Las lunas de Plutón se preparan para un primer plano

Sistema de PlutónNix e Hydra, los lejanos satélites de Plutón y su gran luna Caronte, podrían tener la mano ganadora en la comprensión de cómo se formó este seductor sistema de cuatro cuerpos.

Datos del Telescopio Espacial Hubble presentados la semana pasada durante un taller sobre Nix e Hydra en el Instituto de Ciencia del Telescopio Espacial en Baltimore, Maryland, indican que los dos satélites varían en brillo, lo que sugiere que son muy alargados – más similares a asteroides que a lunas esféricas.

El taller representa la primera discusión formal de estos dos satélites desde su detección por parte del Telescopio Espacial Hubble en mayo de 2005, y llega cinco años antes del ansiado sobrevuelo del sistema de Plutón por parte de la nave de la NASA New Horizons.

A mediodía GMT del 14 de julio de 2015, los investigadores deberían finalmente tener una oportunidad de observar este esquivo planeta enano y a sus compañeros en primer plano. Este es el momento en que el la sonda New Horizons estará en sus momento de máximo acercamiento, a unos 10 000 kilómetros de Plutón.

Pero casi con certeza, el mayor misterio es cómo este sistema de cuatro cuerpos se mantiene tan estable, particularmente debido a que Nix e Hydra están a una distancia significativa de Plutón y Caronte — Nix orbita a unos 49 000 kilómetros de distancia de Plutón, mientras que Hydra a 65 000.

Unas 10 000 veces más tenues que el propio Plutón, los dos satélites son casi imposibles de observar desde la Tierra. Con un diámetro estimado de entre 30–150 kilómetros, Nix e Hydra se cree que están hechos principalmente de rocas ricas en silicatos y hielo de agua, con trazas de metano y dióxido de carbono.

Plutón fue recientemente reclasificado, siendo degradado de planeta por derecho propio al grupo de planetas enanos, y con 2400 kilómetros de diámetro tiene aproximadamente el 70% del tamaño de nuestra Luna. Sigue siendo el más brillante y mejor estudiado objeto actualmente conocido del Cinturón de Kuiper — la gran reserva helada de restos dejados tras la formación del Sistema Solar hace unos 4600 millones de años.

Ya se están planificando algunas de las observaciones de Plutón y sus satélites — desde siete días a dos días después del encuentro más cercano, dice Leslie Young, vice-científica del proyecto para la misión y científica planetaria en el Departamento de Estudios Espaciales del Instituto de Investigación del Suroeste en Boulder, Colorado.

Pinball planetario

No obstante, la propia existencia de satélites alrededor de Plutón en los helados límites externos del Sistema Solar, apunta a la violenta mezcla de un pinball planetario que debe haber sido experimentado por nuestra extendida nebulosa solar.

Es muy probable que los tres satélites se hayan formado a la vez, seguramente como resultado de una colisión entre Plutón y otro objeto de tamaño planetario, dice el científico planetario Alan Stern, investigador principal de la misión New Horizons, también del Instituto de Investigación del Suroeste. Los escombros resultantes de la colisión posiblemente entraron en órbita alrededor de Plutón y así fue como se formaron Caronte, Nix e Hydra, dice Stern.

Si, como se espera, éste resulta ser el caso, las firmas espectrales que muestran la composición de Nix e Hydra deberían estar muy cerca de aquellas de Caronte y Plutón.

No obstante, si los espectros de Nix e Hydra son diferentes, podría sugerir que los satélites fueron capturados gravitatoriamente desde la cercana reserva de objetos pequeños del Cinturón de Kuiper, en lugar de formarse como consecuencia de una colisión. Pero este caso se considera altamente improbable debido a que los planos orbitales de los objetos capturados normalmente están inclinados en ángulos aleatorios. Las órbitas de Nix e Hydra, por contra, están en el mismo plano que las de Plutón y Caronte.

La nave New Horizons planea observar Nix e Hydra a una resolución por debajo de 100 metros, o aproximadamente el tamaño de un campo de fútbol, lo cual debería ser lo bastante detallado para revelar cráteres, formaciones del terreno y fallas geológicas mientras que también se mide la forma, temperatura, tamaño y composición superficial de los satélites.

“Éstas son unas bestias totalmente distintas; mayormente hielo con algo de roca y materiales orgánicos”, dice el astrónomo Will Grundy del Observatorio Lowell en Flagstaff, Arizona. “Estamos empezando a comprender cómo funcionan geológicamente”.


