Se encuentra vida microbiana en un lago de hidrocarburos

Lago PitchCientíficos encuentran vida en un lago de asfalto que es lo más parecido en la Tierra a los mares de hidrocarburos de Titán

El lago Pitch es un ponzoñoso y fétido agujero infernal en la isla caribeña de Trinidad y Tobago. Está lleno de asfalto caliente y burbujeante, con hidrocarburos gaseosos nocivos y dióxido de carbono. El agua es escasa aquí y bastante por debajo del nivel considerado normalmente como el umbral para la vida.

Estas exóticas condiciones han hecho del Lago Pitch un lugar de interés algo más que pasajero para los astrobiólogos. Varios científicos han sugerido que es lo más parecido en la Tierra al tipo de lagos de hidrocarburos que podemos ver en la luna Titán de Saturno. Naturalmente, a estos científicos les gustaría mucho responder a la pregunta de qué tipo de vida se puede desarrollar en estos lugares.

Es lo que actualmente Dirk Schulze-Makuch de la Universidad Estatal de Washington y unos colegas suyos intentan responder. El lago Pitch, dicen, se ha asociado con la vida microbiana. De promedio, cada gramo de la pegajosa sustancia del lago contiene 10 millones de células vivas.

Estos bichos son diferentes a otros que normalmente vemos en la Tierra. Los análisis de secuencias de genes de estas criaturas muestran que son organismos unicelulares como las bacterias y las arqueas. Se desarrollan en un ambiente libre de oxígeno con muy poca agua, comiendo los hidrocarburos y respirando con metales.

Esta puede ser la primera vez que la vida ha surgido en los lagos de hidrocarburos sobre la superficie terrestre, pero este tipo de bichos espeluznantes ya alzaban sus cabezas en las muestras de hidrocarburos de los pozos petrolíferos submarinos. Esa es otra razón por la que son de interés. Sobre cómo pueden estos organismos microbianos degradar y procesar reservas de petróleo poco se sabe aún. Una mejor comprensión de este proceso podría conducir a una serie de avances en las técnicas de asuntos como la descontaminación basada en la actividad microbiana.

Pero la consecuencia más emocionante de este descubrimiento es la posibilidad de vida en Titán. Hay una sensación creciente de que Titán podría tener todos los ingredientes para la vida: desequilibrio termodinámico, abundantes moléculas que contienen carbono y un ambiente fluido.

Y también hay evidencia de que el agua líquida puede no ser tan importante como todo el mundo había asumido. Schulze-Makuch y sus colegas apuntan a la evidencia reciente de que algunos microorganismos pueden producir allí su propia agua mordisqueando diversos hidrocarburos. Sin embargo, no está claro qué cantidad de agua requieren los bichos del Lago Pitch. Aunque hay muy poca agua allí, es muy posible que los organismos estén recluidos en las regiones en las que el contenido de agua es mayor, como sucede con las colonias confinadas en hielo de lagos congelados y glaciares. Aún queda mucho por investigar al respecto.

No obstante, éste es un emocionante descubrimiento y futuros estudios de los extraordinarios residentes del lago Pitch arrojarán nueva luz sobre todas estas cuestiones. Como Schulze-Makuch y sus colegas dicen: “Nuestros estudios son un punto de partida en la investigación de las limitaciones de la vida en una matriz de hidrocarburo y si los lagos de hidrocarburo en Titán podrían contener vida”.


Artículo de Referencia: arxiv.org/abs/1004.2047: Microbial Life in a Liquid Asphalt Desert

Fecha Original: 15 de abril de 2010
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Comments (9)

  1. Rocket

    Me pasa con esta noticia lo mismo que con los extermófilos encontrados en lagos ácidos, fríos intensos o ausencia completa de luz. Nunca termino de entender (y me gustaría que alguien me lo aclarase) si dichas formas de vida son adaptaciones de vida “ordinaria” a ambientes hostiles o, por el contrario, son organizmos “surgidos” en esas condiciones.

    La diferencia es algo más que un matiz, es saber si la vida se puede generar en ambientes muy hostiles (fuera del planeta) o sólo se puede adaptar a ellos.

    Es que Titán, aparte de todo, está a -180º C y, calro, eso es hacer frío.

