Físicos crean el elemento súper-pesado 117

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Elemento 117
El tiempo de vida del elemento 117 aumenta la confianza en las teorías que predicen que los elementos súper-pesados ocupan una “isla de estabilidad” en un mapa de elementos y sus isótopos. Las islas se indican en la región roja en la esquina superior derecha. Los átomos de la región estable decaen mucho más lentamente que los átomos con características que los colocan cerca, pero fuera, de la región. (Crédito de la imagen: American Physical Society)

Físicos rusos y estadounidenses han creado un elemento súper-pesado hecho de átomos que contienen 117 protones y que es aproximadamente un 40% más pesado que el plomo. El logro rellena el último hueco en la lista de elementos observados hasta el elemento 118.

El equipo produjo el esquivo elemento 117 fusionando átomos de calcio con otro elemento pesado y raro conocido como berkelio. La investigación aparecerá en un próximo ejemplar de la revista Physical Review Letters.

Como todos los átomos súper-pesados, el elemento 117 es inestable, durando apenas unas fracciones de segundo antes de autodestruirse en una cascada de elementos y partículas más ligeros. Tras impactar átomos de calcio en una diana de berkelio en un acelerador de partículas del Instituto Conjunto de Investigación Nuclear en Dubna, Rusia, el equipo dedujo la volátil existencia del elemento 117 estudiando las partículas hijas emitidas cuando decaía el átomo.

A pesar de la corta vida del átomo, el elemento 117 vive más que muchos elementos más ligeros. El descubrimiento confirma la teoría que predice que el 117 y sus primos recientemente sintetizados, los elementos 116 y 118, existen en una isla de habitabilidad de la tabla periódica. Sólo sintetizando elementos cada vez más pesados se mostrará hasta dónde se extiende la región estable de la lista de elementos.

Aunque no se conoce ninguna aplicación práctica para tales elementos de vida corta, la síntesis de elementos súper-pesados es vital para probar los modelos que explican cómo los neutrones y protones que forman todos los elementos se unen entre sí. Tales modelos, a su vez, explican la proporción relativa de elementos más comunes en el universo, así como ofrecen predicciones de otros átomos exóticos que pueden ser lo bastante estable para que aparezcan de forma natural en la Tierra o en meteoritos.


Fecha Original: 7 de abril de 2010
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