SETI@50: Buscando otros mundos

Sistema Solar similar al nuestro

¿Dónde deberíamos buscar extraterrestres? Un pequeño telescopio errante está ayudando a los científicos a encontrar planetas capaces de albergar vida.

La gente ha razonado desde hace cientos de años que, al menos, algunas de las estrellas del universo, deben tener planetas orbitándolas.

Después de todo, el Sol tiene ocho planetas, aproximadamente 160 lunas naturales conocidas, y miles de asteroides. Pero los científicos apenas descubrieron los primeros planetas orbitando otra estrella distinta a nuestro Sol en 1991.

Hoy, se han hallado más de 443 planetas, (en 351 sistemas planetarios). La mayor parte de estos son gigantes gaseosos como Júpiter, con órbitas de periodo corto que dan como resultado temperaturas de superficie extremadamente altas.

Ninguno de los planetas descubiertos hasta el momento es tan pequeño como la Tierra. El más pequeño a día de hoy orbita una estrella llamada Gliese 581, con una masa de 1,9 veces la de la Tierra.

El 6 de marzo de 2009, la NASA lanzaba a Kepler, una nave de apenas 2,7 metros que proporcionará una estimación aproximada de cuántos planetas similares a la Tierra hay en nuestra galaxia.

Kepler está observando una gran área del cielo, en la constelación de Cygnus y Lyra, y simultáneamente mide las variaciones de brillo de más de 100 000 estrellas, buscando diminutos “guiños” en la emisión de luz que tienen lugar cuando un planeta pasa frente a su estrella.

Una nave diseñada para durar 3,5 años, Kepler no busca vida, pero se espera que encuentre planetas que puedan albergarla.

En enero de 2010, se anunció que Kepler había detectado cinco exoplanetas, todos ‘Júpiter calientes’ – un planeta extrasolar de tamaño similar a Júpiter pero con una órbita mucho más cercana a su estrellamadre – estos planetas es improbable que alojen vida.

“La nave Kepler se espera que detecte un puñado de planetas del tamaño de la Tierra en los próximos años. Si no lo hace tendremos que revisar nuestas ideas sobre la forma en que las estrellas y los discos protoplanetarios de gas y polvo forman realmente los planetas”, dice Jill Tarter, directora de investigación del Instituto SETI.

Desafortunadamente, los mundos que es probable que Kepler descubra estarán demasiado lejos para que la próxima generación de telescopios los estudien más de cerca buscando pruebas de vida en la mezcla de sus atmósferas.


Autor: Jacqui Hayes
Fecha Original: 7 de abril de 2010
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Comments (9)

  1. Leviatán

    Ya que en el anterior artículo, SETI@50: La señal Wow!, se mencionaba la película Contact, decir que el personaje interpretado por Jodie Foster en dicha película está basado precisamente en la vida real de la doctora Jill Tarter, directora de investigación del Instituto SETI.

    • Gooooooor

      Peliculón. Lo que no me gusto fue el toque que le dan a la peli, y recalcar tanto lo de la Fe. Maldita religión, hasta en la sopa.

  2. Sagutxo

    Cierto, Jurl. Además, estudió en la Universidad de Cornell, de la cual era miembro Carl Sagan.

    http://en.wikipedia.org/wiki/Jill_Tarter

    SalU2

  3. “Hoy, se han hallado más de 443 planetas, (en 351 sistemas planetarios). La mayor parte de estos son gigantes gaseosos como Júpiter, con órbitas de periodo corto que dan como resultado temperaturas de superficie extremadamente altas.

    Ninguno de los planetas descubiertos hasta el momento es tan pequeño como la Tierra. El más pequeño a día de hoy orbita una estrella llamada Gliese 581, con una masa de 1,9 veces la de la Tierra.”

    Está claro que “las Tierras” también están ahí, lo que ocurre es que no tenemos la sofisticación tecnológica necesaria para poder detectarlos y, los aparatos que poseemos detectan los planetas mayores mientras que, los más pequeños, les pasan desapercibidos.

