Detectan en primer plano un misterioso objeto oscuro

Eclipse de Epsilon Aurigae

Un equipo de astrónomos ha observado por primera vez de forma directa el misterioso objeto oscuro del sistema estelar doble Epsilon Aurigae, una cuestión que intrigaba a los científicos desde el siglo XIX. Se trata de un grueso disco de polvo, que se ha podido detectar cuando ha cruzado el sistema durante un eclipse.

Con la ayuda de un instrumento desarrollado en la Universidad de Michigan (EEUU), los científicos han captado imágenes en primer plano de Epsilon Aurigae durante su eclipse, un fenómeno que ocurre cada 27 años. “Primer plano” en este caso es un término relativo, pero las imágenes tienen el suficiente detalle como para mostrar la forma de la sombra del objeto oscuro.

“Ver es creer”, señala John Monnier, profesor asociado del Departamento de Astronomía de la Universidad de Michigan y coautor de un artículo sobre las conclusiones de la investigación que esta semana publica Nature. En el estudio también han participado investigadores de las Universidades de Denver y la Estatal de Georgia (EE UU).

Epsilon Aurigae es la quinta estrella más brillante en el norte de la Constelación de Auriga. Desde hace más de 175 años, los astrónomos saben que es más tenue de lo que debería, teniendo en cuenta su masa. También llevan observando que el brillo desciende durante más de un año cada varias décadas. Los científicos suponían que se trataba de un sistema binario en el que una de las dos estrellas compañeras era invisible, pero ¿de qué tipo de objeto se trataba?

Como los astrónomos no habían observado mucha luz procedente del sistema, la teoría predominante establecía que una estrella más pequeña seguía una órbita “de canto” tras un grueso disco de polvo. La teoría sostenía que la órbita del disco debía estar situada precisamente en el mismo plano que la del objeto oscuro alrededor de la estrella más brillante, y además debían estar en el mismo plano de visión de la Tierra. Se trataba de una alineación poco probable, pero permitía explicar las observaciones.

Las nuevas imágenes muestran que realmente es así. Se puede ver una nube geométricamente fina, oscura, densa, pero parcialmente traslúcida cruzando delante de Epsilon Aurigae.

“Esto demuestra realmente que el paradigma básico era correcto, a pesar de la escasa probabilidad”, explica Monnier. “Me parece alucinante que lo hayamos podido captar. No conocemos ningún otro sistema como este. Además, parece encontrarse en una fase peculiar de su evolución estelar, y resulta que está muy cerca de nosotros. Es una casualidad asombrosa”.

El disco parece ser mucho más plano de lo que sugerían los recientes modelos realizados a partir del Telescopio Espacial Spitzer, señala Monnier, que compara:”Realmente es tan plano como un crep”.

El investigador ha dirigido la creación del instrumento MIRC (Michigan Infra-Red Combiner) utilizado para realizar estas imágenes. MIRC utiliza la “interferometría”, una técnica que en este caso combina la luz procedente de cuatro telescopios del conjunto CHARA de la Universidad Estatal de Georgia y la amplifica, de tal forma que parece proceder de un instrumento cien veces mayor que el Telescopio Espacial Hubble.

El instrumento MIRC ha permitido que los astrónomos vean por primera vez la forma y las características superficiales de las estrellas. Anteriormente las estrellas eran simplemente puntos de luz, incluso cuando se observaban con los telescopios más grandes.

“La interferometría ha hecho realidad la toma de imágenes de alta resolución de objetos distantes”, señala Fabien Baron, investigador post-doc del Departamento de Astronomía que ha colaborado en la toma de imágenes durante este estudio. “Probablemente resolverá muchos misterios, pero también suscitará muchos otros interrogantes”, indica el científico.


Referencia bibliográfica: John D. Monnier et al. “Infrared images of the transiting disk in the epsilon Aurigae System”, Nature 464, 8 de abril de 2010.

