Estrella devora al exoplaneta más caliente conocido

Estrella devorando planetaEl planeta más caliente conocido en nuestra galaxia se está estirando en forma de balón de rugby y está siendo rápidamente consumido por su estrella madre, como muestran las nuevas observaciones del Telescopio Espacial Hubble.

Al planeta extrasolar incluido en el menú cósmico, llamado WASP-12b, le pueden quedar sólo otros 10 millones de años antes de que sea devorado por completo, anunciaron el jueves los científicos del Hubble.

WASP-12b está tan cerca de su estrella, similar al Sol, que lo está sobrecalentado a 1500 grados centígrados y se ha estirado en forma alargada por enormes fuerzas de marea.

Debido a esas fuerzas fenomenales, la atmósfera del planeta se ha inflado hasta casi tres veces el radio de Júpiter y vierte su materia sobre su estrella madre. WASP-12b es un 40 por ciento más masivo que Júpiter.

Este efecto de intercambio de materia entre dos objetos estelares se suele observar normalmente en sistemas de estrellas binarias muy próximas, pero ésta es la primera vez que se ha visto tan claramente en un planeta. El sistema se ha observado con el nuevo Espectrógrafo de Orígenes Cósmicos (COS) del Hubble.

“Podemos ver una enorme nube de material alrededor del planeta que se está escapando y va a ser capturado por la estrella. Hemos identificado elementos químicos nunca vistos antes en planetas fuera de nuestro sistema solar”, dijo la directora del equipo Carole Haswell de la Universidad Abierta en el Reino Unido.

La distorsión del planeta por la gravedad de la estrella se predijo por primera vez en un artículo publicado en febrero en la revista Nature por Shu-Lin Li, de la Universidad de Pekíng en Beijing. Ese trabajo predijo que las fuerzas de marea gravitatoria que actúan sobre el planeta hacen su interior tan caliente que la atmósfera exterior del planeta se expande enormemente.

Ahora el Hubble ha confirmado esta predicción.

La estrella madre del planeta, WASP-12, es una estrella enana amarilla situada a unos 600 años luz de distancia, en la constelación boreal de Auriga. El exoplaneta que se está destruyendo lentamente fue descubierto por el Wide Area Search for Planets (WASP) del Reino Unido en 2008.

La sensibilidad sin precedentes a la radiación ultravioleta (UV) del COS permitió medir el oscurecimiento de la luz de la estrella madre cuando el planeta pasó por delante.

Estas observaciones del espectro UV mostraron que las líneas de absorción del aluminio, estaño, manganeso, entre otros elementos, se hicieron más pronunciadas cuando el planeta transitó la estrella, lo que significa que estos elementos existen en la atmósfera del planeta, así como en la estrella. El hecho de que el COS pudiera detectar estas características en un planeta, ofrece pruebas sólidas de que la atmósfera del planeta se ha expandido mucho debido a que está muy caliente, dijeron los investigadores.

Las nuevas observaciones de WASP-12b se detallan en The Astrophysical Journal Letters del 10 de mayo.


Autor: Andrea Thompson
Fecha Original: 20 de mayo de 2010
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Comments (5)

  1. [...] Estrella devora al exoplaneta más caliente conocido [...]

  2. roberto baz

    Se encuentra a 600 millones de años luz, no a 600 años luz.

  3. Jurl

    Entonces, y a pesar de la temperatura, la gravedad se lleva el gato al agua…

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