    Saludos,
    Rocket

  2. Jurl

    Está a 100 K en la superficie, pero no sabemos las temperaturas del interior… Y la gravedad es muy baja, menor que en la Luna.

  3. Rocket

    Hola Jurl,

    Gracias por la aclaración, pero disiento. Una de las cosas que hace a Titán tan atactivo es tener, como dice el artíclo, un ambiente fluido. Ese ambiente se mantiene a esa temperatura y no a otra, buscar fuentes geotermales, agua líquida o cualquier totra cosa de las que buscamos en cualquier otro planeta o luna no tendrían sentido en Titán para encontrar el tipo de vida que sugiere esta entrada, por lo que mi duda sigue siendo la misma.

    ¿Se puede generar vida en condiciones tan extremas o “sólo” es una adaptación de la vida creada en condiciones más óptimas y adaptada al “infierno”?

    • Jurl

      Es que el interior puede seguir siendo fluido, no se sabe realmente cómo es la estructura interna de Titán, podría ser como la de Europa, con una capa “cojinete”. De hecho, el criovolcanismo de Titán da unas temperaturas muy razonables. Además es razonable suponer que todos esos medios estén en contacto de varias maneras (como lo están en la Tierra), por tanto no creo que sea muy abierto pensar en escenarios cerrados, isócoros, adiabáticos, isotérmicos e isobáricos xD.

    • VanWorden

      Estoy contigo, una cosa es la adaptación y colonización de esos medios partiendo de las condiciones “benignas” de la tierra y otra muy distinta que la vida surja en esos medios hostiles.

  4. Iván

    Siempre que veo una noticia asi me quedo un poco frio.

    El pretender que, el encontrar vida en este lago de asfalto, puede darnos un indicativo remoto de como puede ser la vida en Titán (si existiera) es como minimo ser demasiado aventurado.

    Es impresionante que ahi pueda haber vida, pero de nuevo termina necesitando agua aunque sea en cantidades infimas y se basa en la quimica del Carbono, sin contar que la diferencia de temperatura son unos 200º C o mas…

    Luego hablan de que existe sustancias liquidas, obviando que el agua es la base no solo por ser liquida, sino por todas sus propiedades quimicas que facilitan la quimica biologica que conocemos, por lo que, que haya liquido esta bien, pero deberian mirar mas si esos fluidos tienen alguna de las propiedades que conocemos del agua que facilitan la vida.

    Con todo esto quiero referirme que, estamos descubriendo unos extremofilos simplemente alucinantes (algunos como los de una mina africana que extraen energia de la descomposicion del uranio…), que estan expandiendo las fronteras de lo que considerabamos posible para la vida, pero tratar de extrapolar esto a Titán solo por el hecho de que en ambos haya hidrocarburos me parece un poco querer echar campanas al vuelo o figurar.

  5. ivanbio

    completamente deacuerdo!!

  6. Aunque en Titan no hubiera vida existe una posibilidad interesante a partir de estos descubrimientos: la de sembrar la vida allí utilizando microrganismos acostumbrados a ambientes similares.

  7. thorgar uzgaroth

    El ser humano terminara sorprendiendose de la gran diversidad de vida que se podra encontrar en el universo, creo que no debemos de ser tan pesimistas pensando que solo con oxigeno y agua es posible la vida pues aqui mismo en nuestra tierra hemos encontrado organismos que viven en regiones en las cuales ningun hombre podria existir, los extremofilos son la prueba, por lo tanto es posible imaginar (por ahora) que en otras regiones del espacio existiran criaturas que para nada necesiten esos elementos para desarrollarse y vivir.

    Quizas haya criaturas viviendo en la bastedad del espacio sin necesidad de un suelo fijo o de un planeta que los encube, quizas haya criaturas que puedan soportar grandes presiones y vivan en las atmosferas de jupiter y saturno, o en las ardientes coronas del disco solar, la vida nos ha enseñado a todos que aquello en lo que se puede soñar se puede conseguir con un poco de esfuerzo y si para el ser humano es posible, porque no para la naturaleza, que al fin y al cabo es la que nos brinda la oportunidad de soñar y descubrirla a ella y a nosotros mismos.

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