Los cráteres de Titán ofrecen una visión del pasado de la luna de Saturno

Cráteres en Titán
La imagen a la izquierda muestra un cráter de impacto descubierto en 2008, comparado con un cráter de impacto que Cassini encontró en el 2005 (derecha). Crédito: NASA/JPL

Un nuevo estudio publicado en la revista Icarus ofrece el último recuento de cráteres de impacto que se encuentran en la luna Titán de Saturno.

Desde el 2004 a diciembre del 2007, la nave Cassini ha examinado el 22 por ciento de la superficie de Titán. Los científicos analizaron imágenes tomadas por el instrumento de cartografiado por radar de alta resolución de la nave espacial y encontraron 49 cráteres de impacto.

“Los cráteres de impacto se crean en los planetas debido a que asteroides, cometas y otros restos chocan con su superficie”, dijo Charles Wood, científico jefe del Instituto de Ciencia Planetaria en Tucson, Arizona, y principal autor del estudio. “El análisis de los cráteres de impacto es una técnica estándar para narrar la historia del mundo”.

Titán ha sido descrito por la NASA como “uno de los mundos más parecidos a la Tierra” que se ha encontrado hasta la fecha. Pero no es ningún secreto que la mayor luna de Saturno es un lugar muy hostil para la vida.

La razón principal por la que Titán parece no ser apta para la vida es a causa de su temperatura. Las temperaturas en Titán, situada a unos 1287 millones de kilómetros del Sol, oscilan en alrededor de -290 ºF (-179 ºC). Cuando se es tan frío, el agua en la superficie se vuelve tan dura como la roca, descartando el agua líquida que los científicos creen que es una condición previa para la existencia de vida tal como la conocemos.

Entonces, ¿por qué los científicos siguen preocupándose por el estudio de este cuerpo planetario, solicitando más misiones y por tanto, más financiación? La respuesta radica en la similitud de Titán con la Tierra primigenia.

“Titán es realmente notable porque se trata de un planeta parecido a la Tierra”, dijo Wood.

Titán está dando a científicos como Wood una oportunidad de mirar atrás en el tiempo. Aparte de la ausencia de agua líquida en la superficie, las condiciones atmosféricas existentes en Titán se parecen al medio ambiente que probablemente existió en la Tierra primigenia. Titán es el único cuerpo planetario del Sistema Solar, aparte de la Tierra y Venus, en tener una superficie sólida y una atmósfera densa. Y como en la Tierra, el nitrógeno constituye gran parte de esa atmósfera densa y brumosa, junto a pequeñas cantidades de metano.

El metano existe como líquido, gas y sólido a las bajas temperaturas de Titán, y los científicos creen que podría estar jugando el mismo papel que el agua en la Tierra.

“Algunas personas dicen que Titán es como una versión fría de la Tierra primigenia”, dijo Wood. “Si fuera más caliente, pensarían que la vida existió allí”.

Comprender los procesos químicos en Titán podría ayudar a los científicos a entender cómo comenzó la vida en la Tierra hace miles de millones de años.

Sin embargo, todavía persisten muchas preguntas, y por esa razón los científicos están tan comprometidos con el estudio de este satélite de Saturno. El instrumento de radar de la nave Cassini está descubriendo algunos de los misterios que yacen bajo la espesa atmósfera de hidrocarburos que esconde de nuestra vista la superficie de Titán.

El recuento de Cassini

Los cráteres de impacto recientes son fáciles de identificar debido a su contorno casi circular, bordes bajos, interior profundo y suelo plano. Pero los volcanes también pueden crear depresiones circulares que se parecen mucho a los cráteres de impacto erosionados.

“Cuando ves una estructura de forma redondeada en un nuevo mundo, tienes que pensar que hay dos orígenes posibles: cráteres de impacto o vulcanismo”, dijo Wood.