Autor: Bruce Dorminey
Fecha Original: 19 de mayo de 2010
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Comments (16)

  1. [...] indican que los dos satélites varían en brillo, lo que sugiere que son muy alargados. En español cienciakanija.com/2010/05/28/las-lunas-de-pluton-se-preparan-para-un-p/ sin comentarios en: cultura, ciencia karma: 12 etiquetas: pluton, nix, hydra, astronomia, [...]

  2. Las lunas de Plutón se preparan para un primer plano…

    Datos del Telescopio Espacial Hubble presentados la semana pasada durante un taller sobre Nix e Hydra en el Instituto de Ciencia del Telescopio Espacial en Baltimore, Maryland, indican que los dos satélites varían en brillo, lo que sugiere que son muy …

  3. [...] traducido y posteado en Ciencia Kanija, el original se publicó en Nature, su autor es Bruce [...]

  4. Plutón no será un planeta, pero su meteorología y el pequeño sistema que forma con sus satélites lo hace ser de los más interesante.

    De todas formas, si me lo permites, decir que Plutón tiene el 70% del tamaño de nuestra luna no es del todo cierto. El diámetro de Plutón sí es el 70% del diámetro de nuestra luna, pero eso quiere decir que su volumen (tamaño en tres dimensiones) es el 70x70x70% del volumen de la luna. En suma, en torno al 34%.

    Un saludo.

  5. Leviatán

    Como curiosidad, los nombres de Nix e Hydra provienen precisamente de las iniciales de la sonda, New Horizons. Es una tontería, pero recuerdo haberlo leído en alguna parte y me ha venido a la cabeza :)

    • Fer137

      Ponerle a una luna el nombre Hydra es algo confuso y excepcional, hay una constelación llamada así (la mas extensa). Sus estrellas tambien llevan Hydra en su denominación, y una decena de ellas con exoplanetas descubiertos hasta la fecha.

  6. Vanworden

    Cuando leo todas estas (interesantes) especulaciones e imprecisiones sobre un cuerpo tan “cercano” a nosotros, se me ocurre que tal vez nunca seamos capaces de saber realmente nada cierto sobre los nuevos planetas descubiertos en torno a otras estrellas, y aún menos de los de tamaño similar a la tierra.

  7. Teniendo en cuenta que Plutón fue descubierto hace relativamente poco tiempo (1930), me parece fantástico el poder disponer de una nave espacial como la New Horizons que, en unos pocos años, llegue hasta tan lejos y nos ofrezca nuevos datos del planetoide y sus satélites.

    Durante todo el siglo XX y el comienzo de este siglo XXI hemos pasado de saber muy poco sobre nuestro Sistema Solar a tener una gran cantidad de datos que nos proporcionan una visión bastante detallada del mismo. Excepción hecha de Plutón precisamente, carencia que se solventará con la New Horizons.

    Es increible en apenas unos cientos de años cómo ha avanzado la potencia telescópica de que disponemos. Y en especial, la aceleración del proceso de avance en las últimas décadas, con telescopios espaciales como el Hubble, los telescopios de óptica adaptativa, los telescopios combinados, telescopios en infrarrojos y rayos X, la telescopía combinada de larga base, interferometría, CCD de alta resolución, cálculo orbital de precisión, detección de espectros de luz débil y procesamiento digital. Todo estros avances combinados nos ha permitido obtener resultados que hace tan sólo 30 años hubieran parecidos imposibles, como por ejemplo la detección de exoplanetas.

    En mi opinión, no me cabe duda que, en un futuro no muy lejano, nuestra capacidad de observación se multiplicará por factores impensables, ya sea a través de redes telescópicas coordinadas en la Tierra o por medio sistemas en órbita, o en la superficie lunar. Quizás nosotros no lo veremos. Pero seguro que lograremos ver planetas similares en tamaño a la Tierra y hasta podamos analizar la composición de su atmósfera.