Fecha Original: 8 de abril de 2010
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Comments (5)

  1. no conocia este fenomeno de la estrella epsilon aurigae.

    es muy bueno que hayan resuelto el misterio de su bajo brillo periodico. ahora preguntaria ¿que hace alli un disco de polvo. podria formarse alli un planeta?

  2. Gooooooor

    Pues la mancha negra esa, no parece mu fina y parece bien opaca. En el articulo dice que es tan fina como un crep. De que anchura estamos hablando, para situarse uno bien?

  3. ““La interferometría ha hecho realidad la toma de imágenes de alta resolución de objetos distantes”, señala Fabien Baron, investigador post-doc del Departamento de Astronomía que ha colaborado en la toma de imágenes durante este estudio. “Probablemente resolverá muchos misterios, pero también suscitará muchos otros interrogantes”, indica el científico.”

    Esto nos deja bien claras las cosas, hemos podido captar nuevos datos que nos llevan a otros nuevos por descifrar, es decir, solo hemos encontrado una llave para continuar abriendo nuevas puertas dentro de las cuales estaran otras respuestas.

    Cada 27,1 años, la luz de la estrella principal de este sistema estelar, compuesto por dos estrellas que giran en torno a un punto de gravedad común, deja de verse durante aproximadamente 18 meses.

    Desde que fuera observado por primera vez en la década de los años 20 del siglo XIX, el sistema estelar Épsilon Aurigae, situado a 2.000 años luz de la Tierra, ha desconcertado a los investigadores, pero el secreto de su eclipse puede ser develado gracias a las imágenes que han tomado un grupo de investigadores de la Universidad de Denver (Estados Unidos).

    Prosiguiendo con las investigaciones, un equipo de astrónomos aficionados y profesionales agrupados en la asociación Citizen Sky está estudiando el eclipse en curso de Epsilon Aur. El fenómeno comenzó en el mes de agosto de 2009 y llegó a su punto máximo a finales de diciembre del mismo año. La situación debería continuar sin cambios durante 2010, antes de que la estrella recupere progresivamente su resplandor normal en el año 2011.

    Al mismo tiempo, datos recientes obtenidos en el infrarrojo por el Telescopio Espacial Spitzer dan apoyo a un modelo de este sistema tan enigmático. Según el modelo, Epsilon Aurigae es una estrella grande pero poco masiva que llega a la fase final de su vida periódicamente eclipsada por otra estrella de menor masa que se encuentra inmersa en un gran disco de polvo.

    En fin, otro de los muchos enigmas que en el cielo tenemos por resolver. El Universo es tan grande que nos sobrepasa. ¡Menos mal!

  4. hardpaella

    Ojalá la próxima vez que este eclipse ocurra tengamos muchísima más capacidad para observar en las profundidades del universo (me imagino que sí) y este raro fenómeno se podriá ver mejor y más claro, porque estas imágenes que hoy vemos a pesar del grandísimo esfuerzo, son aun muy escuetas, demostrando cuanto nos falta por conocer y eso es una maravilla.

  5. Hablar de Epsilon Aurigae es hacerlo de una Binaria eclipsante con un período orbital muy largo (9892 días) y muchas características inusuales. Una supergigante F2 altamente luminosa (de magnitud -8) es eclipsada durante aproximadamente 610 días por un objeto más grande e invisible, cuya naturaleza es incierta.

    Puede tratarse de un disco, anillo o envoltura que rodea a la auténtica secundaria, que podría ser una estrella de la secuencia principal de tipo B. No obstante ciertas caracterísiticas podrían explicarse mediante un disco deforme situado alrededor de un par de enanas blancas.

    Durante los eclipses, la magnitud aparente disminuye de 2,9 a 3,8. Epsilon Aurigae, como nos muestra el artículo que aquí se discute, esconde aún algunos secretos que debemos desvelar para mejor conocimiento del fenómeno que tanto llama nuestra atención.

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