Encélado crea burbujas

Casini en Encélado
Foto artística de la nave Cassini haciendo un acercamiento hacia la luna interior de Saturno, Encélado, para estudiar las columnas expulsadas por los geíseres de las grandes fisuras del polo sur del satélite.

A medida que la luna helada Encélado orbita alrededor de Saturno, expulsa  material a través del plasma que está rodeando al planeta, dejando a su paso un complejo patrón de ondas y burbujas.

Encélado se encuentra dentro del campo magnético protector del planeta llamado magnetosfera, que está lleno de particulas cargadas electrícamente (plasma) que se originan tanto en el planeta como en sus muchas lunas.

Desde 2005, la nave Cassini de la NASA ha llevado a cabo nueve sobrevuelos sobre la misteriosa sexta luna más grande de Saturno. El más cercano de estos sobrevuelos llevó a la sonda a sólo 15,5 millas (25 kilómetros) de la superficie del satélite, en la cual muchos científicos coinciden que existe un óceano salino. Los calientes cráteres del polo sur de la luna emiten columnas de material hacia el espacio, que en la mayoría de ocasiones consisten en polvo de hielo y vapor de agua.

Las medidas de Cassini muestran que tanto la luna como las columnas formadas por ésta están continuamente absorbiendo el plasma, el que es lanzado a alrededor de 67 000 millas por hora (108 000 kilómetros por hora), dejando un hoyo tras de sí. Además, las partículas más energéticas que se acercan y alejan del campo magnético de Saturno son barridas, dejando un vacío mucho más grande en el plasma de alta energía. Tanto el polvo como el gas de Encélado también son cargados, formando nuevo material plasmático.

Los científicos de Cassini también han descubierto misteriosas y atractivas características de la estela de plasma que deja Encelado, que presenta un cuadro complejo de reajuste desde la helada luna.

“Finalmente, el plasma cierra el hueco que deja Encélado pero nuestras observaciones muestran que no está sucediendo de una manera progresiva y ordenada”, dice Sheila Kanana del University College de Londres, quien ayudó a descubrir las extrañas características. “Estamos viendo características de picos en el plasma, que duran de algunas pocas decenas de segundos a un minuto o dos. Creemos que podrían representar burburjas compuestas por partículas de baja energía formadas a medida que el plasma llena el hueco desde diferentes direcciones”.

Desde que Cassini llegó a Saturno, ha estado construyendo un cuadro del vital e inesperado papel que desempeña Encélado en la magnetosfera del mismo. Encélado podría tener un papel similar al que tiene la luna Ío en Júpiter, que lanza plasma hacia el entorno del planeta gigante. Una representación de los ajustes del plasma que deja la estela de Encélado podría proveer pistas para dilucidar cómo el plasma es transportado alrededor del entorno saturniano.

“Encélado es la fuente de la mayoría del plasma en la magnetosfera de Saturno, la cual contiene agua y oxígeno ionizados, los que a su vez están originados por los cráteres, formando una gran cantidad de plasma que rodea al planeta de los anillos. Podemos ver las extrañas características en las estelas que dejan otras lunas de Saturno gracias a que interactúan con el plasma, pero, a la fecha, sólo hemos estudiado a Encélado en detalle”, dice Kanani.


Autor: Plantilla de SPACE.com
Fecha Original: 14 de abril de 2010
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Comments (4)

  1. Interesante investigacion que nos acerca mas hacia el conocimiento de Encelado y los mecanismos que se producen entre la luna y su planeta. Uno de los descubrimientos espectaculares de la nave Cassini fue el penacho de vapor de agua y partículas heladas (polvo) que se origina cerca del polo sur de la luna.

    Pero los datos mostraban velocidades menores para los granos que para el vapor, cosa difícil de comprender. El vapor y el polvo están demasiado diluídos para que exista una interacción entre ellos, así que la diferencia debe de producirse por debajo de la superficie.