Los científicos usan métodos bastantes infalibles para distinguir los cráteres creados por los volcanes de los creados por un impacto. Aunque nadie sabe mucho sobre el tipo de actividad volcánica en Titán, los científicos piensan que los volcanes de Titán no expulsan lava caliente como en la Tierra. En su lugar, probablemente rezuma del volcán agua líquida mezclada con amoníaco u otros productos químicos que luego se congelan en la superficie. Los volcanes también pueden ser una fuente de metano para la atmósfera de Titán.

Wood dice que hay pruebas sólidas de que la mayoría de los cráteres observados en estas imágenes de la Cassini fueron creados por impactos.

En cerca del 22 por ciento de Titán, cinco de ellos se parecían mucho a cráteres de impacto”, dijo Wood. “No creo que haya duda sobre esto”.

En este análisis, los científicos identificaron los cinco “cráteres de impacto seguros” como los cráteres Ksa, Sinlap, Menrva, Afekan y Selk. Los 44 cráteres restantes fueron clasificados como de Clase 2 (cráteres de impacto casi seguros) y de clase 3 (probables cráteres de impacto).

“Creo que hicieron un buen trabajo, dada la naturaleza de los datos”, dijo Alfred McEwen, profesor de ciencias planetarias y director del Laboratorio de Investigación de Imágenes Planetarias de la Universidad de Arizona.

Hasta el momento, las imágenes de Cassini han revelado sólo una quinta parte de la superficie de Titán, lo que es insuficiente para sacar conclusiones definitivas acerca de la posibilidad de existencia de algún tipo de forma de vida en Titán. Wood dice que si descubren que la superficie de Titán es “muy antigua”, significa que las posibilidades de encontrar vida serían menos probables.

Si un cuerpo planetario está lleno de cráteres, como la luna de Júpiter Calisto, es porque la superficie no se ha alterado por actividad volcánica o por las condiciones atmosféricas. El impacto de un asteroide o un cometa en un mundo tan inactivo deja un cráter que dura eones. Pero en un planeta activo como la Tierra, los cráteres de impacto tienden a ser enterrados o borrados con el paso del tiempo. La actividad geológica o atmosférica de un mundo pueden estar relacionadas con sus posibilidades de albergar vida. Dado que Titán tiene muy pocos cráteres de impacto, los científicos predicen que puede ser una luna activa con una superficie muy reciente.

En otro estudio reciente, Wood y un equipo de científicos observaron cráteres de impacto en un área de Titán conocida como Xanadú (que describen como “la región más extraña de Titán”). Xanadú, del tamaño de Australia, es una gran área brillante que los científicos sospechan que puede estar formada por hielo de agua. Xanadú tiene más cráteres de impacto que cualquier otra región de las estudiadas por la Cassini hasta el momento, pero la distribución de estos cráteres parece ser muy irregular. Esto significa que la edad de Xanadú varía dependiendo de la ubicación.

Los científicos no disponen de momento de datos suficientes para establecer conclusiones definitivas sobre la edad o la actividad de la superficie de Titán, y esto se debe a que es necesario un estudio más detenido de esta enigmática luna.

“En los próximos siete años, la ampliación de la misión financiada por la NASA permitirá que el instrumento de radar pueda desvelar más superficie de Titán”, dijo Wood. “Esperamos que al final de la misión, se haya estudiado alrededor del 50 por ciento de la superficie de Titán, hallando más cráteres de impacto y pistas sobre la historia de Titán”.

McEwen espera tener una opción mucho mejor

“Una nueva misión a Titán sería algo estupendo, por supuesto”, dijo McEwen. “Nos gustaría tener datos mucho más completos de los sensores remotos de la nave. Ahora que comprendemos a Titán, podemos diseñar mejores instrumentos. Hay mucha más información que nos gustaría tener de la superficie.”


Autor: Anuradha K. Herath
Fecha Original: 22 de abril de 2010
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Comment (1)

  1. Francisco

    “Titán es realmente notable porque se trata de un planeta parecido a la Tierra”, dijo Wood.

    Titán no es un planeta.

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