Discos de polvo observados a distancias terrestres alrededor de estrellas

Otros sistemas solaresSe han observado discos de material rocoso y polvoriento orbitando alrededor de dos jóvenes estrellas a una distancia parecida a la de la Tierra del Sol.

Observar estos discos es parte de la búsqueda para encontrar planetas similares a la Tierra orbitando otras estrellas. Los discos podrían indicar colisiones entre asteroides o cometas y planetas en esos sistemas, dando a los astrónomos una visión de las condiciones de formación planetaria en otros sistemas estelares.

Los astrónomos detectaron los discos de polvo alrededor de dos estrellas jóvenes usando el interferómetro MIDI, un instrumento que combina la luz infrarroja procedente de los telescopios de 8 metros de diámetro del Telescopio Muy Grande del Observatorio Europeo del Sur en Chile, simulando un único telescopio con un espejo de más de 100 metros de diámetro.

Las dos estrellas son similares a nuestro Sol – una es un poco más fría y la otra algo más cálida.

Detalles polvorientos

La primera, catalogada como HD 69830, es una estrella naranja que se cree que tiene unos 2000 millones de años de antigüedad (en comparación con la edad del Sol de 4600 millones de años). HD 69830 está en la dirección de la constelación austral de Puppis, a unos 41 años luz de distancia del Sol y se sabe que tiene tres planetas con masas similares a la de Neptuno.

La segunda estrella, Eta Corvi (en la constelación de Corvus y a 59 años luz del Sol) es de color blanco-amarillento, y de una edad aproximada de 1300 millones de años.

Anteriores observaciones dieron pistas de discos de material alrededor de ambas estrellas. Se confirmó el material frío anteriormente alrededor de Eta Corvi a aproximadamente 22 500 millones de kilómetros de la estrella, una distancia a la cual tal disco sería fácil de observar. Las observaciones MIDI, no obstante han encontrado discos mucho más cerca en estas dos estrellas.

MIDI encontró el relativamente pequeño disco de polvo alrededor de HD 69830 situado entre 7,5 millones y 360 millones de kilómetros de la estrella. Si estuvieses sobre la superficie de uno de estos planetas, el polvo sería una visión espectacular, varias veces más brillante que el similar, pero mucho más débil, polvo zodiacal que puede verse desde la Tierra en una noche oscura.

Una intrigante posibilidad para la fuente del polvo es que los planetas alrededor de HD 69830 estén experimentando un alto índice de impactos procedentes de cometas que impactan en sus superficies.

También se encontró un disco similar cerca de Eta Corvi, entre 24 millones y 450 millones de km de su estrella madre. En comparación, la Tierra está a una media de 150 millones de km del Sol.

Por qué es importante

Se han encontrado discos de polvo alrededor de otras estrellas. Pero estos resultados, anunciados esta semana en la Reunión Nacional de Astronomía en de la Real Sociedad Astronómica en Glasgow, Escocia, representan la primera resolución de discos de polvo tan cerca de sus estrellas madre.

La edad de estas dos estrellas y las posiciones de los discos de polvo sugieren que pueden originarse a partir de los restos de colisiones recientes de objetos masivos o viajar allí desde un disco exterior más frío como el que hay alrededor de Eta Corvi.

“Estudiando regiones de una escala similar a la órbita de la Tierra, tenemos el potencial de observar los polvorientos resultados de las colisiones masivas que pueden experimentar las etapas finales de la formación de planetas rocosos, y aprender sobre las condiciones de planetas similares a la Tierra que pueden experimentar otros sistemas planetarios”, dice Rachel Smith de la Universidad de Keele en Newcastle-under-Lyme, Inglaterra, y una de los astrónomos que observaron los discos. “Las oportunidades de probar directamente nuestras teorías de formación y evolución planetaria nunca han sido mayores”.

Los resultados del estudio se detallan en la revista Astronomy and Astrophysics.


Autor: Andrea Thompson
Fecha Original: 13 de abril de 2010
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