    SalU2

  8. Ya estoy ancioso que new horizons llegue pronto a estas lunas pluton¡¡¡. Solo transcurrido 4 años….

  9. ersuniel

    Sí, sr Sagutxo. Y recuerdo haber tenido una edad en que los avances me parecían acelerados. Ahora, conforme crece la graduación de las gafas, también crece la impaciencia y las ganas de que se aceleraran todavía más. Aunque estamos de acuerdo a mí me parece que existe una laguna importante en el Cinturón Principal de Asteroides. Las fotos de Ceres o Vesta son casi tan malas como las de Plutón y la investigación, quizá por menos espectacular, es un tanto deficitaria por mucho que quizá nos interese más por aquello de saber en qué andan los vecinos. A propósito ¿me puede alguien refrescar las ideas sobre el rumbo de la New Horizons tras Plutón? Gracias. Supongo que, dependiendo de por dónde salga la crisis, a finales de esta década, con Japón, China y la UE metiendo bulla espacial, volveremos a ver otro acelerón. En ese sentido ha sido una mala noticia el fallo reciente, enmudecimiento, de los dispositivos desarrollados por estudiantes nipones en la sonda rumbo a Venus, Akatsuki. Aunque me quedo con el significado, las tecnologías se abaratan y se extienden, mejora la formación y llega a más gente, luego asisteremos a más cosas de este tipo. El problema lo seguimos teniendo en el cochino dinero, del que la puesta en órbita de culaquier chisme se lleva la parte del león. Creo que en 2005 mandar un kilo a Marte iba por los 5 ó 6 milloncejos de euros. Lo digo porque, aunque queda mucha, ingente, labor de observación, lo que de verdad estamos esperando de Marte o Europa son datos directos, pero bueno, están muy bien los mapas mientras tanto. Y sólo quedan un par de añitos para el próximo rover, o maxirover más bien. Igual hasta aguanto con estas gafas. En cuanto a observatorios en órbita o en la Luna, ya sabrá usted que hay muchas ideas y proyectos, pero no tengo claro si se ha puesto la pasta para llevar a cabo en firme algún interferómetro y lo que planean los japoneses sobre la base lunar de droides no va por ahí. Además de eso, me alegro de verle repuesto de su maldad tan pronto y tan contento. I hear babies cry, watch them grow, they’ll learn much more, than I’ll ever know, and I think to myself, what a wonderful world…

  10. Hola Ersuniel:

    Me estoy enterando por ti de lo de la sonda japonesa. Menudo chasco que se haya estropeado.

    Bonita y acertada la cita de Armstrong. Te entiendo perfectamente. No te quejes mucho por las gafas, ya verás cuando entres en el oscuro mundo de las bifocales :D . En fin, a uno le gustaría vivir más para ver algunos avances que casi seguro no presenciaremos, pues nuestra vida es corta y la Ciencia tiene su propio ritmo. Seguro que a Isaac Newton le hubiera gustado vivir siglos más tarde y conocer a Einstein o ver llegar al hombre a la Luna. Pero poco podemos hacer para evitar tener un vida tan efímera, tan solo disfrutar del instante en que vivimos todo lo posible. Nos consolaremos pensando que el futuro será mejor que el presente. Aunque a tenor de lo que vemos a nuestro alrededor, es más un acto de fe que una certeza racional.

    Sobre la New Horizons supongo que podrás encontrar respuestas en la página de la misión

    http://www.nasa.gov/mission_pages/newhorizons/main/index.html

    Parece que una vez alcanzado Plutón y cía, seguirá explorando el cinturón de Kuiper.

    SalU2

  11. Leviatán

    ersuniel, no he encontrado nada que confirme tu comentario sobre la Akatsuki. … todo parece estar en orden: http://www.jaxa.jp/countdown/f17/index_e.html

    tienes algún enlace ?
    gracias

  12. ersuniel

    Claro, Leviatan. Ha sido una metida de pata mía. En realidad son los dispositivos que se lanzaron con el mismo cohete que la Akatsuki. http://www.newscientist.com/article/dn18982-first-studentbuilt-interplanetary-mission-goes-silent.html. Espero que os hayais dejado olvidado el látigo por la selva. Glubs.

    • Leviatán

      Gracias ersuniel, queda aclarado entonces. Todos podemos equivocarnos al leer algo y entenderlo mal, yo el primero. Y no, no uso látigo. ¿ acaso doy esa impresión ? :P

  13. Osea que al final no se ha estropeado, ¿no? Bueno, qué bien !

    SalU2

  14. ersuniel

    No, Sagutxo. Se trata del UNITEC-1, un trabajo de estudiantes japoneses de varias universidades para medir lo que duran unos chips sometidos a radiación y temperaturas extremas y que fue lanzado en el mismo cohete que la Akatsuki. Viene en el artículo, pero constaba de 6 chips, un detector de radiación ¡? y una cámara pequeña. Con respecto a lo que preguntas, Leviatán (esta vez no se me pasa la tilde) se trataba de una hipérbole, como lo de la selva, aunque si quieres que te responda, te diré que no puedo si no es en presencia de mi…. ah, no, eso es de otro sitio. Bueno, que mejor no dar más ideas que luego nunca se sabe. De todas maneras ya me conseguí unas bolsas de hielo para el sonrojo del careto.

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