos niños no diagnosticados han sido incluidos en las estimaciones sobre cuántos niños tienen trastornos del espectro autista o TEA (que incluyen tanto al autismo como al Síndrome de Asperger). Estos estudios han estimado que uno de cada cien niños padece TEA.

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Resuelto el misterio alrededor de los objetos cósmicos más brillantes

Galaxias fusionándose

Los quásares son regiones alrededor de agujeros negros gigantes donde la materia es absorbida y la luz se une al espacio. El origen de estos potentes objetos no estaba claro, pero un nuevo estudio encontró que probablemente se forman cuando colisionan dos galaxias masivas.

No todos los grandes agujeros negros se convierten en quásares – la distinción está reservada para aquellos agujeros negros supermasivos que están creciendo. Conforme se alimentan de la materia que gira a su alrededor, la fricción y calor libera copiosas cantidades de radiación que hacen de los quásares algunos de los objetos más brillantes del universo.

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Hubble confirma la aceleración cósmica con galaxias distorsionadas

Distribución de masa en COSMOS

Un análisis exhaustivo de galaxias distorsionadas procedente del estudio cósmico más ambicioso jamás llevado a cabo por el Telescopio Espacial Hubble, ha confirmado la misteriosa aceleración cósmica. También ha proporcionado el equivalente a un mapa 3D de parte del universo.

Un grupo de astrónomos liderados por Tim Schrabback del Observatorio Leiden, llevaron a cabo un estudio intensivo de más de 446 000 galaxias dentro del campo del Estudio de Evolución Cosmologica (COSMOS). COSMOS es el mayor estudio llevado a cabo con Hubble, el cual fotografió 575 vistas ligeramente solapadas de la misma parte del universo usando su Cámara Avanzada para Estudios. En total, el estudio necesitó casi 1000 horas de observaciones.

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Extraños manantiales árticos podrían tener pistas sobre Europa, la luna de Júpiter

Europa

Manantiales extraordinariamente raros del ártico podrían servir como una versión terrestre a escala reducida de Europa, ayudando a los científicos a describir qué tipo de vida podrían encontrar en la misteriosa luna joviana.

Europa está cubierta con materiales ricos en azufre concentrados a lo largo de grietas y riscos en su superficie helada, la cual podría tener las únicas pistas que actualmente tenemos sobre la composición de su oceános subterráneos. Estos compuestos del hielo podrían incluso contener material orgánico que migró hacia arriba desde el mar inferior.

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La gravedad surge a partir de la información cuántica

Einstein

El papel que desempeña la información cuántica en la gravedad fija el guión para una dramática unificación de las ideas de la física.

Una de las ideas recientes más candentes en la física es que la gravedad es un fenómeno emergente; que de alguna forma surge a partir de complejas interacciones entre cosas más simples.

Hace unos meses, Erik Verlinde de la Universidad de Amsterdam presentó una de tales ideas que ha revolucionado el mundo de la física. Verlinde sugirió que la gravedad era simplemente una manifestación de la entropía del universo. Su idea estaba basada en la segunda ley de la termodinámica, que la entropía siempre se incrementa con el tiempo. Esto sugiere que las diferencias de entropía entre las partes del universo generan una fuerza que redistribuye la materia de una forma que maximiza la entropía. Esta fuerza es a lo que llamamos gravedad.

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Refutada la Teoría del Todo del surfero

E8

La “excepcionalmente simple Teoría del Todo”, propuesta por el físico Antony Garrett Lisi en 2007 no mantiene el equilibrio, de acuerdo con un matemático y físico de partículas que escribe en la revista Communications in Mathematical Physics.

En noviembre de 2007, Lisi publicó un artículo on-line titulado”An Exceptionally Simple Theory of Everything“. El artículo se centraba en la elegante estructura matemática conocida como E8, que también aparece en la Teoría de Cuerdas. Identificada por primera vez en 1887, E8 tiene 248 dimensiones y no puede verse, o dibujarse, en su forma completa.

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Antigua galaxia pasó por un “estirón adolescente”

Galaxia

Los científicos han encontrado una galaxia masiva que crea estrellas como nuestro Sol 100 veces más rápido que la actual Vía Láctea.

