¿Podría Fobos estar hueco?

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Mosaico de Fobos

Mosaico de Fobos compuesto por 53 imágenes. Crédito: ESA/ DLR (S. Semm, M. Wählisch, K.Willner)/ FU Berlin (G. Neukum)

En las décadas de 1950 y 1960, hubo cierta especulación sobre que Fobos, la luna de Marte, podría estar hueca, debido a ciertas características orbitales inusuales. Aunque ahora los científicos están de acuerdo en que la luna, muy probablemente, no está hueca, pueden existir vastas cavernas dentro de la misma, y podría ser un cuerpo poroso en lugar de sólido. La nave Mars Express hizo un sobrevuelo cercano de Fobos el pasado miércoles para ayudar a proporcionar más datos sobre el interior de la luna, y todas las indicaciones son que el evento fue un gran éxito. La nave pasó suavemente por la luna de extraña forma a apenas 67 kilómetros, el objeto artificial más cercano a dicho cuerpo. No se han tomado imágenes en este sobrevuelo. En lugar de esto, todos los instrumentos se apagaron de forma que las estaciones de tierra pudiesen escuchar una señal de radio pura de cómo “tiraba” Fobos de la nave. Los científicos dicen que los datos recuperados podrían ayudar a desvelar el origen de otras lunas de “segunda generación”.

“Fobos es probablemente un objeto de segunda generación del Sistema Solar”, dijo Martin Pätzold, de la Universidad de Colonia en Colonia, Alemania, e Investigador Principal del experimento de Ciencia de Radio en Marte (MaRS). Segunda generación significa que se formó en órbita después de que se creara Marte, en lugar de formarse a la vez a partir de la misma nube que el Planeta Rojo. Hay otras lunas alrededor de otros planetas donde se cree que éste ha sido el caso, tales como Amaltea alrededor de Júpiter.

Anteriores sobrevuelos de Fobos han mostrado que no es lo bastante denso para ser sólido por completo. En lugar de esto, debe ser poroso en un 25-35%. Esto ha llevado a pensar a los científicos planetarios que es poco más que una “pila de escombros” que orbita Marte. Tal pila de escombros estaría compuesta de bloques grandes y pequeños que descansan juntos, con, posiblemente, grandes espacios entre ellos donde no encajan bien.

El sobrevuelo del 3 de marzo fue lo bastante cercano para dar a los científicos los mejores datos hasta el momento sobre el campo gravitatorio de Fobos.

Las ondas de radio viajan a la velocidad de la luz y necesitaron 6 minutos y 34 segundos en viajar de la Tierra a la nave, y analizando los datos del campo gravitatorio de Fobos, los científicos deberían ser capaces de estimar las variaciones de densidad a lo largo de la luna y detectar cuánto del interior de Fobos está compuesto por vacíos.

Este sobrevuelo es sólo uno de una campaña de 12 que Mars Express realizará entre febrero y marzo de 2010. En los dos anteriores, el radar estaba funcionando, tratando de estudiar bajo la superficie de la luna, buscando reflejos de estructura internas. En los próximos, la cámara de Mars Express tomará el mando, proporcionando imágenes de alta resolución de la superficie de la luna.


Autor: Nancy Atkinson
Fecha Original: 5 de marzo de 2010
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