    Sin embargo, la nave Kepler nos confirmará que planetas como la Tierra existen, si no con extremada abundancia, si con moderada presencia y, el patrón por el que nos tenemos que guiar lo tenemos bien cerca: El Sistema Solar en el que tenemos una proporción aproximada de 10 a 1.

    De la misma manera, al ser lo natural que casi todas las estrellas tengan sus propios sistemas solares, también tendrán planetas de diversas conformaciones, desde los gigantes gaseosos a los rocosos tipo terrestres y, de entre estos, algunos serán y tendrán, las condiciones similares al nuestro.

    Poco a poco, a través de los avances científicos que se van alcanzando, podemos decir que estamos llegando a la edad adulta en el conocimiento del Universo y estamos llegando a comprender algunos hechos fundamentales, conocimientos que, presumiblemente, es un requisito de la más modesta pretensión de madurez cosmológica.

    No ha sido fácil llegar a saber donde estamos y, que vivímos en un planeta que gira alrededor de una estrella situada en el borde de una Galaxia, en el interior de uno de sus Brazps espirales a 30.000 a.l. del centro galáctico, y, hemos podido saber que, a su vez, nuestra posición ha sido determinada con respecto a varios supercúmulos vecinos que, en conjunto albergan a unas cuarenta mil galaxias extendidas a través de un billón de a.l. cúbico de espacio y, desde luego, hemos podido llegar a discernir que entramos en escena hace ahora unos cinco milmillones de años, cuando se formó el Sol y todo el Sistema Solar. Saber todo eso, nos ha costado más de 2.000 años de obervación y pensamiento de las civilizaciones que pasaron por aquí y nos dejaron la antorcha para nosotros hiciéramos otra parte del camino.

    Nuestra parte, será una parte importante y, entre las cuestiones que nos toca averiguar o descubrir, está esa de los otros mundos similares al nuestro que, a no tardar mucho, estará conseguido, ya que, según todos los datos y posibilidades con las que podemos contar, no es la empresa más difícil de entre las muchas que nos queda por rematar.

    Si pensamos en la materia y energía oscura, en la posibilidad de visitar otras estrellas, en hacer efectivas esas enormes fuentes de energía limpia que podemos obtener de los discos de acreción de los agujeros negros, conseguir de una vez por todas entrar en los misterios de los campos de Higgs, y tantos otros retos que tenemos a la vista, la verdad, lo de encontrar “otras Tierras” es la menor de las empresas que nos esperan.

  4. VanWorden

    Tengo una duda, supongo que en el caso de que nuestro punto de vista como observadores no coincida con el plano de giro de los planetas alrededor de su estrella no se podría observar tránsito alguno … y debe de haber muchas estrellas en esta situación con respecto a nosotros. ¿Puede alguien aclarar esto, y si es así, si existe en estos casos algún otro método para detectar los posibles planetas? Gracias

  5. Sagutxo

    Aparte del tránsito que produce variaciones periódicas del brillo, se puede deducir la existencia de planetas haciendo el seguimiento de la trayectoria orbital de una estrella. El tirón gravitatorio de los planetas que giran a su alrededor hace que la trayectoria de la estrella no sea una linea estable, sino que presenta una serie de oscilaciones, a la manera del cuerpo de una serpiente zigzagueante, por poner un ejemplo gráfico. Algunos casos se han deducido de esa manera, aunque no es muy preciso dado que las oscilaciones pueden deberse a otras causas, como una compañera estelar oscura por ejemplo.

    SalU2

  6. Jurl

    Van Worden, en algunos casos ni siquiera sabemos bajo que ángulo estamos viendo la “eclíptica local”, es decir, sabemos que hay planetas alrededor de una estrella pero no sabemos exactamente la inclinación de la órbita respecto a nosotros, de ahí la incertidumbre en la masa del planeta, que normalmente se da como una masa mínima (para una inclinación equis) y otra máxima (para otra y griega).

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