    En otro trabajo, publicado en Nature, se presenta un modelo de condensación y crecimiento de los granos en canales de tamaños variables.

    Y demuestran que la colisión repetida entre granos, con reaceleración debida al gas, inducen una fricción efectiva, constituyendo así una explicación natural de la velocidad reducida de los granos.

    Los datos que nos aporta el nuevo trabajo que aqui podemos leer hoy vienen a completar los conocimientos que de esa luna tenemos y que, en cada nueva investigacion nos trae nuevas sorpresas.

    Nos tenemos que a Europa, Titán, Encelado y Marte (tambien Io) como los más probables lugares (al margen de la privilegiada Tierra) de encontrar vida dentro de nuestro Sistema Solar. No sabría decir el motivo pero, de todos estos sitios exóticos, el que más me llama la atención, el que más mensajes me envía es, ¡el planeta Marte!

    Seguramente será por el simple hecho de que será allí donde antes encontremos esas formas de vida que, de una vez por todas nos confirmen que no estamos solos en el vasto Universo. Hay veces que, pensando en esto, llego a sentir una especie de angustia que me lleva al pensamiento de que la Humanidad esté absolutamente sola en el inmenso Universo, y, más tarde, la razón se impone. Con los datos que tenemos en las manos, con los conocimientos que poseemos de las leyes que rigen en el Universo, el pensar en el hecho de la soledad universal sería, ¡una locura!

    En lo concerniente a Europa, pocas fotografías entre las centenares de miles logradas desde que se inició la era espacial han dejado tan atónitos a los científicos como las transmitidas en 1.997 por la nave Galileo. Desde 1.979 se sospechaba, gracias a las imágenes de la Voyager 2, que la superficie del satélite de Júpiter estaba formada por una sorprendente costra de hielo. Su predecesora, la Voyager 1, llegó al sistema de Júpiter en marzo de ese año, pero no se aproximó lo necesario a Europa, por lo que únicamente envió fotografías que mostraban una corteza en apariencia lisa como una bola de billar surcada por una extraordinaria red de líneas oscuras de naturaleza desconocida.

    En Julio de 1979, pocos meses después, la Voyager 2 obtuvo imágenes más detalladas, que desconcertaron a los científicos porque sugerían que la helada superficie podría ocultar un océano líquido, un paisaje inédito hasta el momento en el Sistema Solar.

    Pero lo más asombroso estaba por ver y transcurrieron 18 años hasta que una nueva misión espacial les mostró a los científicos que Europa es una luna tan extraordinaria que incluso parece albergar escenarios naturales capaces de albergar alguna clase de vida.

    Pero, todo esto me lleva a pensar en la lentitud de nuestros avances y en las muchas dificultades que encontramos para “saber” y “conocer” sobre lo que ahí fuera ocurre. No es nada fácil llegar a esos lugares. Cualquier misión, cualquiera de la que hemos sido testigos privilegiados, es, en sí misma, un universo. La enorme cantidad de operaciones y sincronizaciones que hay que tener en cuenta, la ingente cantidad de inteligencia humana que es necesario volcar en cada uno de estos proyectos, la enorme cantidad de dinero que es necesario aportar, y, sobre todo amigos, la infinita cantidad de esperanza que cada una de estas misiones genera…¡Es maravilloso!

    Bueno, como de costumbre, me salgo del tema central: Encelado que, como bien nos va contando la nave Cassini, cada dia se nos abre mas al conocimiento y, al igual que Europa y Titan, en el futuro proximo nos daran muchas sorpresas.

  2. Jurl

    Te olvidas, Emilio, que en su día a Encélado lo catalogaron de “roca de mierda sin el menor interés”. Que la Santa Ciencia les conserve intacta su capacidad de previsión xDDD (y por cierto, sigue sin haber un modelo satisfactorio que explique el calor interno de Encélado).

  3. Que ilustacion fantastico qe se ve desde arriba a Cassini sobrevolando Encelado.

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