Los agujeros negros pueden acabar con galaxias enteras

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QuásarDevorar tu comida puede ser malo para tu salud, pero, ¿quién sabía que el mismo principio podía aplicarse a una galaxia? Los astrofísicos han encontrado que cuando un agujero negro supermasivo devora rápido gas y polvo, puede generar suficiente radiación como para detener la formación de estrellas de su galaxia. No está claro qué significa ésto para el desarrollo de vida en tan desapacible entorno, pero la investigación muestra que el proceso podría haber determinado el destino de muchas de las grandes galaxias en el universo.

Desde mediados de la década de 1990, los astrónomos saben que toda galaxia en el universo contiene un agujero negro supermasivo en su centro. Estos monstruos, algunos con una masa de miles de millones de soles, pueden tragar volúmenes gigantescos de gas y polvo. Cuando tanta materia se aproxima a sus fauces y se compacta a la vez, se expulsan grandes cantidades de radiación por parte del agujero negro al espacio.

Los astrónomos también saben desde hace años que algunas galaxias grandes no parece que estén formando ninguna estrella nueva; por el contrario, están llenas de viejos soles. ¿Está la actividad extrema de los agujeros negros supermasivos relacionada con la ausencia de formación de estrellas?

Un equipo liderado por el astrofísico Asa Bluck de la Universidad de Nottingham en el Reino Unido decidió investigarlo. Seleccionaron alrededor de 100 galaxias que contenían agujeros negros supermasivos activos. Durante estos cinco años, han estudiado estas galaxias en los rangos óptico, infrarrojo cercano, y rayos-X, usando telescopios terrestres y espaciales. En concreto, los investigadores estimaron la tasa de crecimiento de los agujeros negros a partir de las cantidades de radiación que estaban emitiendo. El equipo también comparó las masas de los agujeros negros con las masas totales de sus “galaxias huésped” para determinar cuánta masa han tragado.

El pasado viernes en una Reunión de la Royal Astronomical Society en Glasgow, Reino Unido, Bluck informó que los agujeros negros supermasivos más activos liberan asomboras cantidades de radiación durante sus períodos más energéticos, que pueden durar cientos de millones de años – suficiente, dice Bluck, “para desmembrar cada galaxia masiva del universo al menos 25 veces. La emisión de rayos-X de estos monstruos, añade, empequeñece los rayos-X procedentes de otras fuentes en el universo. Tales emisiones pueden barrer virtualmente todo el polvo frío compacto en la galaxia, evitando así que ese polvo se condense en nuevas estrellas. Bluck añade que de las 100 galaxias que el equipo observó, al menos un tercio han perdido su capacidad de formar estrellas, probablemente debido a la radiación de sus agujeros negros centrales. En las otras galaxias, los agujeros negros supermasivos son menos activos, y el proceso de formación de estrellas es evidente.

El posible impacto en la salud de la galaxia es profundo. “Sin nuevas estrellas para reponerlas, las viejas estrellas envejecerán, se enrojecerán, y terminarán por dejar de existir”, dice Bluck. “Las galaxias se volverán oscuras y también morirán”.

Si la vida evoluciona durante la fase activa del agujero negro central, entonces la poderosa radiación la borraría casi seguro. Pero después de que el agujero negro se asiente, dice Bluck, las condiciones se tornarían más acogedoras; no se formarían nuevas estrellas que desbaratasen su entorno galáctico al eliminar el gas y el polvo y emitir radiación.

La investigación representa un “gran paso adelante en la búsqueda para determinar por qué algunas galaxias no están formando nuevas estrellas”, dice el astrónomo Steven Willner del Centro Harvard-Smithsoniano para Astrofísica en Cambridge, Massachusetts. Aunque los resultados confirman que los agujeros negros supermasivos activos emiten gran cantidad de rayos X, dice, si la radiación de hecho vacía las galaxias de gas.  “Es una buena hipótesis todavía lejos de una certeza.”


Fecha Original: 15 de abril de 2010
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