La colisión de un cometa con el Sol captada en 3-D

Visión de STEREO del cometaUn cometa que marchaba hacia el Sol ha sido captado en 3-D por primera vez cuando avanzaba en su ruta kamikaze, según anunciaron físicos solares.

“Creemos que esta es la primera vez que se ha seguido en 3-D a un cometa en el espacio cayendo a la corona solar”, dijo la físico solar Claire Raftery, becaria de posdoctorado en la UC Berkeley.

Cuatro investigadores de posdoctorado del Laboratorio de Ciencias Espaciales de la UC Berkeley usaron instrumentos a bordo del Observatorio de Relaciones Terrestres y Solares de la NASA (STEREO) para rastrear el cometa cuando se aproximaba al Sol. Fueron capaces de estimar un tiempo y lugar aproximados de impacto.

La misión STEREO de la NASA, que se lanzó en 2006, está actualmente formada por dos naves gemelas que orbitan el Sol, una frente a la Tierra y otra detrás, que proporcionan una visión en estéreo del Sol.

Cerca del Sol

Los cometas “sun-grazing” (que pasan muy cerca del Sol) están hecho de polvo, roca y hielo. Estos cometas raramente son seguidos cuando van hacia el Sol, dado que su brillo se ve eclipsado por el del disco Solar.

Pero de vez en cuando, un cometa aparece en las imágenes de las naves que observan en Sol como STEREO y el Observatorio Heliosférico y Solar (SOHO).

El cometa visto por Raftery y sus compañeros investigadores aparentemente sobrevivió al intenso calor de la atmósfera externa solar – conocida como corona – y desapareció en la cromosfera, que es una fina capa de plasma que se encuentra entre la superficie visible del Sol y la corona.

El cometa finalmente se evaporó en el abrasador calor que alcanzó casi los 100 000 grados Celsius.

Raftery y sus colegas, Juan Carlos Martinez-Oliveros, Samuel Krucker y Pascal Saint-Hillaire, concluyeron que el cometa era probablemente de la familia de cometas Kreutz, un grupo de cometas Troyanos o Griegos que fueron expulsados de su órbita en 2004 por el gigante gaseoso Júpiter.

Los investigadores también concluyeron que el cometa sun-grazing hizo su primer y único paso alrededor del Sol antes de impactar y arder. El equipo de investigación presentó sus conclusiones en la 216 reunión de la American Astronomical Society.

Siguiendo a un cometa

El cometa captó por primera vez la atención de Martinez-Oliveros después de que se mencionara en un resumen de observaciones de SOHO y STEREO en marzo.

La larga y brillante cola de polvo e iones del cometa lo distingue como un cometa sun-grazing, y suponiendo que iba a orbitar al Sol, los investigadores decidieron monitorizarlo y ver si los datos de STEREO eran lo bastante buenos para permitirles calcular su trayectoria con precisión.

Encontraron que los datos eran tan precisos que fueron capaces de trazar la aproximación del cometa dos días antes del impacto.

Los investigadores fueron capaces de estimar la zona de impacto dentro de un círculo de 1000 kilómetros de diámetro. Entonces buceraron entre los datos on-line del Observatorio Solar de Mauna Loa para determinar si podían observar el cometa cerca del borde del Sol en la región ultravioleta del espectro.

Lo que encontraron fue una corta cola que duró unos seis minutos y estaba apenas unos pocos miles de kilómetros por encima de la superficie solar en la sofocante corona y cromosfera.

Dado que el cometa tenía una cola relativamente corta – aproximadamente 3 millones de kilómetros de longitud – los investigadores creen que el cometa contenía elementos más pesados que no se evaporaron tan fácilmente.

Esto también ayudaría a explicar cómo fue capaz el cometa de penetrar tan profundamente en la cromosfera solar, no sólo sobreviviendo a las extremas temperaturas sino a los potentes vientos solares además, antes de evaporarse finalmente.

Para su estudio, el equipo usó los dos coronógrafos de STEREO A y B y múltiples instrumentos de SOHO, “demostrando la importancia de observaciones con múltiples vistas de los fenómenos no solares”, escriben los investigadores en la presentación de su investigación.

Los investigadores también usaron datos procedentes del Observatorio Solar terrestre en Mauna Loa situado en la ladera del volcán Mauna Loa en Hawai, y encontraron imágenes de la zona en la que habían predicho que impactaría el cometa, la cual parecía mostrar un cometa aproximándose al borde del Sol desde detrás del disco solar.

Los miembros del equipo de investigación, que normalmente estudian eventos explosivos en el Sol, dicen que su incrusión en la física cometaria no estaba planificada.

“Se suponía que esto era un ejercicio, pero acaparó nuestras vidas”, dice Raftery.


Autor: Denise Chow
Fecha Original: 24 de mayo de 2010
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Comment (1)

  1. [...] frente a la Tierra y otra detrás, que proporcionan una visión en estéreo del Sol. En español: cienciakanija.com/2010/06/09/la-colision-de-un-cometa-con-el-sol-capta/ sin comentarios en: cultura, ciencia karma: 12 etiquetas: cometa, sol, stereo, nasa [...]

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