El equipo internacional de investigación, liderado por la Universidad de Durham, describió los hallazgos como ver “a un adolescente pasando por el estirón”.

Debido a la cantidad de tiempo que necesita la luz para alcanzar la Tierra, los científicos observaron la galaxia tal y como habría sido hace 10 mil millones de años – apenas 3000 millones después del Big Bang.

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Explicado por qué muchos sondeos de galaxias lejanas no detectan el 90% de estos objetos

Campo sur de GOODS

Hace tiempo que los astrónomos sabían que, en muchos sondeos del Universo lejano, una fracción importante del total de luz intrínseca no era detectada. Ahora, gracias a un sondeo extremadamente profundo que se realizó usando dos de los cuatro telescopios gigantes de 8,2 metros que conforman el VLT (Very Large Telescope) de ESO y un filtro específico hecho a medida, los astrónomos han determinado que una gran fracción de galaxias, cuya luz fue emitida hace 10 mil millones de años, había pasado inadvertida. El sondeo también ayudó a identificar algunas de las galaxias más tenues que se jamás se han encontrado en esta etapa del Universo primordial.

Los astrónomos usan frecuentemente la brillante y característica “huella digital” de luz emitida por el hidrógeno, conocida como línea Lyman-alfa, para estudiar la cantidad de estrellas formadas en el Universo muy lejano. Sin embargo, desde hace tiempo se especulaba con que muchas galaxias lejanas no eran identificadas en estos sondeos. Un nuevo sondeo del VLT demuestra por primera vez que esto es exactamente lo que está pasando. Gran parte de la luz Lyman-alfa queda atrapada dentro de la galaxia que la emite, y el 90% de las galaxias no llegan a ser detectadas en los sondeos Lyman-alfa.

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Investigadores descubren un nuevo linaje de antiguos humanos

Cueva DenisovaEl ADN de un hueso de dedo humano de 40 000 años de antigüedad encontrado en una cueva de Siberia apunta a un nuevo linaje de antiguos humanos, según se informa hoy. El hallazgo – el primero realizado con pruebas genéticas y no fósiles – sugiere que Asia Central estaba ocupada en esa época no sólo por Neandertales y Homo sapiens sino también por un tercer linaje homínido anteriormente desconocido. “Éste es el descubrimiento más apasionante hasta el momento que ha llegado desde el campo del ADN antiguo”, dice Chris Tyler-Smith, genetista del Instituto Wellcome Trust Sanger en Hinxton, Reino Unido.

El trabajo complica la historia humana una vez más, de forma similar al descubrimiento del controvertido H. floresiensis — también conocido como el hobbit — que ha dado un vuelco a las anteriores y más simples formas de ver las migraciones de los primeros humanos por todo el globo. Si vivieron cuatro humanos iniciales incluyendo al hobbit hace unos 40 000 años, “la cantidad de biodiversidad [humana]…era bastante notable”, dice la genetista Sarah Tishkoff de la Universidad de Pennsylvania.

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Lentes astronómicamente grandes miden la edad y tamaño del universo

Lente gravitatoria

Usango galaxias enteras como lentes para observar otras galaxias, los investigadores tienen una nueva y precisa forma de medir el tamaño y edad del universo y cómo de rápido se expande, junto con otras técnicas. Las medidas determinan un valor para la constante de Hubble, la cual indica el tamaño del universo, y confirma la edad del universo de 13 750 millones de años, con un margen de error de 170 millones de años. Los resultados también confirman la fuerza de la energía oscura, responsable de acelerar la expansión del universo.

Estos resultados, de investigadores del Instituto Kavli de Astrofísica de Partículas y Cosmología (KIPAC) en el Laboratorio Nacional del Acelerador SLAC del Departamento de Energía de los Estados Unidos y la Universidad de Stanford, la Universidad de Bonn, y otras instituciones de los Estados Unidos y Alemania, se publican en el ejemplar del 1 de marzo de la revista The Astrophysical Journal. Los investigadores usaron datos recopilados por el Telescopio Espacial Hubble de NASA/ESA, y mostraron una mejor precisión proporcionada en combinación con la Sonda Wilkinson de Anisitropía de Microondas (WMAP).

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