¿Cuánta basura hay en el espacio?

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Satélite Galaxy 15El espacio, una frontera aparentemente enorme, está realmente bastante lleno de basura, y va a peor.

Esta misma semana el satélite de comunicaciones Galaxy 15 perdió el control y se unió a las crecientes filas de desechos que abarrotan el espacio que rodea a la Tierra.

Hay cerca de 500 000 piezas de basura espacial identificadas – piezas de hasta 1,27 centímetros (0,5 pulgadas) de ancho – están bajo constante seguimiento por la Red de Vigilancia Espacial del Departamento de Defensa de EE.UU. De ellos, unos 21 000 objetos son mayores de 10 cm. (4 pulgadas) de diámetro. Éstas son piezas tales como etapas de cohetes agotadas y satélites averiados, como el Galaxy 15.

La basura espacial – incluso diminutos fragmentos de ella – es peligrosa porque los objetos que orbitan alrededor de la Tierra viajan a una velocidad de unos 28 200 km/h. (17 500 mph). A esas velocidades, cualquier colisión entre dos objetos pueda causar graves daños.

Una de esas colisiones ocurrió el año pasado, cuando la nave espacial rusa inactiva Cosmos 2251 se estrelló accidentalmente contra el satélite de comunicaciones Iridium sobre Siberia a una altitud de 790 km. (490 millas). La colisión deshizo ambas naves en muchos pequeños pedazos.

Otro acontecimiento importante ocurrió en 2007 cuando China destruyó intencionalmente un satélite meteorológico a una altitud de 850 kilómetros (528 millas) sobre la Tierra, creando una enorme nube de desechos en órbita.

“Estos dos sucesos combinados han aumentado el número de objetos que seguimos en órbita terrestre baja en más del 60 por ciento”, dijo Nicholas Johnson, Científico Jefe de Desechos Orbitales en el Centro Espacial Johnson de la NASA en Houston. “Y eso es comparado con todo lo que se había acumulado en los últimos 50 años. Ha sido un espectacular incremento sin precedentes”.

Actualmente, las mayores concentraciones de desechos en el espacio están en las alturas respectivas de estas dos colisiones, dijo Johnson.

Tales accidentes y su consiguiente incorporación a la nube de basura espacial, se harán más habituales cuando el espacio esté aún más abarrotado.


Autor: Clara Moskowitz
Fecha Original: 03 de mayo de 2010
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