Las extrañas manchas de Plutón pueden ser alquitrán y escarcha

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Mancha brillante en PlutónCuando los científicos obtuvieron recientemente una imagen en primer plano de Plutón desde el telescopio Hubble, encontraron misteriosas manchas claras y oscuras en la superficie del planeta enano. Ahora los investigadores creen tener una mejor idea de lo que está causando esas extrañas manchas.

Las imágenes del Hubble, publicadas en febrero, revelaron a Plutón como un mundo de color miel en la periferia del sistema solar con sorprendentes variaciones de brillo por toda su superficie. Sobre la base de un análisis más detallado, los científicos dicen que las manchas oscuras pueden representar partes de terreno cubiertas de una pasta de compuestos orgánicos primigenios.

“Sabemos que hay metano en Plutón”, dijo el experto en el planeta enano Mike Brown de Caltech. “Esto es lo que creemos que sucede: La luz del sol golpea el metano y lo descompone en sus componentes químicos (hidrocarburos). Durante millones de años este proceso ha creado un aceite de color marrón rojizo oscuro o una sustancia parecida al alquitrán que se pega al terreno. Estas áreas más oscuras se extienden más a medida que absorben más luz solar y provocan que más escarcha se sublime”.

Las manchas brillantes, a su vez, se cree que están relacionadas con zonas cubiertas con escarcha de monóxido de carbono.

Estas imágenes recientes de Plutón revelan una visión diferente de lo que los astrónomos observaban en las imágenes anteriores, en parte porque la apariencia del planeta enano está cambiando con las estaciones. Pero las estaciones son extremadamente largas en Plutón. La razón: necesita 248 años terrestres para hacer un viaje completo alrededor del sol.

“Hasta mediados de la década de 1980, el hemisferio norte de Plutón estuvo inclinado respecto al sol durante más de 100 años, acumulando una cantidad sustancial de escarcha”, dijo el autor principal del estudio, Marc Buie del Instituto de Investigación del Suroeste. “Ahora el hemisferio norte está recibiendo mayor cantidad de luz solar y parece, como se muestra en las imágenes del Hubble, que se está volviendo más brillante.”

En estos momentos, Plutón está a unos relativamente templados -232 grados Celsius (-385 grados Fahrenheit), tras su máximo acercamiento al Sol a finales de 1980. Pero Plutón tendrá algunas temporadas más frías en el futuro.

Y cuando las temperaturas se vuelvan lo bastante frías, los científicos piensan que el gas de la tenue atmósfera de Plutón realmente se congelará y caerá al suelo.

“Ahora, Plutón está alejándose del sol de nuevo”, dice Brown. “Poco a poco se hará más y más frío y su atmósfera se congelará en su superficie. De hecho, eso ya debería haber comenzado a suceder, pero al parecer no es así. Es un misterio”.

Si la Tierra alguna vez se enfría lo suficiente para que su atmósfera se congele, se crearía una capa de 9 metros (30 pies) de espesor. Afortunadamente, nuestro planeta es un paraíso tropical en comparación con Plutón. Y la atmósfera de Plutón es tan delgada, que cuando se congela crea sólo una película helada de nitrógeno y metano.

Las nuevas imágenes de Plutón del Hubble son sólo la punta del iceberg para los científicos que estudian el mundo helado. La nave New Horizons de la NASA va actualmente a toda velocidad hacia Plutón en una caminata de una década de duración a través de todo el sistema solar.

La NASA lanzó la New Horizons en enero de 2006. Rebasó la Luna 10 horas después y rodeó Júpiter un año más tarde, por lo que es la nave espacial más rápida jamás enviada a otro planeta.

New Horizons está alcanzando una serie de hitos este año en la mitad de su viaje a Plutón. La sonda debe sobrevolar Plutón y sus tres lunas (Caronte, Nix e Hydra) en julio de 2015.


Autor: Clara Moskowitz
Fecha Original: 29 de abril de 2010
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